Книга - Красавица и Драконище

a
A

Красавица и Драконище
Наталья Мамлеева


Дракмар (однотомники) #5
– Скажите, а мы не могли с вами где-то видеться?.. Быть может, пару часов назад, м?

Вот же… гад! Чешуйчатый гад. Драконище, чтоб его!

– Я был с одной прекрасной леди. Леди была полностью обнаженной.

Я чуть не сказала: “Не обнаженной, а в рубашке!”. Но этим бы я точно выдала себя с головой, а дракон только этого и добивался.

– Она украла мою рубашку и скрылась в этом дворце. Кто найдет рубашку с вензелем на рукаве, тот найдет и мою утреннюю гостью.

Хмари туманные, что он творит?! Надеюсь, горничные не пойдут прямо сейчас проверять мои покои?!

Вляпалась!

Подумала я, оказавшись в спальне Огненного принца и разбив важный артефакт.

С этого момента вся жизнь пошла кувырком: отбор женихов для принцессы, назревающий переворот, старые тайны, ставшие явными, и неожиданный, всеми забытый дар, пробудившийся во мне.

И во всем виноват драконище!





Наталья Мамлеева

Красавица и Драконище





Глава 1


Вляпалась!

Огненно вляпалась! В прямом смысле этого слова. Так повезти могло только мне. И почему мой дар просыпается в самые неожиданные моменты?

Гуляла по королевскому саду, никого не трогала… почти никого. Но ведь красивый цветок не считается? Я всего лишь наклонилась к нему, чтобы вдохнуть аромат, даже срывать не хотела – и тут – хмари туманные! – спящий, я бы даже сказала, едва живой дар огня просыпается, соскакивает с моих пальцев, выжигает куст и вместе с ним – мою одежду, вплоть до туфелек. Мне-то огонь вреда не причинил, а вот наряду… Сжег его дотла, в общем.

У-у, ну что за невезение? Еще никого из фрейлин нет рядом! И вот стою я тут, за живой зеленой изгородью в чем мать родила, зато с красивой прической – высокой, украшенной тканевыми мелкими цветочками с небольшими полудрагоценными камешками. Смех, да и только!

Быть может, прикрыться веточками и бежать во дворец? То-то придворные будут хохотать! Третья фрейлина её высочества Маринет Рошарх бежит нагишом! После этого дорога только в монастырь.

А в монастырь я не хочу! Замуж, впрочем, тоже. Эх, если бы еще не этот треклятый дар!..

Вздохнула и выглянула из-за кустов. Никого… хотя подождите… знакомый перезвон бубенцов.

– Файр! Майр! – зашипела я.

Один пикси – молодой кучерявый парнишка ростом не больше ладони – взобрался по веткам и с интересом уставился на меня, присвистнув. Я тут же прикрылась руками и нахмурилась. Майру – а именно так звали этого пикси – тут же прилетел подзатыльник от деда, который взлетел следом за внуком. У старшего пикси уже выросли крылышки, а вот младшему – еще отращивать и отращивать.

– Нечего на чужих баб смотреть! – наставительно произнес Файр.

Ростом он был даже ниже внука, с красным носом и седыми волосами, в чудаковатой одежде и смешном колпаке.

– Так своих-то нету, – нахмурился внук.

Пикси действительно были без женщин. Только мужчины. Они – порождение огненной магии, как крестные у фей – порождение снежной магии. Но в остальном эти существа – противоположности: пикси рождались при всплеске магии у какого-нибудь мага, но очень редко служили ему, чаще – вредили. В общем, были мелкими пакостниками, но справадить этих духов, наделенных немалой магией, не так просто. Приходилось мириться с ними и договариваться. К тому же, иногда они могли и помочь, если были в хорошем настроении. И вот пока оно у них не испортилось, я поспешила сказать:

– Помогите!

Файр действительно мог помочь. Он умел создавать порталы и даже призывать демонов… Когда-то. Так поговаривали. Пока же он только создавал порталы, доводя горничных до икоты. Зато этим оправданием часто пользовался его величество, когда его величество Вайнона обнаруживала в его постели очередную горничную. Мол, не я, а Файр виноват!

А там кто же разберет, кто был прав?

– Моя одежда тебе будет мала, – недоуменно произнес Майр и подал мне свой коричневый колпак. – Может, это подойдет?

М-м, конечно, прикрыть пупок, если только.

– Спасибо огромное за доброту, Майр, но пусть лучше твой дедушка перенесет меня во дворец…

– О, это запросто! – неожиданно быстро согласился Файр и щелкнул пальцами.

Я охнуть не успела, как пространство подо мной разверзлось, а спустя секунду я упала… на мягкую кровать. Ура, я спасена! Хотя подождите-ка…

Черный потолок, на котором угадывается бликами нарисованный огненный дракон, бюро из темного дерева с красным отливом, в тон ему кровать и мягкая мебель… Это точно не мои покои. Странное оформление, очень странное. Для кого они во дворце сделали подобное?

Ну ничего – главное, что в здании, да и простынь есть, если что смогу в неё завернуться и пробежать тайными ходами – уж их-то я изучила, стащила как-то план у дядюшки со стола. А если повезет, то еще и что-то из одежды в шкафу найду.

Начала оглядываться в поисках чего-нибудь, во что можно одеться. К счастью, в комнате никого не было. Не успела порадоваться этой мысли, как послышался шум воды. Судя по всему – из ванной. Здесь кто-то есть? Тогда следует поторопиться.

На спинке стула висела мужская рубашка – явно ношенная, но… уже что-то. Шкафа, к сожалению, тут не обнаружилось – судя по всему, смежная комната – гардеробная, но застрять там я точно не планировала, лучше уж быстро одеться в то, что лежит, и сбежать в свои покои.

Из ванной донесся смех. Следом за женским хихиканьем раздался мужской стон… мамочки! Чем они там занимаются?!

Бежать надо. Быстрее. А вдруг опять король с кем-то развлекается? Хранители секретов долго не живут, а у меня и так предостаточно тайн, чтобы добавлять к ним ещё и тайну короля.

Я быстро накинула на себя рубашку и застегнула пуговицы – рубашка оказалась огромной, доставала едва ли не до колен, но я только порадовалась этому. Так, штаны тоже бы не помешало надеть…

Дверь хлопнула. Я вздрогнула и обернулась в ту сторону, откуда доносился звук. Сглотнула. Хмари туманные, что же это делается?

Из ванной вышел высокий мужчина – широкоплечий, с перекатывающимися под кожей буграми мышц, с мокрыми волосами, рассыпавшимися по плечам красными волнами, и… голый. Ладно-ладно, полотенцем все самое стратегически важное было прикрыто, но вот плоский живот с кубиками пресса и уходящей вниз дорожной красных волос, сильные руки и стройные ноги были хорошо видны.

Краска стыда залила щеки. Что я творю? Всерьез разглядываю красивого мужчину? А ведь действительно очень красивого. Хищный разлет бровей, волевой подбородок и полные губы. И ни следа растительности на лице – свеж, гладковыбрит. А глаза… в них будто сам живой огонь пылает.

И эти самые глава впились в меня настойчивым взглядом.

– Ты кто такая?

– Милый, кто там? – раздался голос из ванной.

И все мое восхищение прекрасным мужчиной разбилось. Я передернула плечами и поправила ворот чужой рубашки.

– Считайте, что никто. Я уже ухожу. Попрошу горничную принести одежду и подожду в гостинной – считайте, что меня тут и не было.

Правильно, зачем идти через весь дворец, когда меня уже застали? Сохранить инкогнито не получится, увы, поэтому можно воспользоваться помощью горничных, которые, к сожалению, слишком болтливые, но зато исполнительные. С последствиями слухов буду разбираться потом. В конце концов, о фрейлинах часто ходят слухи, связывающие их с тем или иным мужчиной.

Красноволосый приподнял брови красивого багрового оттенка. Не став отвечать за этот немой вопрос, я направилась к выходу, гордо подняв голову. Все-таки странный мужчина… со странной внешностью. Какой он расы?

От размышлений отвлек пейзаж за окном. Я даже остановилась как вкопанная. Медленно развернулась и подошла вплотную к стеклу. Нет-нет-нет… Файр не мог так надо мной подшутить! Хотя о чем это я? Это ведь Файр! Пикси обычно так и “шутят”. Дворец, я попросила перенести меня во дворец… вот только не успела уточнить, в какой!

Резко развернулась и едва не упала – красноволосый стоял слишком близко, я даже не услышала, как он подошел. Разве у человека может быть такая бесшумная походка? Охнув, я прогнулась в спине, начав заваливаться назад, но мужчина придержал меня за талию. Наши глаза не просто встретились, они оказались разделены ничтожно малым расстоянием.

– Ты кто такая, я тебя спрашиваю? – повторил он леденящим душу голосом.

Хмари туманные, да где я?! Надеюсь, не в другом мире?! А то ведь этот невозможный шут мог и такое сотворить!

Дверь ванной попытались открыть, но незнакомец махнул рукой и заблокировал дверь заклинанием, отрезая нас от своей любовницы. Точно не жены, потому что с женами так не поступают. Я тут так внезапно вспомнила, что между нами лишь тонкая ткань рубашки…

– Отодвиньтесь, – тихо попросила я. – Вы мне мешаете дышать.

– Дышать? – рыкнул мужчина и втянул носом воздух – хищно, горячо. – Почему ты так… пахнешь?

Как? Может, на мне остался запах гари или тех цветов, среди которых я гуляла, пока не спалила? Я принюхалась к себе – ничего необычного. В любом случае надо отодвинуться подальше, а то еще что унюхает. Я буквально села на подоконник, чтобы быть подальше от обнаженного тела. Рама, видимо, не закрытая на защелку, распахнулась. Я отклонилась назад и скосила взгляд вниз. А высота тут метров пять… ух!

– Может, это запах вашей рубашки? – вновь повернувшись к собеседнику и сглотнув от его близости, предположила я. – Давно не мылись, бывает…

Ой, ну вот кто меня за язык тянул? Глаза мужчины так сверкнули, что я мгновенно умолкла. А он придвинулся еще ближе, буквально касаясь носом моей щеки, поэтому я уперлась ладонями ему в грудь, пытаясь отодвинуть… ну разве бывает у мужчин такая гладкая кожа? Словно у мраморной статуи, любовно отшлифованной мастером. Я совершенно случайно прошлась пальчиками по ней – чисто из любопытства!

– Закончили с ощупыванием? – хмыкнули надо мной, и руки красноволосого легли на… в общем, легли туда, куда вообще им нельзя ложиться, и он сам наклонился ко мне ниже, а я – дальше, уже высовываясь из окна. – Теперь моя очередь?

– В-в-ваша?! – с запинкой переспросила я, задохнувшись не только от смущения, но и от наглости незнакомца. – Что вы себе позволяете? Уберите руки и отойдите!

Мужчина с усмешкой отклонился назад, а я едва не упала, поэтому тут же схватилась руками за мужские плечи, буквально обняв незнакомца.

– О, даже так? – хохотнул этот невозможный нахал и криво усмехнулся. – Не желаете меня отпускать?

– Не зазнавайтесь, – рыкнула я. – Это всё вы! Отойдите… и дайте мне руку!

– А если нет? Мне и так все нравится.

И пальцы сжал на… на… в общем, нахал и есть нахал!

Эх, куда же меня пикси забросил? Видимо, придется просить о помощи… что я и собиралась сделать, пока взгляд – совершенно случайно! – не скользнул по обнаженной мужской груди и не зацепился за кулон в виде красного камня и обхватывающих его крыльев. Какого?.. Это ведь артефакт моей семьи!

– Откуда это у вас? – спросила я, нахмурившись, и дотронулась до кулона.

Едва мои пальцы коснулись камня, как что-то произошло: от рубина хлынули магические волны и прочно обхватили нас с незнакомцем в кокон. Дышать стало тяжело, да и тело слушалось с трудом. Я видела, каких усилий красноволосому стоило стиснуть мое запястье рукой – он пытался оттянуть мою руку, но даже если бы я хотела, не смогла бы разжать пальцы. Непонятная магия окутывала нас, впивалась в кожу мелкой сеточкой, а дышать становилось все труднее.

Маг – теперь я не сомневалась в его статусе – пытался предотвратить это, но его попытки были тщетны. Наконец, кокон лопнул, а артефакт раскололся на тысячи мелких частичек, осыпавшись кристаллами нам под ноги.

Незнакомец тяжело дышал. Я медленно подняла на него взгляд и… тут же оказалась за пределами комнаты, свисая туловищем в подоконника, а рука красноволосого сжала моё горло.

– Что ты наделала?! Ведьма!

А вот и не правда! Не ведьма я! Но оправдаться я не успевала – меня медленно затягивала воронка портала, я буквально растворялась в воздухе. Выпала я уже на своей кровати, в своих покоях, тяжело дыша и потирая шею.

– Жаннет, прости-и-и, – пропищал Майр. – Забросили тебя неведомо куда…

– А чего это неведомо? Ведомо! Во дворец Владыки Огня, – хмыкнул Файр.

Владыки Огня?.. Дракона?! Нет-нет, Владыка Огня давно женат и выглядел он не так, судя по изображениям в исторических справочниках, тогда… его придворный? Хоть бы он был каким-нибудь телохранителем или что-то в этом роде… но не высокопоставленным лордом! В конце концов, разве у лордов бывают такие потрясающие тела? Наверняка телохранитель, не более!

Но дракон… конечно, дракон, огненный, судя по волосам. Как я сразу не догадалась? Только у них бывают такие удивительные оттенки.

Ох, как же хорошо, что он не знает моего имени и не сможет меня найти!

Не сможет ведь?



Дарен Огненный, наследник Владыки Огня

– Дарен! – выходя из ванной, зарычала Ималия, едва я снял магический затвор. – Какого демона?!

Вот и я думал – какого демона? Смотрел на собранные в магическую сферу осколки артефакта, добытого с таким трудом, и задавался этим вопросом. Какого демона только что произошло?

Кровь феникса – особый защитный артефакт, я носил его, потому что был в некотором роде “дефектным”. У меня совершенно отсутствовал магический нюх – я не ощущал яда и опасных ингредиентов, а с помощью теперь уже утерянной вещицы – был защищен от зелий и отравлений. Но если отравления мне были не так страшны – мой организм мог вынести и не такое, то на зелье лжеистинности я уже попадал несколько раз.

– Дарен, ты меня слышишь? – Ималия обошла меня и, придерживая на груди белое полотенце, сдвинула брови. – Что происходит? С кем ты разговаривал?

– Самому интересно, – задумчиво ответил я и посмотрел в распахнутое окно.

Как эта девчонка оказалась здесь? Преодолела защиту дворца, которую накладывал отец – он лучший в защитных магических плетениях. Так как ей удалось? Или ей кто-то помог? Если второе, то с какой целью? Её наняли, чтобы она уничтожила мой защитный артефакт? А была обнажена, пусть поспешно и оделась в мою рубаху, лишь с целью сбить меня с толку?

Или она использовала особый ритуал переноса, который сжег её одежду в процессе перехода через защитный барьер дворца?

Вопросы, множество вопросов.

Однако её запах… почему он кажется таким знакомым, но словно давно забытым? Игра воображения? Или я её действительно где-то прежде встречал?

– Кто-то пробрался во дворец тайно? – изумилась Ималия и расправила плечи. – Мне следует уйти?

Уйти? Ну уж нет. Магических следов портала все равно не осталось, а эту девчонку я обязательно найду – рано или поздно.

Но вот что делать с кровью феникса? Мне удалось выкупить этот артефакт за баснословную сумму у амирадского кронпринца – тому срочно понадобились деньги, вот он и распродавал потихоньку королевскую сокровищницу. Быть может, у него найдется еще одна безделушка? Тогда мне необходимо наведаться в Амирад.

Но я еще помнил пророчество о моей истинной – оракулы часто любят баловаться подобным. Когда-то леди Элвери, Владычица золотых драконов, напророчила мне в истинные Лилу – дочь Владыки черных драконов, но нам так и не суждено было быть вместе. Наша связь не образовалась, Лила выбрала себе другую судьбу, о чем я нисколько не жалел. Жениться столь рано, даже на такой чудесной девушке не входило в мои планы.

И вот после этого бабка сподобилась на следующее предсказание, преподнеся мне его в качестве подарка на семидесятилетие: мол, моя судьба – принцесса амирадская. Её я никогда не видел, специально избегал даже изображений, не желая испытывать судьбу. Так что это может стать проблемой. Так ли мне нужен новый артефакт, если цена ему будет – свобода?

– Ну что ты, – хмыкнул я и притянул к себе Ималию. – К чему жертвовать компанией самой потрясающей из женщин?

На моем лице расплылась улыбка. Красноволосая драконица тут же прильнула ко мне и спустилась пальчиками от плеч до живота. Внезапно вспомнилось, как меня касалась та девчонка, невзначай, но так горячо, что я едва не потерял разум. Странная реакция.

Ималия слегка толкнула меня, и я попятился к кровати, рухнув на шелковые простыни. Девушка накрыла меня своим телом и начала медленно сползать ниже, целуя и лаская разгоряченную плоть, но…

Я будто не чувствовал её. Прикосновения были привычными, но не вызывали у меня никакого прилива желания. Первый раз в жизни у меня возникли проблемы. Серьезные проблемы.

Какого?..

Ималия, недовольно пыхтя, села рядом и смотрела на меня недоуменно-возмущенно. А я – растерянно-смущенно, пожалуй, тоже впервые в жизни. Демоны, собственная недееспособность меня невероятно смущала, но что творится со мной?!

Разбитый артефакт. Девчонка, ушедшая порталом. Она что-то сделала. Применила какое-то заклинание… неужели на меня опять воздействовали какой-то дрянью?! Еще и родовой артефакт, способный нейтрализовать зелье лжеистинности, перезаряжался после очередного “покушения”…

Вот же… ведьма!

Я сжал кулаки. Она ведь забрала мою рубашку? Что ж, выйти на след будет проще простого. А потом… найду мерзавку! И она ответит за все. И пожалеет. Сильно пожалеет.




Глава 2


Жаннет Монблан

– И ты знаешь, к кому именно? – спросила осторожно.

– Да откуда ему знать? – отмахнулся Майр. – Наугад тыкал.

– Сам ты наугад! Хоть я и стар, но все еще в уме. Ох, тяжело было пробивать защиту… теперь нужно выпить.

– Только не мои духи! – громко произнесла я и кинулась к своему трюмо, прикрыв его собой. – Мне их только недавно дядюшка подарил… после того, как вы два моих прошлых флакона опустошили.

– Фи, жадина, – фыркнул Файр и принюхался. – Кажется, у мадам Марло новые духи… пойду попробую.

Мадам Марло – пожилая статс-дама, она каждый день выплескивает на себя половину флакона, поэтому пропажи одного – не заметит. Вот и пусть уходят к ней. Пикси растворились в воздухе. Я облегченно вздохнула и на всякий случай спрятала духи под магический замок. Знаю я этих пикси – пьют любой алкоголь, какой найдут, особенно пристрастны к духам и одеколону. Ужасные пьянчуги! И если младший еще боролся с зависимостью, то старший ушел в отрыв.

Вздохнув, я вернулась и села на кровать.

Ну и денек! А ведь он только начался. С ума сойти! Сначала королева отправила меня в оранжерею, чтобы подготовить букеты для торжества, потом это происшествие… а я всего лишь хотела пройти аллеей любимых цветов её величества, насладиться их красотой… Насладилась, что тут скажешь.

Спалила их все! Если кто узнает, что это я, мне не сдобровать. Мне и так казалось, что королева держит меня подле своей дочери лишь в качестве мальчика для битья, но и отправить подальше от двора не может – во фрейлины я попала по личной протекции придворного мага.

От нервов начала теребить манжет… спустила взгляд на белую рубашку и прикусила губу. Что думает тот красноволосый? Пришла раздетая, сломала артефакт и ушла в его рубашке. М-да, даже жаль мужика.

Рассмеявшись, я упала спиной на кровать и улыбнулась. Вот сумасшедшая я, как иначе объяснить, что я безумно счастлива, что выбралась из этой передряги? А рубашку надо спрятать под матрас, чтобы служанки не нашли.

Сказано – сделано. И никто не догадается, кто сжег любимые цветы!

Лелея эти замечательные мысли, я переоделась в лилового цвета платье, заплела косу с лентой в тон наряда, и надела положенные по статусу фрейлины её высочества украшения – жемчужные, самые доступные в Амираде. Я чинно вышла из покоев, надеясь, что моё феноменальное фиаско в саду все-таки осталось без свидетелей. А если кто-то видел? Даже думать об этом боюсь! Сколько вообще времени прошло с моего визита в оранжерею?

Я бросила взгляд на напольные часы в конце коридора. О нет! Уже почти четыре часа! Хмари туманные, её высочество меня на эшафот отправит за опоздание!

Подхватив юбки, я побежала вперед по коридору. Уже выскочила в холл, а оттуда до антикамеры рукой подать. Но кажется сегодня слуги перестарались – мрамор был натерт до блеска, мои туфельки поехали по скользкой поверхности, и я только охнуть успела, как начала заваливаться.

– Держу!

Мужская рука легла на мою талию, и я облегченно выдохнула. А потом вновь напряглась. Напротив меня стоял никто иной, как его высочество наследный принц Антуан Рошарх – светловолосый красавец, ловелас и заноза в… в том месте, которое сегодня лапал один невыносимый дракон.

Вот опять я о нем вспоминаю… не вспоминать, нельзя вспоминать, особенно потрясающие глаза с вихрями огня.

– Ваше высочество, – произнесла я и, выпрямившись, отступила на шаг, чтобы присесть в реверансе. – Рада вас видеть. Вы оказали мне неоценимую услугу, когда спасли меня от неминуемого падения.

– Ну что вы, пустяки, дорогая Жаннет, – расплылся в улыбке Антуан, и на его щеках проступили ямочки. – Позвольте вас проводить? Насколько я слышал, моя сестра давно вас ждет.

– Конечно, ваше высочество, не перестаю вас благодарить.

Антуан кивнул и, подхватив меня под руку, повел в тронный зал. Я зашла сюда через антикамеру без объявления церемониймейстером и проскочила за спинами других фрейлин, встав рядом с троном принцессы.

– Где тебя носит, Жаннет? – раздраженно спросила Маринет, бросив на меня испепеляющий взгляд. – Ты должна была быть здесь еще час назад! Тебе совсем ничего нельзя доверить? Безголовая.

Я уже привыкла к подобным речам её высочества. Ответила виноватой улыбкой и окинула зал взглядом – здесь собрались все придворные, даже мэтр Дайон – лучший маг королевства.

Амирад был небольшим королевством, когда-то очень влиятельным, тогда еще мир знал о фениксах, но теперь наша магия огня угасала, а перевоплотиться в феникса и вовсе не мог никто из ныне живущих. Но помимо этого Амирад поддерживал политические и экономические связи со многими государствами. Амирадская бухта издавна славилась лучшим жемчугом. Также в Амираде занимались рыболовством в крупных масштабах. Правда, никаких промышленных предприятий у нас не было, если не считать магический оружейный цех. Соседи предпочитали с нами не ссориться, а торговать, поэтому жизнь у нас была спокойная, не праздная, но сытая. Народ жаловался только на все более растущие налоги за последние двадцать лет, но на то есть своя причина…

– Мы можем начинать? – спросил его величество у принцессы, и та чинно кивнула. – Чудесно. Начинаем!

Церемониймейстер ударил посохом по полу и объявил имя и титул первого жениха. Дело в том, что принцесса Маринет Рошарх Амирадская решила выйти замуж. Вот так проснулась – и решила, пора ей такой красивой обзавестись таким же красивым мужем. Для этого его величество Луи устраивает смотрины. По другим королевствам разосланы приглашения, все стремятся в Амирад, чтобы предложить свои руку, сердце, кошелек и земли прекрасной принцессе.

А она действительно была прекрасна: платиновые волосы густой волной спадали ниже талии, большие голубые глаза, обрамленные густыми черными ресницами, пленявшими мужчин всех возрастов, от незрелых юношей до почтенных старцев, а уж сколько амирадцев мечтали о восхитительном поцелуе этих розовых губ…

Принцесса была невероятно сказочной. Словно только что сошла с гравюры. Это знали все. Поэтому сегодня явились лучшие женихи со всего континента. Первым зашел принц Мильям из соседней страны – молодой красавец, юный маг с чистым взглядом зеленых глаз. Маринет даже смотреть на него не стала, лишь хихикнула и передернула плечами, прошептав нам, своим фрейлинам:

– Неоперившийся птенец!

– Еще молоко на губах не обсохло, – подтвердила Элоиза Марксье, первая фрейлина её высочества.

Впрочем, она была во многом первая, особенно в очередях к пирожкам, к модисткам (атласа ей обычно требовалось больше, чем остальным), к косметологу (от сладкого её кожа требовала более тщательного ухода). Но то, в чем она поистине даст фору любому – это лесть. Элоиза с оптимистичной улыбкой со всеми соглашалась и была всеобщей любимицей.

– Трудно будет ему найти жену… в ближайшие лет десять, – хмуро добавила Виолет Жульзе, вторая фрейлина и полная противоположность первой.

Виолет была очень худенькой и достаточно высокой, чтобы стесняться своего роста и никогда не носить каблуки. Виолет смотрела на все скучающим взглядом, будто видела этот мир во всех своих прошлых жизнях и сейчас страсть как хотела поскорее прожить и эту, чтобы промелькнула и не заметила. Однако из этих двух девушек Виолет была мне ближе – своим здравым смыслом и рациональным подходом.

К счастью, нашего разговора никто не слышал благодаря магическому куполу, соединяющему нас четверых.

Принц отошел в сторону, а церемониймейстер объявил следующего жениха – его величества Фарвора – пузатого и лысого, но достаточно молодого короля дружественного нам государства. Её высочество улыбалась ему, кивала и в итоге вынесла свой вердикт исключительно нам:

– Папеньке выгодно с ним сотрудничать… вот пусть он и выходит за него замуж. А мне эта бочка не подходит!

Кто бы сомневался… Жених Маринет должен быть ей под стать – писанным красавцем. И не важно, что у него в душе, какой характер и так ли сильны чувства. Маринет вообще знала только одну грань чувств – грань желаний. Она хотела – она получала. Неважно, каким способом. Родители баловали её и потакали во всем.

– Зато богатый, – пожала плечами Элоиза.

– И говорят, у него есть целая сеть популярных кондитерских по всему континенту, – добавила я.

Глаза Элоизы счастливо заблестели, а Виолет бросила на неё понимающий взгляд. Принцесса закатила глаза.

– Лоиз, пирожные – после приема.

Следующий жених был слишком долговязым, четвертый – старым, пятый – просто герцог… Недостатки находились у всех. К счастью, у её высочества хватало мозгов не говорить это в глаза женихам.

А вереница “счастливчиков” всё тянулась, слившись для меня в один пестрый хоровод.

Мне все это напоминало давно забытую сказку о принцессе, которая отвергала всех женихов, а в итоге вышла замуж за нищего… потом, правда, нищий оказался королем, да еще и тем красавцем, который тайно ей понравился, но это уже вторично. Главное – я ожидала, что либо она сейчас выйдет замуж за нищего, либо появится тот самый король-красавец.

Никак напророчила?

Церемониймейстер ударил посохом по мраморному полу, привлекая внимание для оглашения имени следующего жениха. Какого там по счету? Шестнадцатого? Предыдущие пятнадцать вместе со своей свитой стояли или сидели здесь, разглядывая принцессу и уже каждый считал её своей. Ни один из них не сомневался, что именно он увезет Маринет с собой.

– Его высочество Дарен Огненный, наследник Владыки Огня, из Дракмара! – провозгласил церемониймейстер и двери открылись.

Казалось, что абсолютно все повставали со своих мест. Даже я вытянулась по струнке, чтобы лучше видеть вошедшего. Дракмарец здесь, в Амираде? Да еще и сватается к людской принцессе? Что за чудеса?

Дракмар – империя драконов, отделенная от всех людских королевств горным хребтом. У дракмарцев есть истинные пары, и женятся они исключительно на них. Тогда что делает один из драконов, к тому же принц, здесь, в Амираде?

Сердце кольнуло дурное предчувствие – ведь я только недавно была во дворце Владыки Огня, но ведь такого совпадения быть не может?

Оказалось, может. Когда объявленный принц вошел, я едва не застонала. Широкие плечи, красные длинные волосы, в которых проглядывались несколько тонко заплетенных косичек, и ярко-огненные глаза, которые я никак не могла позабыть за пару часов. Правда, вместо белого полотенца – черные брюки и темная жилетка с вышивкой. Без рубашки. Словно намек, что её-то я стащила, будто она у него единственная.

Это он! Неужели?..

– Неужели? – вторила моим мыслям принцесса.

Её глаза хищно заблестели и она заерзала на стуле. Кажется, Маринет сделала свой выбор. Истинная пара? Дракону пора забыть, что это такое! Теперь он будет знать только одно слово – Маринет. Уж принцесса об этом позаботится. Она как никто другой умела добиваться своего.

– Дорогая принцесса, – вальяжно произнес дракон, подойдя ближе, – рад приветствовать вас. Слухи не врут – ваша красота неоспорима.

Его взгляд сместился с принцессы и заблуждал по залу, остановившись – кто бы сомневался! – на мне. Он позволил себе улыбку – предвкушающую, многообещающую. Я сглотнула и даже сделала полшага назад, желая скрыться за плечами двух фрейлин, которые синхронно выпятили грудь вперед. Правда, грудь Элоиз выпятилась ближе к дракону – тут она, как говорится, уела Виолет. М-да, кажется, во дворце намечается настоящая война за одного дракона.

Мне уже заранее его жалко. Хотя о чем это я? Не жалко мне его! Совсем.

– Какой неожиданный визит, – ответила Маринет и встала со своего места, сделав книксен. – Рада знакомству, ваше высочество.

Дракон… Он действительно дракон. С ума сойти. Драконы в Амираде – давно такого не было. Уже лет двадцать. Насколько я знаю, вдовствующая королева Аделин Лазарская очень зла на них за то, что они не оказали поддержку фениксам, когда та была нужна – в результате её сын и вся его семья погибли при неудачной попытке государственного переворота. Его вовремя смог остановить дальний родственник, он же нынешний король, Луи Рошарх, он спас империю от смуты и саму вдовствующую королеву от смерти. Те времена прошли, но обида у её величества Аделин осталась.

На счастье дракмарского принца, вдовствующей королевы здесь не было. Она жила уединенно в загородном поместье и редко выбиралась в столицу. Она была Лазарской только по мужу, поэтому власть ей не досталась, а перешла к спасителю всего Амирада – Луи.

– Мы действительно рады видеть представителя великого народа в Амираде, – подхватил король Луи. – Для нас это большая честь. Я горд и польщен тем, что вы выразили желание стать женихом моей дочери.

– Думаю, что это утверждение – слишком скоропалительно, – произнес дракон и вновь мазнул по мне взглядом, вернув его к Луи. – Скорее, я хочу ближе познакомиться с… её высочеством.

Не понравилась мне эта пауза, совершенно не понравилась. Догадывалась я, с кем именно он хочет познакомиться ближе.

– Конечно! – поспешно воскликнула принцесса и ступила вперед. – Я тоже жажду познакомиться с вами ближе. Буду рада, если вы станете гостем в Амираде.

– Да-да, – поддержал Луи. – Мы будем рады, если вы как и остальные благородные женихи погостите у нас. Велю подготовить вам лучшие покои сейчас же.

– Благодарю, – утомленно обронил дракон и заложил руки за спину.

Продолжать светскую беседу он был не намерен. Воцарилась пауза, во время которой все слышали мое бешено колотящееся сердце. По крайней мере, мне так казалось – слишком часто и сильно оно билось. Церемониймейстер тоже молчал – судя по всему, женихи на сегодня закончились. Луи, оценив обстановку, пригласил всех к столу.

Гости чинно, согласно статусу, прошли в соседнюю залу – столовую, примыкающую к тронному. Фрейлины всегда сидели подле принцессы, потому мы с Элоизой и Виолет встали по обе стороны от её высочества, ожидая, когда лакеи отодвинут для нас стулья. И кто же знал, что между мной и принцессой втиснется дракон. Драконище, я бы сказала.

– Позволите? – произнес он, при этом прошелся взглядом по мне.

Перспектива сидеть подле него меня не просто испугала – привела в ужас!

– Разумеется, ваше высочество. Я сяду на другом конце, – кивнула я, но драконище придержал меня за локоть.

Да что он себе позволяет?!

– Ну что вы, – хмыкнул принц и склонил голову на бок, – здесь вполне хватит места для нас двоих. Не правда ли, ваше высочество?

Последний вопрос, как нетрудно догадаться, был задан принцессе. А она смотрела на дракона с таким обожанием, что просто бездумно кивнула. Слуги тут же втиснули не только стул, но и столовые приборы между нами с Маринет. Мне ничего не оставалось, кроме как сесть рядом с красноволосым. Я чувствовала его всем телом, казалось, даже волосы на затылке шевелятся от этой близости.

Луи подал знак к началу трапезы. Разумеется, в центре внимания был Дарен Огненный – все желали перекинуться с ним хотя бы парой слов, а лучше – целым предложением, блеснуть знаниями и заручиться симпатией дракона. Мне же хотелось от этой неприкрытой лести фыркнуть. А говорят, что Элоиза – подлиза. Да все эти придворные и даже монаршие особы сто очков вперед дадут нашей Элоизе! Ей определенно следует совершенствовать свои навыки, чтобы вернуть себе пальму первенства.

– А вы что думаете, леди?..

Я едва не захлебнулась соком. Вопрос предназначался мне. Но я совершенно упустила нить разговора, более того, недосказанность предполагала, чтобы я представилась. Хитер дракон.

– О, это моя третья фрейлина – Жаннет Монблан, – представила меня её высочество. – Первая – Элоиза Марксье, а вторая – Виолет Жульзе.

Дракон смотрел исключительно на меня с весельем в глазах. Его внимание заметили все, у принцессы на губах растаяла улыбка, а я… я чувствовала себя ужасно. Словно рыба с поджаренными бочками на сковородке – все хотят съесть, особенно один дракон. Того и гляди так и клацнет зубами.

– Жаннет Монблан, – повторил дракон, я бы даже сказала, протянул – настолько наслаждался звучанием моего имени. – Необычно. Рад знакомству, Жаннет.

А вот я не очень. Однако нельзя проявлять неучтивость, поэтому я ответила:

– Как и я, ваше высочество.

– Скажите, Жаннет, – наклонился немного ближе дракон, – а мы не могли с вами где-то видеться?.. Быть может, пару часов назад, м?

Вот же… гад! Чешуйчатый гад. Драконище, чтоб его! И взгляд такой хитрый, язвительный. Явно наслаждается положением. Вот чего прилетел сюда?

– Где же мы с вами могли видеться? – с наигранным недоумением спросила я. – Я ведь все это время была здесь, во дворце. А вы?

– А я был у себя… в покоях… с одной прекрасной леди.

Слышала я, с какой вы там леди были, и догадываюсь, чем там занимались. Я пусть и не предавалась плотским утехам, но часто слышала сплетни служанок.

Гости за столом притихли, прислушиваясь к репликам дракона. Последняя была слишком двусмысленной и все наверняка подумали на меня. Чтобы сбить румянец со щек, я потянулась к стакану с соком, который услужливо наполнил лакей. А Дарен подливал масла в огонь:

– Леди была полностью обнаженной. Представляете?

Я закашлялась, вновь захлебнувшись соком, а драконище благородно стукнул меня по спине. Придворные ахнули. Не часто им представлялась возможность разговаривать на такие темы за столом… я бы сказала, совсем не представлялась. А тут такое шоу! И намеки эти его… очень вульгарные. Я чуть не сказала: “Не голой, а в рубашке!” Но этим бы я точно выдала себя с головой, а дракон, судя по взгляду, только на это и надеялся. У-у, драконище! Не дам я тебе такой козырь.

– Спасибо, – прохрипела я, промакивая губы салфеткой.

– А что же дальше? – став пунцовой, спросила Элоиза, не удержавшись от любопытства.

– Дальше… – драконище выдержал многозначительную паузу и продолжил: – Она украла мою рубашку, оделась в неё и скрылась, предположительно в этом дворце. Только вот лица её я не запомнил, – хмыкнул Дарен, ну хоть за это спасибо. – Но кто найдет мою рубашку с вензелем на рукаве, тот найдет и мою утреннюю гостью.

Хмари туманные, что он творит?! Надеюсь, горничные не пойдут прямо сейчас проверять все покои?

Придворные впились в меня заинтересованными взглядами. Я уверена, что некоторые из них уже передают ментальный приказ своим личным слугам, чтобы те проверили мои покои и нашли доказательства… Вот же драконище! Совсем хочет потопить мою репутацию? За что он так со мной?

Это он, между прочим, разрушил мой артефакт!

Или я его. Тогда понятно, за что он мстит. Ну и ситуация.

– Значит, вы из-за этого сегодня явились сюда? – спросила принцесса разочарованно.

– Не только, – признался дракон и посмотрел на её высочество, – хочу проверить кое-что. Один оракул когда-то сказал мне, что моя истинная – принцесса амирадская.




Глава 3


Лицо Маринет надо было видеть. Это искреннее счастье, смешанное с восхищением. На такой исход она не могла и рассчитывать! А уж чего стоило королю сохранить беспристрастное выражение лица – улыбка так и затаилась в уголке губ, а в глазах плясали монеты – золотые, чеканные, сыпавшиеся с неба. Еще бы, такой выгодный союз!

Дракмар – невероятно богатая империя, самая могущественная во всем мире. Драконы сильнейшие маги, сравниться с ними могут разве что эльфы, и то не факт. Империя состоит из отдельных владений, разделенных по магическому принципу, то есть по магии самих драконов: ониксовые, жемчужные, ледяные, огненные, золотые и прочие. Раньше кланы жили разрозненно, но было это так давно, что никто и не упомнит (по крайней мере, из людей), сейчас же Дракмар – империя, во главе которой стоит император, самый сильный дракон – дракон тьмы. В мое время правит Ардаан Ониксовый. Власть передается от отца к сыну, ведь правит – самый сильный, а это почти всегда наследник.

Так что если Маринет выйдет замуж за сына Владыки Огненных драконов – считай, она вытащила счастливый билет. Как и весь Амирад. Да люди будут месяц праздновать на улицах, поднимая бокалы и кружки в честь такой удачной партии!

Сказать, что известие шокировало многих за столом, не сказать ничего. Даже я не знала, как на подобное реагировать. Мысль мелькнула – и пропала, растворилась во всеобщем гомоне, который стих, едва Дарен начал говорить:

– Но вот которая принцесса моя истинная – оракул, к сожалению, не уточнил, – добавил дракон, поубавив радость Маринет. – Я ведь живу дольше, чем люди, вполне возможно, моя истинная – ваша дочь… или даже внучка. А может еще не родившаяся сестра или племянница? Кто знает. Только время покажет. Поэтому я бы хотел познакомиться с вами поближе.

Улыбка на губах Маринет немного растаяла, как и у всех за столом, но Луи был настроен оптимистично:

– Уверен, если вам сообщили новость недавно, то ваша истинная и есть Маринет. Но даже если не она… я буду рад породниться с вами, кем бы из моих родственниц не была ваша избранница.

– Новость сообщили не то чтобы недавно… двадцать лет назад, – усмехнулся дракон.

У всех в глазах читался вопрос, почему он не явился раньше? Я прикрыла рот салфеткой, делая вид, что вытираю губы. На самом деле прятала ухмылку. Просто дракон не желал жениться на человечке.

У дракмарцев может быть несколько истинных – идеально подходящей им пары – и только сам дракон или драконица решают, с кем из них связать свою жизнь. Но можно отказываться от одной, второй, третьей… и остаться одному, сойти с ума от одиночества. А можно выбрать первую и жить счастливо. В общем, выбор за драконами, и я считала это очень справедливым.

Драконы не жаловали людей, считая их низшими созданиями. И то, что их император женился на человечке почти сто лет назад – ничего не доказывает, скорее, это статистическая погрешность.

Поэтому Дарен Огненный прибыл сюда вовсе не для того, чтобы связать себя узами брака, скорее, чтобы узнать истинную и навсегда отвергнуть её – провести обряд отчуждения, забыв о её существовании и начав новые поиски суженой. Но, естественно, скорее всего это является косвенной причиной его пребывания, а главное заключается в нашей утренней встрече.

– Как любезно с вашей стороны, что вы подождали, когда я стану взрослой и сама решусь связать себя узами брака, – смущенно произнесла Маринет и заправила светлую прядь за ухо.

Дракон ответил ей неоднозначным взглядом, и король перевел тему, начав расписывать достопримечательности Раполя – столицы Амирада.

Я остервенело тыкала вилкой в десерт, почти раскрошив пирог, что не осталось без внимания со стороны дракона. Я отсчитывала минуты, чтобы поскорее вернуться в покои и сжечь рубашку Дарена. Если её обнаружат раньше меня, конец моей репутации и статусу третьей фрейлины её высочества. Даже протекция мэтра Дайона не поможет.

– Не любите сладкое? – спросил Дарен, наклонившись.

Его близость испугала, и вилка заскрипела по тарелке, неизбежно привлекая внимание. Все взгляды пересеклись на мне:

– Все в порядке, Жаннет? – напряженно спросила принцесса.

И я решилась:

– Нехорошо себя чувствую… неожиданно подступившая тошнота. Позволите вернуться в свои покои?

– Разумеется, моя дорогая, – кивнула Маринет.

Король тоже коротко кивнул, и я, поблагодарив всех, покинула столовую, чувствуя спиной обжигающий взгляд красных глаз.

Хоть бы не опоздала! Хоть бы ни один из гостей не отправил своих слуг обшаривать мою комнату в поисках одежды дракона. Буквально за эти десять минут решится моя судьба.

Уже на подходе я почувствовала что-то неладное. Толкнула дверь – не заперта… Внутри все вверх дном. Щеки раскраснелись. Нет-нет-нет… только не это!

Я бросилась к кровати, но матраса на ней уже не было – он лежал рядом, перевернутый. Соответственно, и рубашки тоже след простыл. Подстава-а-а…

Кто же её выкрал? И что мне за это будет? Шантаж или обнародование? Я села на пол и вздохнула. Что ж, горевать не имеет смысла. Надо что-то придумать! Заранее продумать план действий. В конце концов, буду говорить, что вещь подкинули!

Ах, если бы у меня обнаружили рубашку обычного человека – заставили бы мужчину жениться, а тут… дракона не заставишь, да и сама я за него замуж не хочу. Еще чего!

Фыркнув, я встала и потянулась к колокольчику. Для начала надо попросить убраться, а потом… потом сделаю вид, что ни о чем не знаю. Плюс в том, что обнаружили рубашку не прилюдно, без понятых, так что потом еще пусть докажут, что рубашка принадлежала мне!

Правда, вычислить магией след проще простого, но… будем надеяться, что дракон спасет мою репутацию. Дракон, точно! Мне нужно уговорить его, чтобы он магией перетянул рубашку к себе – она ведь не стиранная, на ней его следы… не удивлюсь, что именно по ней он меня и нашел. Как я сразу не догадалась? Жаль, сейчас лето и камин не разжечь – даже дров в комнате не было, не говоря уже о том, что это вызвало бы подозрения – так бы сожгла и проблем не знала.

И почему моя магия когда не нужно – сжигает одежду, а когда нужно – нет?

Горничная пришла довольно быстро. Оценила масштаб работы, позвала подружку, и они под моим скучающим взглядом наводили порядок.

В дверь постучались. Мое сердце пропустило удар. Неужели это тот, кто нашел рубашку? Пришел шантажировать?

Оглянувшись на горничных, полностью занятых работой, я прошла к двери и, открыв её, облегченно выдохнула. Это всего лишь Тиана – камеристка её величества!

Но облегчение было временным. Вспомнив, что просто так Тиана ко мне не приходит, я быстро выскочила в коридор и оглянулась – никого, все на обеде.

– Что-то случилось? – обеспокоенно спросила я.

Тиана была лет на пятнадцать старше меня, худенькая, со строгим выражением лица и всегда в идеально выглаженной форме. Когда-то давно она работала в доме моего дядюшки, но потом по какой-то причине перешла работать во дворец – быть может, больше платят, я не вдавалась в подробности. Но с Тианой я сохранила нежные и теплые отношения, как и мой младший брат.

– Венсан в беде, – прошептала Тиана, – только что принес сообщение дворовый мальчишка… Его опять взяли под стражу.

– Какой участок?

– Седьмой, – также тихо ответила Тиана.

Я просто кивнула. Вбежала в комнату, схватила плащ, в котором всегда был кисет с монетами, и выбежала в коридор. Время позднее – девятый час… на улице уже темно. Выходить в такое время девушке неразумно. Но другого времени у меня нет – никто не отменял обязанности фрейлины, а если я отпрошусь, чтобы спасти брата, об этом обязательно узнает дядюшка и тогда… Лишит и наследства, и возможности выходить из дома.

Тайными ходами я вышла из дворца, заказала экипаж и юркнула в черную карету. Улицы Раполя нуждались в уходе: в брусчатке давно ухабы, сточные канавы заполнены грязью, фасад городских домов пора ремонтировать и многое, многое другое. За все это цеплялся взгляд, и я сжимала сильнее руки. Нельзя об этом думать, нельзя. Я не в силах ничего изменить.

Когда наемный экипаж въехал в Прибрежный район, мне в ноздри ударил запах тухлой рыбы и спиртного. Это был самый неблагополучный район Раполя, где стояли почти все кабаки города, в которых так любил бывать мой братец. В порт регулярно заходили грузовые суда, поэтому здесь часто можно было встретить пришлых моряков. Из-за них и рос уровень преступности Раполя – после совершенных злодеяний они запрыгнули на борт корабля и ищи-свищи моряка в море.

– Тр-р-р, – остановил лошадь кучер и крикнул уже мне: – Приехали!

Я вышла с опаской. Карета остановилась у полицмейстерского участка с широким крыльцом, лестница которого была вся в выбоинах, а у подножия сидели двое бедняков, протягивая ко мне грязные, мозолистые руки. Раскрыв кисет, я положила по паре монет в протянутые ладони и быстро поднялась по ступенькам. Это было моей ошибкой – не стоило торопиться. Я подвернула ногу и упала, наступив на подол и, кажется, порвав ткань нижней юбки.

– Ну что же вы, прекрасная леди, – хмыкнули над ухом, и в меня пахнуло перегаром, – вставайте.

Передо мной стоял сыщик Жером. Усатый тип, во рту которого всегда была сигара. Без неё он никуда. Я поморщилась и приняла помощь.

– Вы за братом, как я полагаю? Принесли залог?

– А то как же, – буркнула я, и вошла в участок.

Брат, сидевший за решеткой прямо в холле вместе с другими мелкими преступниками, подскочил и схватился руками за прутья. Выглядел он неважно – черные волосы засалены, под глазами синяки, а вся кожа в ссадинах. Дрался. Наверняка за это его и загребли. По крайней мере, на это я надеялась, потому что из-за его деятельности, о которой я могла лишь догадываться, его легко могли казнить как политического преступника.

– Наконец-то! – выдохнул братишка с обвинением.

У-у, прибила бы! Я отвернулась от него и прошла в кабинет к Жерому. Там заполнила необходимые бумаги, отдала залог, опустошив почти весь свой кисет, и вышла к брату. Стражник открыл клетку и выпустил Венсана, который тут же бросился ко мне. Я отшатнулась.

– Никаких объятий, когда ты в таком виде. Идем домой.

Мы вышли из участка. Я начала оглядываться в поисках экипажа. Оставшихся монет как раз хватит, чтобы добраться до дома дядюшки…

– Мне нужно кое-куда вернуться. Жди меня здесь, – произнес Венсан, чем немало удивил меня. – Я скоро.

– Стой! – ухватила я его за рукав. – Ты куда собрался? Тебе мало приключений? С кем ты подрался? Помяни мое слово: я все расскажу дяде, если ты уйдешь! Он с тебя три магических круга спустит!

– Ты не расскажешь ему, – самодовольно хмыкнул Венсан. – Потому что ты меня любишь. А еще – потому что ты добрая. Жди меня.

Высвободившись из моего захвата, он убежал в темный переулок. Мне бы броситься за ним, да страшно. На крыльцо вышли полицмейстеры и все задымили сигарами. Я закашлялась и отошла подальше – ближе к морю. Облокотившись о парапет, я вдохнула морской воздух и улыбнулась. Блик луны убегал дорожной за горизонт. Я подхватила мелкий камушек, и вспомнила, как Венсан умел кидать камни так, что они отскакивали от поверхности…

– Вы посмотрите, какая краля, – хмыкнули позади. – Явно не местная.

Обернулась. Моряки. Трое. Пропитые лица, сальные ухмылки, блестящие глаза. И уходить мне некуда. Бросила взгляд в сторону участка – метров тридцать, далековато я отошла, да и сейчас там уже никого не было, даже бедняки ушли, видимо, удовлетворенные моим пожертвованием.

– Как и мы, – заржал второй моряк и подошел ко мне, попытавшись дотронуться, но я увернулась. – Своенравная! Невинная, небось. Интересно будет.

Я сглотнула. Хмари туманные, что же делать?

И в этот момент позади тройки раздался утробный рык.




Глава 4


Все трое резко развернулись, а я теперь в просвете между их спинами смогла увидеть того, от кого этот самый рык раздавался.

– Селедку мне в глотку, а это что еще такое?! – заорал крайний моряк.

Постаравшись пропустить мимо ушей странное выражение, я тоже призадумалась. Огромный тигр с отливающим красным шкурой приближался к морякам, продолжая порыкивать. Он был по-настоящему огромен и поистине прекрасен. Шерстка лоснилась в отблесках фонарей, глаза горели непривычным красным светом, а сам зверь внушал благоговейный ужас.

– Ну его, валить надо, – сглотнув, сказал самый здоровый детина, и отступил на шаг, едва не врезавшись в меня.

Зверь прыгнул. От испуга моряк бросился в воду, за парапет, за ним и его друзья. Крича от страха проклятья, они побультыхались в воде и поплыли в сторону причала. В том, что они выплывут, я не сомневалась – моряки все-таки.

Ура, с одной проблемой распрощались! Теперь переходим ко второй. К огромному зверю. Спаситель он или же просто решил поживиться чужой добычей? И не придется ли мне прыгать в воду вслед за моряками? Вот только плавать я не умею и наверняка утону. Здесь, конечно, не глубоко, но не до такой степени, чтобы шагать по берегу. Да-да, вот так, в стране, окруженной водоемами, я не умею плавать. Как-то не было времени.

Так что стоит быть настороже. Огонь, я надеюсь, ты хотя бы раз придешь на помощь тогда, когда нужно? Мне нужна помощь, срочно!

Зверь с тихим рычанием приближался. Я сжала руки в кулаки, концентрируясь на внутреннем источнике. Ничего не выходило! А зверь тем временем подобрался ближе. И в тот момент, когда его огромная пасть оказалась совсем рядом, я зажмурилась и… почувствовала мокрый шершавый язык. Он прошелся по моей щеке, задев нос и уголок губ. Распахнув веки, я посмотрела на зверя. Он довольно скалился. Прямо-таки по-человечески.

– Х-х-хорошая киса, – сказала с запинкой, все еще не веря в спасение. – Ты ж моя хорошая…

Киса зарычала. Я исправилась?

– Хороший?

Теперь в ответ раздалось счастливое мурчание. Я осторожно протянула руку – пальцы слегка подрагивали – и дотронулась до огромного мохнатого лба. Шерстка на ощупь оказалась просто потрясающей – мягкой, пушистой, совсем не такой, как я ожидала. Мне не хотелось отнимать руку. А зверь, заурчав, прикрыл глаза.

Поняв, что продолжать ласку я не собираюсь, он приоткрыл один глаз и тихонько зарычал. Ладно-ладно, сейчас. Я вновь принялась гладить. Мне даже понравилось. Такая большая любвеобильная кошка.

– Спасибо, – тихо произнесла я, – ты спас меня, мохнатик.

Кажется, обращение большой кошке опять не понравилось. Он отстранился от меня и побежал в направлении полицмейстерского участка. Поняв, что бежать следом за ним я не собираюсь, обернулся и рыкнул. Пришлось идти. Вот так и шли – я следом, он – впереди. Я оглядывалась в поисках брата, но того нигде не было. Зато мой спаситель привел меня в кучеру и карете. Негромко рыкнув, он будто подзывал меня сесть в экипаж, что я, впрочем, и сделала.

– Спасибо, – вновь шепнула я и впорхнула в карету, обратившись уже к кучеру: – Во дворец.

Колеса застучали по брусчатке, а я, оглянувшись назад через окно, уже никого не обнаружила. Кто же это был такой?



Всю ночь я спала плохо – боялась, что в любой момент может войти шантажист, размахивая рубашкой дракона, как флагом, и приказать мне отправляться в монастырь… даже снилось что-то такое. Как я ехала в карете в этот самый монастырь в одной рубашке, а сверху кружил дракон, ехидно скаля зубы.

В общем, жуть. Не удивительно, что проснулась я пораньше. Так дальше нельзя! Невозможно жить в ожидании казни. Нужно идти к Дарену и просить помощи. Он сможет найти свою рубашку, мы выкрадем её из лап похитителя и моя честь будет спасена! Решено! Репутация дороже гордости. Пусть просит, что угодно!

В каком крыле располагались покои, где разместили драконьего принца, я узнала еще вчера, от горничной. Когда вечером я вернулась, она застилала мне постель и без умолку трещала о дворцовых сплетнях. Я её не останавливала – для меня это все была полезная информация, благодаря которой я знала, где сейчас искать его огненное высочество.

К счастью, в такое раннее утро никого не было – все еще спали, лишь слуги изредка попадались на глаза. И перед ними я неизменно краснела. Казалось, что каждый знает о том, что я предстала голая в покоях принца! Было ощущение, что рубашка принца с написанным на ней кровью моим именем висит вместо флага на шпиле самой высокой башни дворца. И это жутко выводило меня из равновесия, заставляло нервничать и кусать губы. Поэтому, когда я дошла до крыла, где поселили дракмарца, то мои губы стали розовыми и припухшими.

– Хмари туманные, – хрипло прошептала я, увидев целую толпу девушек у покоев принца.

И до того, как я стала предметом их внимания, спряталась в нишу. Вот же… подстава! Такая рань, а они уже все тут, как на подбор! Вон и Элоиза здесь, лишь принцессы и Вивьен нет. Последняя сегодня дежурит в покоях Маринет.

Как я пройду к дракону незамеченной?

Но удача – она штука такая, непредсказуемая, никогда не знаешь, когда она тебя поджидает… вот и я не знала, и едва не вскрикнула, когда чья-то рука легла мне на губы.

– Тш-ш, – прошептали на самое ухо, – вы ведь меня искали… Жаннет?

Ох, это опять он… и почему он всё время так близко? Я кивнула и ладонь с моего рта убрали.

– Да, – призналась я и уперлась ладонями ему в грудь. – Правда, не рассчитывала на такую… интимность.

Дракон буквально прижимался ко мне – ниша была неглубокой, задернутой фиолетовыми тяжелыми портьерами, и темной. Узнала я дракона исключительно по голосу.

– А я вот наоборот… рассчитывал, – хмыкнул он и схватил меня за запястье, утянув за собой в портал.

Мы вышли в уже знакомых мне покоях – не во дворца Раполя, а в резиденции Владыки Огня. Самой мне отсюда не выйти. Да еще и по стенам мерцал купол. Я в ловушке.

– Это похищение, – заметила я.

– Точно, – кивнул дракон и сложил руки на груди, из-за чего его внушительная фигура стала… еще внушительней. – Не хочу больше играть в “салочки” с тобой. Если ты не забыла, ты кое-что сделала с моим артефактом.

– Разбила его.

– Верно, – кивнул дракон. – Он… кое-как повлиял на меня.

– И как же? – уточнила я, заинтересовавшись и оглядев мужчину. – С виду вы совершенно здоровы.

Дракон кашлянул и взглянул в окно. Что же такого могло произойти с его организмом, если он не хочет мне об этом говорить?

– Неважно, что произошло. Важно лишь то, что ты сделала с артефактом.

Поверит ли он мне, если я отвечу честно? В любом случае, выбора у меня не так много. Я прошла к софе и села на неё без приглашения. Если и быть пленницей, то быть плененной с комфортом.

– Ничего, – честно ответила я. – Просто хотела посмотреть поближе. Видите ли, когда-то у меня был такой же артефакт… или похожий, – добавила поспешно и нахмурилась. – По крайней мере, я таким его помню до того, как он пропал. Думала, может, это и есть он. Тот артефакт – моя единственная память о маме.

Дракмарец смотрел на меня настороженно, будто пытался понять, лгу я или нет, а потом удовлетворенно кивнул.

– Сделаем вид, что я тебе поверил. Как ты оказалась здесь и почему тебя пропустила моя родовая защита?

– Файр и Майр, – моментально ответила я, но дракон явно меня не понял. Пришлось пояснить. – Пикси, что остались еще со времен его величества Киллиана. Файр – порождение его первой магии, а Майр – предсмертной. Они немного не в себе, вредные до жути, но умеют строить порталы. Они и перенесли меня к вам. Не по моей просьбе! Решили подшутить.

– Проверим, – кивнул принц и подсел ко мне, наклонившись ближе и нахмурившись. – Твой запах… что же в нем необычного? Какими духами ты пользуешься? Шампуни, гели… покажешь мне все. Нужно вычленить особый ингредиент, который так на меня влияет.

– Вы хотите, чтобы я дала вам все свои мыльные принадлежности? – изумилась я, немного смутившись. – Это слишком интимно.

– Тогда я сам посмотрю, – осклабился мужчина.

– Не могу поверить, что существует настолько наглый… дракон, – выдохнула я и встала. – Насколько же сильно я для вас пахну, что вы готовы не только похитить меня, но и вломиться в мои комнаты, чтобы порыться… можно сказать, в моем нижнем белье?

– Спец по нижнему белью это ты, – хмыкнул дракон и тоже поднялся, чтобы вновь вдохнуть мой запах. – А я всего лишь хочу решить загадку, почему ты так сильно пахнешь.

– На этот раз на мне точно нет запаха гари!

– И всё-таки… ты пахнешь завораживающе, – выдохнул дракон мне в губы и отстранился. – Теперь твоя очередь говорить, зачем ты меня искала. Я узнал всё, что нужно, хотя все твои слова будут тщательно проверены. Не думай, что я доверяю тебе.

После такой речи просить его о чем-то не хотелось совершенно. Но и вылететь из дворца куда-нибудь в глушь или еще хуже – в монастырь – не хотелось. А если его высочество Антуан заступится за меня, а в благодарность мне придется сделать то, на что он давно и упорно намекает? Бр-р, нет уж, буду просить!

– Вы должны решить проблему, которую создали, – выдохнула я, набравшись смелости. – Кто-то забрал из моих покоев твою рубашку. Если её обнародуют, то моей репутации конец. Или будут шантажировать. Не знаю, кому это нужно, но во дворце меня не особо-то любят.

– Даже не знаю, почему, – усмехнулся дракон. – Может, из-за твоего острого языка? Не пробовала быть более покладистой?

– Я весьма дружелюбна! – запротестовала я. – Просто вы… выводите меня из себя и создаете множество проблем.

И делал он это специально. Почему-то ему нравится задирать меня.

– Это я создаю тебе проблемы? – рассмеялся дракон. – Ты даже не представляешь, какую личную проблему создала мне ты… – Он стиснул зубы. – За такое я бы легко мог бросить тебя в казематы, обвинить в преступлении против Дракмара…

– Да что же я вам сделала? – изумилась я.

Но дракон вновь не захотел отвечать, лишь поморщился. Я совершенно не представляла, о чем же он говорит.

– Значит, найти и вернуть тебе мою рубашку, – вернулся к моей просьбе Дарен.

– Можете забрать себе, – поспешно добавила я.

– Заберу, – согласился Дарен. – Но что мне за это будет? Какую цену ты готова заплатить?

Вот это меркантильный драконище! Теперь понятно, почему Дракмар такой богатый. Если всякий раз за любую мелочную просьбу они просят плату – тут недолго разбогатеть.

– Подожди, вы просите меня заплатить за то, чтобы вы вернули себе свою же рубашку? – уточнила я.

Дракон кивнул. Совершенно серьезно, будто все это в порядке вещей. У-у, драконище!

Вновь представила шпиль башни с развевающейся на нём рубашкой, а потом долгую дорогу в монастырь. Эх, была не была!

– Хорошо, – нехотя согласилась я. – Какова ваша цена?

Дарен обошел меня по кругу, оглядел с ног до головы, будто примеряясь, что можно взять. Как говорят в Амираде, от дохлой рыбы хоть чешуйка. Подняв взгляд к моим глазам, предварительно недолго задержавшись на губах, он четко выговорил одно-единственное слово:

– Поцелуй.

Я округлила глаза, подумав, что ослышалась. Поцелуй? Разве такое вообще просят в качестве оплаты? Вот пусть идет и принцессу целует, уверена, она согласна. Правда, потом прибежит её батюшка и попросит сопроводить дочь к алтарю… но не факт, что дракон согласится. На то он и дракон. Махнет крылом и свалит.

– Нельзя ли попросить что-то более вещественное?

– Да куда уж более? – хмыкнул дракон и наклонился ко мне. – Хочу кое-что проверить.

– Что?

– Не скажу, – медленно отозвался принц. – Так по рукам?

Подумала несколько секунд. Поцелуй с привлекательным драконьим принцем или всю жизнь где-нибудь на болотах или в рясе? Выбор очевиден. Я сделала полшага назад, вытянула шею и прикрыла глаза. Но ничего не происходило. Распахнув ресницы, поймала насмешливый взгляд его драконистого высочества.

– Ты платишь поцелуем – ты и целуй.

У-у, драконище!

Как я на него заберусь-то? Высоченный же! Привстала на цыпочки – не достаю. Пришлось обнять дракона и наклонить его к себе – к счастью, он поддался легко. Чем ближе были наши губы, тем сильнее колотилось мое сердце. Прикрыв глаза, я решила броситься в омут с головой и толкнулась вперед, впечатывая свои губы в его.

Думала тут же отстраниться, но какой там! Дарен привлек меня к себе, оторвал от пола и, подхватив под ягодицы, начал целовать. Целовать по-настоящему. Как никогда и никто прежде. Он сминал мои губы, вызывал трепет и дрожь во всем теле, пил моё дыхание, а потом – втолкнул свой язык в мой рот. Я думала, это будет противно… но скорее интересно. И горячо. Словно сам огонь проник в меня. Дыхания стало не хватать, и, видимо, от недостатка кислорода голова закружилась.

Только из-за этого!

Упершись руками в плечи дракона, я пыталась отстраниться. Эта скала по имени Дарен поддалась, и меня опустили на пол. Я шумно дышала, губы горели. Вот не нужно было кусать их по пути к покоям принца, глядишь, меня бы и не поцеловали! А вот искусала, сама их сделала привлекательными – розовыми и припухлыми – и нарвалась. Больше никаких поцелуев с этим драконом!

Ни за какие чешуйки!

– М-м, – произнес Дарен, проведя языком по своей нижней губе, – ничего особенного. Видимо, дело все-таки в косметических средствах с отдушками. Будем смотреть.

Он открыл портал, и я застыла. А как же моя просьба? Опомнившись, дракон закатил глаза, мол, точно, забыл, и сплел какое-то заклинание. Я отсчитывала минуты, пока он там что-то магичил. И когда заклинание погасло, услышала разочаровавший меня ответ:

– Рубашка находится в антимагическом сейфе. Не могу её достать оттуда.

– Что? Вы не можете её забрать? – возмущенно и одновременно отчаянно спросила я. Это была моя последняя надежда! – Но ведь я вас поцеловала!

– Могу вернуть поцелуй. Хочешь?

Дракон придвинулся ко мне, но я мгновенно отскочила от него. Нет, нет и еще раз нет! Чтобы опять услышать гадости? Украл мой первый поцелуй, а потом высказал своё “фи”. Обидно, между прочим. И вообще – мне тоже ни капельки не понравилось. У-у, демонов дракон! В глазах застыли злые слезы. Дарен, увидев меня такую, стушевался и поднял руки вверх.

– Ладно-ладно, не плачь… ужасно видеть твои слезы. Я не могу перенести рубашку к тебе, но могу тебя – к рубашке. Пойдем.

Он подал мне руку, и мы вместе шагнули в портал. Вышли в просторной спальне, выполненной в темно-синих тонах. Кровать, бюро… а вон та шкатулка из дерева и вовсе была слишком хорошо знакома.

– Ты знаешь, где мы? – спросил дракон, увидев мой растерянный взгляд.

Я кивнула. В этот момент двери открылись и в комнату вошел хозяин покоев.




Глава 5


В комнату вошел высокий жилистый мужчина в ярко-синей мантии с вышитыми золотом эмблемами придворного мага. Седые волосы были распущены и доставали мэтру до плеч. При виде меня старец нахмурился.

– Жаннет, что ты тут делаешь? – спросил он и взглянул на дракона. – И вы, ваше высочество…

– Промахнулся комнатой при построении портала, – не моргнув и глазом, солгал наследник Владыки Огня. – Дворец для меня место новое, неизученное, с разными потайными коридорами… с кем не бывает, правда?

– Траекторию так не просто рассчитать, – кивнул мэтр Дайон, но взглянул так, что сразу стало ясно – не верит ни на грамм. – Но позвольте спросить, почему вы вместе с моей племянницей?

– Племянницей? – признаться, выдержка дракона подвела и в голосе мелькнуло удивление. Он посмотрел на меня. – Эта девушка – ваша племянница? Понятия не имею, как она тут оказалась. Мы с ней случайно встретились тут.

Мэтр приподнял брови. Дракон, откланявшись, пожелал всем доброго дня и покинул покои. Я же бросилась к дяде, облегченно вздохнув.

– Это ты забрал рубашку?

– Я, – подтвердил придворный маг. – Она лежит в сейфе. Но Жаннет, ради бескрайнего моря, скажи, что происходит? Что рубашка наследника Огня делает в твоих покоях? Почему вы вместе оказались здесь и сейчас? Для чего он флиртовал с тобой за столом и отпускал скабрезные намеки? Ты понимаешь, что многие подумали в первую очередь о тебе. Хорошо, что я отправил своего ученика проверить комнату – нужную вещь благодаря заклинанию он нашел быстро.

– Быстро? – нахмурилась я. – То есть он не переворачивал вверх дном мою комнату?

Мэтр нахмурился, а я вздохнула. Значит, все-таки кто-то рылся в моих вещах. Вот же неугомонные люди! Все-то им надо, суют нос в личную жизнь других.

Я выложила всё, как на духу: о магическом всплеске, унесшем за собой цветочную аллею и мою одежду, о Файре и его “шутке”, о красноволосом мужчине и главное – об амулете. Дайон слушал внимательно, задавал уточняющие вопросы, а под конец помотал головой.

– Ты уверена, что тот амулет – такой же?

– Уже нет, – я мотнула головой. – Наверное, показалось. В любом случае амулет уже уничтожен.

– Любой артефакт можно восстановить. Главное знать – как. Если бы я смог на него взглянуть… быть может, ты устроишь нам встречу с твоим драконом?

– Он не мой!

– Ну да, а вас двоих я тут не видел, – с иронией, но без одобрения произнес мэтр. – Девочка моя, мне нужно увидеть амулет. Или хотя бы спроси, где он его взял. Вполне возможно, что это разные амулеты, а если нет… то заберем его и восстановим.

Восстановить единственное, что мне осталось от мамы после пожара? Конечно, я сделаю всё для этого!

– Хорошо, – кивнула я. – Хотя не уверена, что получится сегодня… у комнат принца целая толпа девиц. Каждая жаждет его внимания. Хотя они должны понимать, что ни одна из них не может быть его истинной.

– Почему же? – пожал плечами Дайон и задумчиво посмотрел на меня: – Суженой, конечно, может быть принцесса, или она – лишь одна из нескольких… кто мешает Дарену Огненному разглядеть суженую еще в ком-то?

– Это даже звучит нереально, – я мотнула головой. – Встретить суженую для дракона – великая удача. Один дракон не может быть столь удачлив.

– Кто знает, – пожал плечами мэтр и кивнул мне на выход. – Беги. Рубашку не отдам – извини, не хочу, чтобы моя дорогая племянница потеряла репутацию. А если её найдут у меня, – придворный маг позволил себе улыбку, – так и быть, признаюсь, что именно я был голышом в комнате принца.

Представив, какие слухи поползут по дворцу, я громко рассмеялась. Так, что слезы выступили в уголках глаз. О да, пожалуй, я хочу таких слухов о его высочестве! Интересно, как он будет их опровергать?

– Не хочу о тебе таких слухов, – произнесла я и улыбнулась дяде.

– Зато все свободные женщины в годах перестанут добиваться моего внимания, особенно леди Марло.

– Леди Марло… Дядя, у меня идея.

Придворный маг нахмурился, а я широко улыбнулась. Быстро обрисовав свой план, я долго уговаривала дядю на его осуществление, но в итоге применила запрещенный прием – слезы. Мол, я ужасно обижена на дракона и желаю сатисфакции! Только это подействовало на мэтра Дайона. Поблагодарив его, я поцеловала дядю в щеку и поспешила в покои принцессы.

В этот раз даже не опоздала. Фрейлинам всегда следовало приходить к Маринет пораньше – во сколько бы она ни проснулась, мы уже должны были подготовить ей все необходимое: прочитать утреннюю газету и выделить в ней самое важное, запомнить и пересказать собственными словами. Навестить королеву и спросить, во сколько она ожидает дочь. Подготовить туалет для её высочества, проверить духи (вдруг пикси все выпили, тогда придется заказать новую партию), прочитать корреспонденцию, если она не носит личностный характер, и иногда даже ответить от имени принцессы. Кроме того мы должны были развлекать её высочество, а также быть рядом с ней постоянно. Для этого одна из нас каждую третью ночь проводила в спальне принцессы, оберегая её сон и честь. Сегодня была очередь Вивьен, а вот послезавтра – моя.

Когда я вошла в будуар принцессы, то заприметила Элоизу, воркующую над сегодняшним нарядом её высочества, и Вивьен, лениво листающую газету и периодически зевающую.

– Её высочество ночью фонтанировала поручениями? – спросила я, присев рядом со второй фрейлиной и придвинув к себе корреспонденцию.

Интересно, а почему Элоиза в таком хорошем настроении? Ведь его высочества Дарена они так и не застали. Или после того, как он вернулся из покоев моего дяди, почтил вниманием всех собравшихся у его комнат девушек?

– Маринет боялась, что пикси выпьют её духи, поэтому отправила меня за новыми, – призналась Вивьен. – Я пыталась ей сказать, что у мадам Марло – новый ящик парфюмерии, от которого Майр и Файр не отойдут еще минимум неделю, но Маринет очень переживала, что предстанет перед Дареном Огненным не надушенной.

– У Дарена Огненного странный вкус – он любит запах гари, – брякнула я, вспомнив, как он принюхивался ко мне после поджога моей одежды.

Еще бы, он же Огненный дракон! Естественно ему был знаком этот запах. Хотя после он и уверял, что дело не в гари, а в моих парфюмерных средствах. Но об этом лучше точно не шутитью.

– Гари? – раздался сонный голос принцессы, и она всплыла в будуар. – Откуда знаешь?

– От него слышала, – нехотя ответила я, не ожидая, что войдет принцесса, и дальше уже солгала: – Как раз тогда, когда пикси выпили духи очередной девушки, а дракон её успокаивал, мол, он все равно любит запах гари. Как никак – огненный.

– Огненный… звучит логично, – кивнула принцесса и её глаза загорелись. – Жаннет, вот ты этим и займешься. Отправь письмо моему парфюмеру и закажи ящик… нет два… нет три ящика духов с запахом гари! Да пусть сделает стойкие. Такие, какие будут только у меня. Как раз до свадьбы и на первый год семейной жизни с Дареном хватит.

Лихо она в своих мыслях уже вышла замуж. Но она ведь не серьезно? Нет, я конечно хотела пошутить, но не в таких же масштабах! А если принцесса узнает о моей лжи? Хотя свалю всю вину на дракона, мол, это я его не так поняла…

– Но я не уверена, что он говорил это всерьез, – пошла я на попятную.

– Драконы не шутят, – отмахнулась Маринет и повернулась к Элоизе. – Так, что у нас с платьем?..

Мне не оставалось ничего другого, кроме как написать письмо парфюмеру и молиться, чтобы Дарену очень понравился запах гари. Нет, ну в прошлый раз же он ко мне принюхивался? Наверняка что-то учуял.

– Сегодня мы должны его поймать! – услышала я уверенный голос принцессы, как раз когда закончила писать письмо и отправила его магическим вестником.

– Кого? – удивилась я, вернувшись к девушкам.

Вивьен пересказывала выделенные новости, а Элоиза ела пирожные. Принцесса ходила из угла в угол, набираясь решимости. Я присела рядом с Вивьен и осторожно забрала у нее газету – впрочем, та даже не сопротивлялась. Вивьен в смысле, а не газета.

К слову, в газете все писали о Дарене Огненном. Прилет дракона – такое событие для Амирада! Все будто бы даже забыли, что прилетел он на смотрины принцессы и там были другие женихи – о них лишь пару строчек на шестой странице, а они, ни много ни мало, правители, принцы и герцоги! Титулованные люди, как ни крути. Но удостоились лишь нескольких слов в конце. А вот Дарен… Ох, сколько тут было его портретов. На некоторых он получился настоящим небожителем – прекрасным и недоступным. Газетчики сватали его с принцессой, уже дали имена их будущим детям и даже внукам, но самое главное – расписывали все перспективы развития Амирада при этом со всех сторон удачном союзе двух молодых людей.

К слову, молодому “человеку” на фото – девяносто. И он действительно был еще юношей по драконьим меркам. Живут-то они все больше тысячи.

– Дарена, конечно! – отозвалась принцесса на вопрос, о котором я уже успела позабыть.

Я вскинула на неё удивленный взгляд. Если честно, я думала, она говорит о Файре или Майре – мол, надо их поймать, пока не истощили запасы духов, особенно духов с гарью, таких ценных по мнению Маринет. Но чего я не ожидала…

– Так он вроде не дикий, чтобы его сажать на цепь, – весело произнесла я.

– Жаннет, Жаннет, какой же ты ребенок, – покачала головой её высочество и наставительно произнесла: – Всех мужчин нужно сажать на цепь. На цепь своей красоты, привлекательности и великодушия. Мы должны вдохновлять мужчин, для этого мы созданы.

Я едва не открыла рот, чтобы возразить, но вовремя его закрыла и улыбнулась, вернувшись к новостям в газете. Мало ли, что я была не согласна с Маринет ни в чем. Я считала, что правильные отношения – это равные отношения. Вдохновлять друг друга должны оба. Оба должны вкладываться в союз, хотеть его, уважать друг друга. И уж точно никто не должен никого сажать на цепь. Свобода воли и свобода выбора – вот главные рычаги отношений.

– Вы видели, тролли опять напали на торговое судно, – произнесла я, нахмурившись.

– Где? – заглянула через мое плечо Вивьен.

Удивительным образом она отметила все новости о Дарене – самые по её мнению важные, даже новость на странице со статьей, где прыткая газетчица рассуждает о силе и притягательности Дарена Огненного как мужчины, так сказать, о размерах и умении пользоваться своим главным мужским достоинством – но вот события на шестой странице с городскими известиями Вивьен проигнорировала.

– Вот тут, – указала пальцем. – Нападение троллей с острова Еджу на двухпалубный торговый корабль “Армон-два” вчера вечером. Выжили только двое – капитан и боцман, ушедшие порталами. Остальные пошли ко дну вместе с грузом.

– Это ужасно! – воскликнула Маринет. – Когда всех этих троллей перебьют? Папеньке надо снарядить людей и дать бой троллям. Какой это уже по счету корабль за этот месяц?

Третий. Не к добру это. Брат тоже часто говорит об этих троллях, мол, в них кроется большая сила, с ними не так просто справиться, а войско Луи Рошарха – небольшое. Многие бравые маги и солдаты погибли двадцать лет назад во время кровавого переворота. Как раз тогда смутьяны действовали руками троллей – заплатили им большую сумму, чтобы те напали на дворец. К счастью, тогда атаку отбило войско Луи.

Принцесса села за стол и, подперев щеку ладонью, мечтательно произнесла:

– Вот выйду замуж за Дарена, тогда с боевой мощью драконов мы вернем покой в Пламенное море!

Другие фрейлины её активно поддержали. Я же продолжила читать новости. Когда с утренним досугом было покончено, мы собрались на завтрак. Но едва мы покинули покои её высочества, Маринет подхватила меня под руку, пока Вивьен и Элоиза прошли вперед.

– Ты вчера опоздала на торжество…

– Нижайше прошу простить меня, – поспешила я вставить и опустила голову.

– Да-да, это понятно… но где тебя носило с самого утра?

– Утром её величество попросила зайти в оранжерею и передать мадам Флорисии список букетов, которые необходимо расставить в вазоны.

Собственно, когда я возвращалась оттуда, вышеупомянутое происшествие с возгоранием и произошло. И ведь дар-то слабенький! И появляется когда хочет. Из-за этих двух критериев меня даже в магическую академию не взяли. Вообще в Амираде дар огня – основной, все-таки наши предки были фениксами. Сейчас, конечно, уже никто не перевоплощается… Последним фениксом был умерший король. Он – прямой потомок фениксов, истинный Лазарский, кровь в нем была очень сильна, как поговаривают. Только жаль, что у его величества печальная судьба – его, жену и двоих детей убили. Из всех Лазарских осталась в живых только мать – вдовствующая королева, Лазарская не по крови, а по мужу.

– А потом? – поторопила мой рассказ принцесса.

А потом я попала в неловкую ситуацию.

– Мне стало плохо. Днем я вздремнула в своих покоях и проспала начало торжества. Нижайше прошу простить меня, ваше высочество. Думаю, чудесные Элоиза и Виолет скрасили ваш досуг, а вы как всегда были креативны и не скучали.

Комплимент подействовал. Принцесса заметно расслабилась и кивнула.

После завтрака мы отправились в сад, якобы “подышать свежим воздухом”. Но сегодня у стольких дам во дворце не хватало воздуха, что у меня не осталось сомнений – каждая, в том числе Маринет, тайно надеется встретить здесь дракона.

Но увы, встречались только короли да герцоги. Принцы тоже были, но не огненные. Каждый желал сказать принцессе, как она прекрасна, что именно она украла его сны и он мечтает увидеть её завтра вновь. Маринет отвечала сдержанно и даже немного разочарованно.

– Зачем мне эти напыщенные индюки, когда мне суждено стать Владычицей Огня? – самоуверенно фыркнула она, поморщившись.

Принцесса собиралась уходить, но остановилась, когда к нам стремительно приблизилась младшая фрейлина её величества – Анжела, рыжеволосая веснушчатая девчонка, любительница всевозможных сплетен. Вивьен и Элоиза переглянулись и синхронно подались вперед, чтобы не пропустить ни одного пикантного слуха.

– Ле-е-еди, вы уже слышали поистине сумасшедшую новость о нашем огненном принце Д.?

– Не томи, Анжела, – поторопила её принцесса.

– Так я и рассказываю, ваше высочество. Помните, как он отпускал вульгарные намеки за столом и намекал на даму, с кем он провел ночь в своих покоях, но даже не видел её лица?

– Она забрала у него рубашку, – кивнула Вивьен и бросила короткий взгляд на меня.

Я сделала вид, что ни о чем не знаю. Хотя новость, о которой хотела рассказать Вивьен, была уже мне известна. Более того, я была инициатором этого слуха. Месть – это блюдо, которое подают холодным. Он хотел, чтобы обо мне пошли слухи по всему Амираду? Ха-ха, теперь слухи пойдут о нем!

– Да! – с горящими глазами подтвердила Анжела. – И теперь эту рубашку нашли в комнате леди Марло! При свидетелях!

Мы синхронно охнули (мне удалось изобразить крайнюю степень удивления!). Затем я продолжила:

– Леди Марло – восьмой десяток, при этом она не одарена магическими способностями – годы берут свое неумолимо. Неужели наш принц Д. любитель женщин постарше?

– Теперь понятно, почему он отвергнул презенты всех фрейлин, выстроившихся у его покоев. Не принял шоколад ни у одной девушки!

– Даже у меня, – подтвердила Элоиза. – А все знают, какой я превосходный кондитер. Что же нам теперь делать? Как понравиться принцу?

– Делать ничего не нужно, – едко подметила я, – подожди сотню-другую лет – он сам в тебя влюбится.

Девушки заразительно засмеялись, лишь принцесса позволила себе смущенную улыбку.

– Уверена, это клевета, – воскликнула она.

– Почему же? Ему девяносто, ей – семьдесят с хвостиком, им есть о чем поговорить… а там и до постели договорились, – не унималась я.

Девушки захихикали, а принцесса вздохнула.

– Но как он мог не распознать старушечье тело? – спросила принцесса. – Такого не может быть!

– Леди Марло не отрицает своей связи с принцем, – огорошила нас Анжела. – Так и говорит: “Она женщина – хоть куда”.

– Ах и шаловница леди Марло, – хихикнула Элоиза. – Нам всем стоит брать с неё пример. Пленить тако-о-ого мужчину в её-то возрасте – дорогого стоит!

– Я слышала, что после этого её приглашали на свидание лорд Вальмор и лорд Котияр, – поделилась очередной порцией дворцовых сплетен Анжела. – А им, на минуточку, чуть больше ста и они маги!

Маги выглядят намного моложе, те же вышеупомянутые лорды едва ли выглядели на сорок. Все это крайне меня забавляло, и я уже продумывала очередную хитрость, когда в сад вышел Дарен Огненный и неизменно привлек взгляды. Девушки зашептались, лорды смотрели оценивающе, я же думала, как бы так незаметно уйти, потому что уверена – он догадается, чьих это рук дело.

А я всего лишь попросила дядю помочь мне и увести от меня подозрения, а он – выполнил просьбу любимой племянницы, ставшей ему почти родной дочерью.

Но уйти я не успела: Дарен заприметил меня и уверенным шагом направился к нам. Анжела откланялась, а мы вчетвером остались центром внимания всех вокруг.

– Доброго вечера, – поприветствовал дракон мягким баритоном. – О чем беседовали?

– О вашей рубашке, – выдала Вивьен. – Теперь, когда та, что одолжила у вас столь личный предмет гардероба, нашлась, что вы планируете делать? Желаете, чтобы она стала вашей фавориткой? Или просто заберете рубашку?

Так и представила, как раздуется самомнение леди Марло, если её сделают фавориткой. Хотя слышала, что обряд единения с драконом продлевает жизнь, сравнивая её с драконьей. Так чем демон не шутит?

– Кхм, – кашлянул Дарен и бросил короткий взгляд на меня, – я бы её придушил, если честно… она не только забрала рубашку, но и разбила важный для меня артефакт.

– Придушили бы? – возмутилась я. – Ах, лорд Дарен, а вы любитель пожестче, не так ли? Не боитесь, что леди Марло в её возрасте не выдержит вашей необузданности?

Девушки прыснули от смеха, а Дарен склонил голову набок, явно пытаясь понять, о чем я говорю. И судя по тому, как затягивались вихри огня в его глазах, он начинал осознавать что-то неладное.

– Леди Марло? – уточнил он, при этом не отводя от меня взгляда.

– Ах, мой дорогой, – воскликнули позади него.

Дракон резко обернулся и даже отшатнулся – прямо перед ним стояла прекрасная статс-дама: в пышном платье темно-зеленого цвета, в шляпе и туфельках в тон к наряду, пышном парике со светлыми волосами и с улыбкой на ужасно напудренном морщинистом лице.

– Леди Марло, – поприветствовала я и присела в книксене.

Моему примеру последовали и остальные девушки, кроме принцессы – та величественно кивнула, а леди Марло опустилась в реверансе перед ней и драконов. Последний даже не кивнул в ответ, стоял как громом пораженный. Мне даже стало жаль его… лишь на секунду. В другую я вспомнила, что он чуть не подвел меня под монастырь и всякая жалость к нему пропала.

– Я верну вам вашу рубашку, – пролепетала леди Марло. – И обсудим с вами то, что не могли обсудить ранее… пройдемте, мой дорогой, пройдемте.

– Я не уверен, что мне есть, что с вами обсуждать. А рубашку… можете оставить себе.

Дракон посмотрел на меня: вот теперь в его глазах точно было желание придушить похитительницу рубашки, причем настоящую, то есть меня. У-у, а вот нечего было меня подначивать!

Кажется, поняв, что он в шаге от убийства, дракон решил ретироваться. Принцесса, вздыхая, глядела ему вслед, я же с трудом удерживала ползущую на губы улыбку. Так-то, мой принц!

Тьфу ты, не мой.

Прогулка была окончена, когда солнце приблизилось к зениту. В это время все придворные отдыхали в своих покоях, где мэтром Дайоном и его учеником устанавливались специальные морозильные заклинания. Это время предполагалось отводить на сон, чем все и пользовались. На дневное дежурство сегодня осталась я, а Вивьен и Элоиза отправились в свои покои. Вивьен уходила с читавшейся в глазах надеждой на сладкий сон.

– Мне кажется, Дарен часто поглядывает на тебя, Жаннет, – высказалась принцесса, когда мы остались в покоях наедине.

Маринет уже переодели в легкую сорочку и расстелили постель с белыми шелковыми простынями. Тяжелые волосы заплели в простую косу на один бок, из украшений остались лишь сережки-артефакты – защитные, из сокровищницы Лазарских.

– Вам показалось, ваше высочество, – запротестовала я, присаживаясь на софу. – Не более, чем на остальных.

– Нет, я так не думаю. За столом вчера он тоже заговорил с тобой, обратил на тебя внимание и выделил из толпы.

– Только лишь для того, чтобы прилюдно сообщить новость о том, что он ищет предмет своего гардероба. Скорее, он выбрал меня в качестве жертвы. Может, я чем-то похожа с леди Марло? – я хотела отшутиться, но Маринет было не до шуток.

Принцесса поджала губы, откинула одеяло и подошла ко мне вплотную, сложив руки на груди. Когда она становилась такой, я её побаивалась. Маринет была образована, но сумасбродна. С детства ей во всем потакали, а еще… не хватало ей часто присущего аристократам благородства, а взамен него была некая озлобленность, причем непонятно на что.

– Мне не нравится, что Дарен смотрит на других, когда рядом есть я. Держись от него подальше. Если он будет подходить к нам – исчезай без предупреждения. Еще хоть раз я увижу тебя рядом с ним – ты пожалеешь об этом.

Мои щеки покраснели. Я чувствовала страх. Чувствовала превосходство принцессы. Мне не оставалось ничего иного, как кивнуть и повинно склонить голову. Маринет удовлетворенно хмыкнула и вернулась в кровать. Не прошло и пяти минут, как она тихо засопела.

Легко ей говорить – держись подальше! Но что если он сам ищет меня взглядом? Да и я должна признать, что мне нравится смотреть на этого дракона. Чисто эстетически он прекрасен.

Впрочем, она права. Мне и правда лучше держаться от него подальше. Вот только как исполнить просьбу дяди и расспросить у дракона об артефакте? Тем более после моей маленькой мести.




Глава 6


– Жаннет, беда-а-а! – закричал Майр, прыгнув мне на юбку и начав восхождение, словно скалолаз.

Я уже направлялась в свои покои – солнце зашло, и я планировала насладиться безмятежным сном, когда на меня выскочил пикси. Я шикнула на него и огляделась по сторонам – не хотелось бы, чтобы кто-то знал, что я помогаю пикси. Это дурно скажется на моей репутации.

– Чего тебе?

– Беда-а-а, Файр напился-а-а!

– Тоже мне новость, – хмыкнула я и, скинув пикси, направилась дальше по коридору.

– Жанне-е-ет, он напился тех духов с запахом гари-и-и. Ох и ядреные они, даже мне в голову стрельнуло, хотя я молодой организм…

– Подожди, так ты тоже пьешь? – остановилась и нахмурилась я. – Я думала, ты справляешься со своей зависимостью!

– Не совсем, – отвел глаза Майр, даже шапочку снял, сжав её в ладонях, – просто я не так сильно пьянею, как дед. А вот он… совсем плох. Ой, Жаннет, бежим скорее, надо спасать деда!

– Во-первых, от чего его спасать? Во-вторых, ты уверен, что его надо спасать? Может, неприятности навсегда отвернут его от дурной привычки?

– Боюсь, если не спасти его, то уже все… все советы уже будут не нужны, – захныкал пикси и быстро забрался по моей юбке, сев на плечо. После моего вздоха начал быстро-быстро рассказывать: – Мы пили духи с гарью… у леди Марло в комнате.

– Подожди, а откуда духи у леди Марло? Их же специально для принцессы делали.

– Ну так как весь двор узнал, какой заказ сделала принцесса у парфюмера, так все сразу поспешили к нему. Он и выдал, что, дескать, любимый запах огненного принца. И продал духи с гарью по баснословной цене! Дороже драконьего ликера, – мечтательно протянул Майр и поморщился, – хотя на вкус они оказались горькими и неприятными, но что поделать – мода… Вот мы и принялись опустошать ящик. Дед-то напился быстро и начал куролесить. Говорит, мол, пойду заберу у короля Фарвора державу…

И зачем им целое государство? Неужели собрались поработить людей ради производства духов? Ну и наглые нынче пошли пикси!

– Это у того, который лысый и толстый?

– И богатый! – подтвердил Майр. – Его держава – шесть килограмм чистейшего золота… самая большая на всем континенте! Вот дед и загорелся её выкрасть.

Так они о символе власти!

– А утащил бы? – хмыкнула я.

– Перенес бы порталом, – отмахнулся Майр и вздохнул. – Но король оказался быстрее – посадил его под антимагический стеклянный колпак, такие специально делаются для поимки пикси… В общем, всё. Крышка деду. Если ты не поможешь.

– И чем по-твоему я помогу? Одно дело вытаскивать вас в усмерть пьяных из бочки с вином, пока вас не обнаружила в подвале прислуга, и совсем другое – из-под антимагического колпака под носом у короля дружественной нам державы. Извини, но я лучше принесу венок на могилку твоего деда.

Развернувшись, я направилась дальше по коридору, когда услышала всхлипы. Обернулась. Майр завис в воздухе и горько плакал, утирая слезы огромным, просто непомерным для него носовым платком. Вздохнула. Куда я ввязываюсь?

– Ладно, идем, – прошептала я и, схватив Майра, направилась к тайным ходам.

Хорошо иметь дядю придворного мага – во-первых, я знаю все ходы, во-вторых, магическая защита дворца Лазарских отзывается на меня, поддаются любые замки и открываются любые двери. Это просто счастье в моем случае, потому что я прошла тайными ходами и безошибочно определила комнаты короля Фарвора. К счастью, в светлой спальне никого не обнаружилось. Я осторожно выскользнула за отъезжающую дверь и бросилась к бюро, на котором стоял антимагический колпак.

И что я вижу?! Файр лежит на спине и храпит! Если кто и волновался о своем бедственном положении, то точно не он! У-у! Вот наказать бы его…

– Как снять этот колпак? – спросила я, нахмурившись. – Его будто держит магическое поле.

– Есть ключ, – вздохнул Майр. – Но он в кармане у короля. Я побоялся приближаться к нему, ведь если поймали бы меня – некому было бы нас спасать. Эх, были бы у меня крылья…

– Были бы у тебя крылья, ты бы встревал в неприятности еще чаще, прям как твой дед.

Вот же!.. Сами попали в передрягу, а мне разгребай. Я огляделась в поисках одежды – сюртук обнаружился на пуфике. Бросившись вперед, я начала обшаривать карманы, как сзади раздался скрип двери.

– А у меня гости.

Я резко обернулась и вздрогнула. Его величество стоял в одном халате на толстое распаренное тело, с мокрыми волосами и сальной улыбочкой на лице. На бледной коже ног проступали синие вены, ногти были совершенно не обработанными – с траурные каемочками, отросшие и местами поломанные – представляли собой удручающее зрелище. Не любила мужчин, которые хотя бы минимально не заботятся о своем внешнем виде.

Однако с этим мужчиной мне предстояло договориться.

– Я перепутала комнаты…

– Ну что ты, моя дорогая, можешь не оправдываться, – хмыкнул король и приблизился ко мне. Зубы он почистить не успел. Наклонившись ниже, он провел языком по моей щеке. – Я все понимаю… Я видный и привлекательный мужчина. Ты еще тогда, в тронном зале, не сводила с меня взгляда. Ты тоже мне приглянулась… если будешь послушной и понравишься мне, то сделаю фавориткой и заберу из Амирада.

Что?..

Я уже собиралась сказать, что это все ошибка, как внезапно увидела, куда указывает Майр. О создательница, ключ в кармане халата! Неужели придется обнять этого мужчину, который не вызывает во мне никаких положительных эмоций?

Файр и Майр в жизни за это не расплатятся!

– Ваше величество, – шепнула я и опустила голову, – вы слишком проницательны…

– О, моя дорогая, – король прижал свои бедра ко мне и обнял, буквально стиснул меня, – ни к чему стеснение…

Это точно, ни к чему. Украду ключ – и делов-то. Я начала осторожно шарить по телу мужчины и таким образом пыталась залезть в карман. Король продолжал что-то шептать, прижимаясь ко мне и целуя щеки, шею, ключицы. С каждой секундой мне становилось все более противно, я боялась совершить неверное движение, и вот… получилось! Я скинула ключ вниз, как раз туда, где стоял пикси. Парнишка приложил все усилия, чтобы поймать ключ бесшумно. Я отсчитывала секунды, надеясь, что Майр поторопиться и откроет антимагический купол раньше, чем король Фарвора поднимет мне юбку. Но нет, монарх оказался слишком настойчивым и, когда он сжал моё бедро, я со всей силы уперлась в грудь руками, пытаясь оттолкнуть.

– Ваше величество… отпустите! Это не то, о чем вы подумали… право! Я зашла… зашла…

Я не знала, что можно придумать, и в этот момент антимагический колпак растворился, а Майр бросился к деду, пытаясь привести того в чувства. Король обернулся на звук, а я ушла в сторону, пятясь к двери. Мужчина засунул руку в карман и сложил два и два.

– Ты… ты помогла им сбежать! Так просто ты отсюда не уйдешь, – рыкнул король и начал плести новое заклинание. – Пикси вредоносные! Их всех следует истребить!

Истребить редких магических существ? Да уж живодер! Подобное так меня взбесило, что я открыла рот и собиралась высказать всё, что я думаю о его методах общения с редкими существами, но не успела – меня затянуло в портал, созданный освобожденным и видимо кое-как пришедшим в себя Файром.

Выбросило меня на мягкую кровать. Не знаю, каким искусством владеет Файр, но его магия – необычная и сильная. Он создает не просто портальные воронки, он умеет “затягивать” в них, то есть противиться переходу было невозможно.

Ура, спасена от этого жирного, противного живодера! Только вот как быть с последствиями? Королям нельзя отказывать. Это прописная истина. Ладно, будем разбираться с этим потом.

Встала с кровати и огляделась. Плохие новости – комната не моя. Хорошие – хозяина нет. Прислушалась – в ванной тоже тишина. В последнее время ванная – мой злейший враг, оттуда всегда может выскочить принц или того хуже – король. Бежать отсюда надо, поскорее бы смыть с себя отвратительные липкие прикосновения короля Фарвора. Только сначала нужно понять, в Амирадском ли я дворце.

Подошла к окну и взглянула на парк – наш, родименький! Как же я любила этот пейзаж: широкие аллеи с круглыми фонтанами, охлаждающими в жаркую погоду, свойственную Раполю. Высокие раскидистые деревья создают приятную полутень, а причудливо подстриженные кустарники – всегда радуют глаз.

Так, а теперь нужно вспомнить, где именно такое расположение окон.

Я начала вспоминать карту дворца, выстраивать геометрические проекции и… пришла к неутешительному, просто-таки к ужаснейшему выводу. Этот мелкий прохвост опять закинул меня к Дарену Огненному! Да за что он так со мной?!

Пора тикать, пока хозяин меня не обнаружил…

Я развернулась и обомлела: прямо передо мной стоял огромный красный тигр.

Тот самый, который спас меня на пристани. Неужели этот зверь принадлежит Дарену? Или… нет-нет, глупости, сам Дарен не может быть анимагом! Анимаги – древние создания, маги, способные перекидываться в зверей, чтобы переходить между выдуманными мирами. Мать Дарена и соответственно нынешняя Владычица Огня – анимаг, но ведь Дарен – дракон. Он наследник своего отца, он не может он быть анимагом.

Не может! Это просто ручной тигр, которого принц притащил во дворец. И хватило же наглости!

А тем временем зверь смотрел очень умными глазами и медленной, грациозной походкой направлялся ко мне.

– Ты спас меня в прошлый раз. Спасибо тебе большое. Давай дружить?

Тигр взглянул на меня неопределенно, мол, с едой – не дружат. Но остановился. Я посчитала это хорошим знаком, поэтому подошла еще ближе, а заодно – ближе к выходу.

– Я пойду, ладно? Пока твой хозяин не вернулся.

Через гостиную прошла к двери. Дернула несколько раз ручку – не поддалась. Защелка была открыта, неужели магическая защита? Тогда кричи не кричи – никто не услышит. И потайных ходов здесь нет, это я точно знала. Что же делать?

Спустя полчаса я сидела на кровати и гладила тигра, хмурясь и разоряясь вслух:

– Какое он вообще право имеет ставить такую защиту на свои покои? Между прочим, это неуважение к королю! Если он самостоятельно обеспечивает свою безопасность, значит, не уверен в том, что его величество Луи способен её обеспечить… хотя о чем я говорю? Он же дракон! Ему любое неуважение сойдет с рук.

Подавшись теплой атмосфере и легкому мурчанию большого кота, я продолжила:

– Знаешь, этим меня и бесят драконы. Вседозволенностью. Вот взять твоего хозяина: красивый, но такой самоуверенный, что прибить хочется! Он точно знает, что весь мир будет лежать у его ног. А наглость? Наглость – его вторая натура. А еще… знаешь, – я затаила дыхание и мотнула головой, отгоняя непрошенные мысли. – В общем, Дарен Огненный – сущий кошмар! Но где же его носит?

Я огляделась.

Хозяин и не думал появляться. Без него мне отсюда не выбраться. Посидев у входа полчаса, гладя тигра и рассказывая ему забавные ситуации из дворцовой жизни, я окончательно убедилась, что Дарена Огненного я так и не дождусь. А помыться очень хотелось. Казалось, что прикосновения короля впечатались в кожу и теперь чесались, будто экзема. Нет, я так больше не могу. Хотя бы приму душ и лягу спать, а там уже утром и Дарен явится. По крайней мере, мне хотелось на это надеяться.

Душ я принимала быстро и торопливо, постоянно прислушиваясь к звукам в комнате и боясь, что в любой момент может вернуться Дарен. Но его так и не было. Я обтерлась полотенцем и надела халат – пока волосы не высохнут. К сожалению, бытовая магия была мне не подвластна.

Я вышла в комнату и огляделась – тигра уже нигде не было. Куда он делся? В гостиной тоже нет, как и в кабинете, прилегающем к комнате. Куда же он делся? Может, на него защита не действует? Или он вообще призрачный?

Или же он все-таки анимаг и ушел картиной. Бросила взгляд на натюрморт, висящий над бюро. Да нет, глупости, не может Дарен быть анимагом, переходящим по картинам – вымышленным мирам. Такого просто не может быть. Он – дракон.

Взгляд упал ниже, на бюро. Вспомнилась просьба дяди – узнать об амулете. А если он лежит там? Я лишь позаимствую его, точнее, то, что от него осталось. Покажу мэтру, а потом верну. Ничего ведь страшного не произойдет?

Но все ящички бюро оказались заперты. Я вернулась в ванную и забрала с полочку одну из своих шпилек и подошла к бюро. Трижды вздохнула. Что ж, как учил любимый братик – осторожно, аккуратно, медленно…

Есть!

Замок щелкнул, и…

– Так-так, кажется, тут у нас неучтенный взломщик, – раздался сзади голос Дарена.

Я не знала, чего испугалась больше: позы, в которой меня застал Дарен, или же своего внешнего вида. Поняв, что все же меня больше смущает первое, я выбросила шпильку, мол, я к ней вообще не имею никакого отношения! Это она сама, сорвалась с моих волос, вошла в замочную скважину и провернулась несколько раз, пока не открыла защелку… всё она, не я!

Мы с Дареном вместе проследили за падением шпильки в мягкий ворс ковра и после этого встретились взглядами. Дракон пробежался глазами по моему телу и тут же приник, буквально зажав меня у бюро.

Странно, второй раз за вечер такая поза, но разные мужчины. Первый вызывал у меня омерзение, а второй… второй вызывает совершенно иные чувства. И дело не во внешности. Тот же принц Антуан при всем своем внешнем совершенстве не вызывал у меня и капли тех эмоций, что я испытываю к Дарену Огненному. Я никогда не хотела податься вперед и обнять его, а вот дракона…

Решив, что лучшая защита – это нападение, я начала:

– Вы в курсе, что не имеете права ставить магическую защиту на гостевые покои? Это запрещено! А если случился бы пожар? Король и придворный маг обязаны иметь доступ в любые комнаты! Вы нарушаете правила.

– Нарушать правила – моё хобби. Но вам я объясню причину своего поведения. Видите ли, днем, когда я вернулся сюда, то застал на простынях абсолютно обнаженную леди Марло, призывно улыбающуюся мне.

Представила. Впечатлилась. Хотелось и посочувствовать, и рассмеяться.

– Она с чего-то решила, что у нас с ней что-то было… просто в силу возраста она забыла, или же я кинул в неё шар забвения… не важно. Важно, что она абсолютно уверена в наших с ней романтических отношениях.

– Надеюсь, вы её не разубедили? – весело спросила я. – В её возрасте ей нельзя волноваться. Сердце, сами понимаете. Лучше потакайте её желаниям.

Едва сдерживалась, чтобы не рассмеяться, смотря на обескураженное лицо дракона. Кажется, он хотел высказать мне всё, что думает по поводу моих фантазий. Его явно не прельщала ночь любви со старой, но весьма сексуально озабоченной женщиной.

– А хотите, я буду потакать вашим желаниям? – неожиданно предложил принц и спустил ворот халата ниже по плечу, обнажая кожу.

Я затаила дыхание. Меня словно сковало. Дарен медленно склонился к моему плечу и невесомо поцеловал. Я шумно выдохнула.

– Что вы… не надо…

Секунда молчания и следом – смех. Дарен отступил.

– Не переживайте, я ничего с вами делать не собираюсь. Вы слишком невинны, чтобы вами попользоваться. Можете идти.

Да как он?!. Ладно, не время злиться. Мне нужно выполнить просьбу дяди и заодно – своё желание. Если тот амулет действительно был амулет моей мамы, то следует обговорить это здесь и сейчас. В любом случае, даже если это разные амулеты, дяде удастся его починить, я уверена. Тогда я искуплю свою вину перед драконом и разорву с ним всяческие отношения.

– И вам не интересно, что я делала в вашей комнате? – спросила я и подняла свою шпильку.

– Судя по всему – что-то искали… в любом случае бы не нашли. Здесь нет важных для меня вещей.

– И вам не интересно, что именно?

– А вы скажете, если я спрошу?

– Амулет, – искренне ответила я. – Тот самый, который разбился. Я знаю человека, который сможет его починить. Отдайте мне осколки.

– Нет, – произнес Дарен и отвернулся. – Идите, Жаннет. Только не забудьте переодеться… иначе следующие слухи пойдут о нас с вами.

Точно! А я ведь так испугалась, что уже собиралась уходить прямо в халате. Мне хотелось настоять и распросить его об амулете, но в одном халате на голое тело и в чужих покоях я чувствовала себя неуверенно, поэтому все-таки не стала спорить. Быстро поблагодарив дракона, я переоделась в ванной.

– Кстати, а где тигр?

– Какой тигр? – изумился Дарен.

Действительно… какой тигр во дворце? Мог ли он быть игрой моего воображения? Дважды? Однозначно нет. Однако вопросов прибавляется.

Пожелав Дарену великолепных снов, я ушла. К счастью, ночью дворец был относительно спокоен и моего поспешного бегства из этого крыла никто не заметил. По крайней мере, я на это надеялась.




Глава 7


– Жаннет, – обратилась ко мне за завтраком принцесса. – Говорят, тебя видели ночью выходящей из покоев огненного принца.

Я захлебнулась соком. Вивьен услужливо постучала меня по спине, и я взглянула на принцессу.

– А как же леди Марло?

– Говорят, она тоже вчера выходила ночью из покоев принца, причем в одной простыне, – хихикнула Элоиза.

– И то правда, – вздохнула принцесса и поковырялась вилкой в яичнице. – О принце ходит слишком много скандальных слухов.

Я активно закивала. Кажется, гроза миновала.

До обеда я была принцессе не нужна, поэтому решила отправиться в библиотеку и найти книги по геральдике. И кто бы сомневался, что там я встречу Файра и Майра: эти двое проныр прятали пузырьки с духами за самыми невостребованными книгами на верхних полках.

– Вы что делаете?! – спросила я как можно строже.

Оба пикси вздрогнули и обернулись ко мне. Огляделись по сторонам и синхронно ответили:

– Делаем запасы на голодное время… Скоро Дарен Огненный будет покорен принцессой и поставок духов с гарью больше не предвидится.

– Ах вы бедненькие, – пробормотала я, – идите сюда, пожалею.

Пикси спустились. И я схватила их за ножки, перевернув вверх тормашками и начав трясти. Пикси ругались (у меня даже уши покраснели от некоторых заковыристых хлестких выражений), брыкались, но выпутаться не могли.

– Если принц Огня будет с принцессой, что же вы меня к нему все время отправляете? – зашипела я. – А ну-ка быстро снесли сюда все духи. Все вылью!

– Может не надо?

– Надо! Иначе больше не из одной передряги не вытащу! Живо!

Пикси не оставалось ничего другого, как подчиниться. Принесли не только духи, но и бутылки с горячительным. То-то король на слуг ругается, что они подворовывают у него из бара дорогой ликер. А он вот где, родненький! Когда у моих ног образовалась уже приличная куча, сзади раздался насмешливый голос дракона:

– О, так вот кто поставщик этой дряни! А я-то голову ломал, почему во дворце Раполя так отвратительно воняет.

Я резко развернулась. Дарен стоял рядом и с веселым блеском в глазах смотрел на мою кучку спиртного. Никак тоже захотел выпить? Вот только третьего пьянчужки на мою голову не хватало. Алкоголь – зло!

– Вам не дам – не просите.

– Вроде и не собирался, – удивился наследник Огня. – А вам жалко, да? Все для себя припрячете? Ну что же вы, Жаннет, нельзя быть такой жадной. Делиться надо.

Пикси активно закивали и, словно получили дозволение свыше, начали оттаскивать спиртное обратно на полки.

– Стоять! – скомандовала я и вновь вернула взгляд на дракона. – Вы мне поможете вылить это все.

– О нет, вы из-за моих резких слов решили так быстро расстаться со своими запасами? Ради меня не стоит идти на такие жертвы, – продолжал паясничать принц.

– Ваше высочество, если вам жалко выливать этот алкоголь, то не стоит свои чувства распространять и на меня, – парировала я. – И раз обмен колкостями закончен, прошу, помогите.

Дарен сплел заклинание. Бутылки мгновенно опустошились и вся жидкость собралась в шар, а затем полетела в сторону открытого окна. Там шар разрушился, а с улицы послышался девичий визг. Никак на фрейлин вылил? За этим всем Файр и Майр смотрели с такими скорбными лицами, будто любимую собаку схоронили, а не алкоголь вылили.

– Благодарю за содействие, – ответила я и прошла к стеллажам.

Даррен направился следом за мной. Когда я забралась по лестнице, он прислонился плечом к шкафу и задумчиво спросил:

– Жаннет, а что вы ищете? Отдел с любовными романами в другой стороне.

– Очень остроумно, ваше высочество. На самом деле я ищу информацию о магических амулетах. Хочу найти среди них свой… он был очень похож на ваш. Но все-таки это был не он. Мой просто не мог оказаться у вас.

– Правильные выводы, – кивнул Дарен. – Но вы уверены, что вам следует знать правду?

Я отвлеклась от поиска и посмотрела на дракона изумленно. Я хотела спросить, что он имел ввиду, но дракон, оттолкнувшись, ушел. Я еще некоторое время глядела ему вслед, пока передо мной не вылез Файр.

– Хочешь посмотрю, что он ищет?

– Нет. Не хочу вытаскивать тебя из-под еще одного антимагического купола, только на этот раз из комнаты огненного принца.

Сопоставив вчерашнюю ситуацию с выдуманной, я легко представила, как Дарен прижимается ко мне, целует щеки, шею, ключицы… ох, что со мной? Что за непорядочные мысли? Выкинуть их из головы, срочно!

Я листала всевозможные справочники – благо, в этом мне помогали пикси, так сказать, отдувались за вчерашнее происшествие – но так ничего и не могла найти. Я точно не знала, как назывался артефакт, доставшийся мне от мамы, но помнила, как он выглядит. Красный круглый рубин без единой грани в когтях феникса. Внутри рубина словно скручивались вихри Огня – в детстве я очень любила его разглядывать.

До сих пор помню день, когда мы его потеряли. Пять лет назад. Дядя повез нас в цирк. Шатер был установлен с востока от Раполя, поэтому мы целый час тряслись в карете, прежде чем приехали на поле, где расположились циркачи. Различные файер-шоу, клоуны и акробаты – я на все смотрела с открытым ртом, и даже бы и не вспомнила, где потеряла мамин подарок. Она отдала мне амулет незадолго до своей смерти, сказала, что он спасет меня…

Именно благодаря ему я и осталась жива и спасла брата. Тот день, день пожара, я помню очень плохо.

Мэтр Дайон предположил, что амулет могли украсть, искал по своим каналам – бесполезно. Артефакт словно в воду канул.

Конечно, возможно он был простой безделушкой, и сведений о нем нет ни в одной артефактском справочнике, но в это мне не верилось. Тот амулет спас меня во время пожара, да и дядя часто твердил, что это очень мощная защита, правда, даже он не знает названия артефакта.

– Ты все еще ищешь, – хмыкнул Дарен, остановившись надо мной. – И как? Удачно?

– Нет. Совершенно ничего.

– И у меня, – кивнул дракон и посмотрел на меня с прищуром. – Когда я что-то не могу найти, это наталкивает меня на мысли, что кто-то специально прячет информацию. А это уже подозрительно.





Конец ознакомительного фрагмента. Получить полную версию книги.


Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/natalya-mamleeva/krasavica-i-drakonische/) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.



– Скажите, а мы не могли с вами где-то видеться?.. Быть может, пару часов назад, м?

Вот же… гад! Чешуйчатый гад. Драконище, чтоб его!

– Я был с одной прекрасной леди. Леди была полностью обнаженной.

Я чуть не сказала: “Не обнаженной, а в рубашке!”. Но этим бы я точно выдала себя с головой, а дракон только этого и добивался.

– Она украла мою рубашку и скрылась в этом дворце. Кто найдет рубашку с вензелем на рукаве, тот найдет и мою утреннюю гостью.

Хмари туманные, что он творит?! Надеюсь, горничные не пойдут прямо сейчас проверять мои покои?!

Вляпалась!

Подумала я, оказавшись в спальне Огненного принца и разбив важный артефакт.

С этого момента вся жизнь пошла кувырком: отбор женихов для принцессы, назревающий переворот, старые тайны, ставшие явными, и неожиданный, всеми забытый дар, пробудившийся во мне.

И во всем виноват драконище!

Как скачать книгу - "Красавица и Драконище" в fb2, ePub, txt и других форматах?

  1. Нажмите на кнопку "полная версия" справа от обложки книги на версии сайта для ПК или под обложкой на мобюильной версии сайта
    Полная версия книги
  2. Купите книгу на литресе по кнопке со скриншота
    Пример кнопки для покупки книги
    Если книга "Красавица и Драконище" доступна в бесплатно то будет вот такая кнопка
    Пример кнопки, если книга бесплатная
  3. Выполните вход в личный кабинет на сайте ЛитРес с вашим логином и паролем.
  4. В правом верхнем углу сайта нажмите «Мои книги» и перейдите в подраздел «Мои».
  5. Нажмите на обложку книги -"Красавица и Драконище", чтобы скачать книгу для телефона или на ПК.
    Аудиокнига - «Красавица и Драконище»
  6. В разделе «Скачать в виде файла» нажмите на нужный вам формат файла:

    Для чтения на телефоне подойдут следующие форматы (при клике на формат вы можете сразу скачать бесплатно фрагмент книги "Красавица и Драконище" для ознакомления):

    • FB2 - Для телефонов, планшетов на Android, электронных книг (кроме Kindle) и других программ
    • EPUB - подходит для устройств на ios (iPhone, iPad, Mac) и большинства приложений для чтения

    Для чтения на компьютере подходят форматы:

    • TXT - можно открыть на любом компьютере в текстовом редакторе
    • RTF - также можно открыть на любом ПК
    • A4 PDF - открывается в программе Adobe Reader

    Другие форматы:

    • MOBI - подходит для электронных книг Kindle и Android-приложений
    • IOS.EPUB - идеально подойдет для iPhone и iPad
    • A6 PDF - оптимизирован и подойдет для смартфонов
    • FB3 - более развитый формат FB2

  7. Сохраните файл на свой компьютер или телефоне.

Аудиокниги серии

Аудиокниги автора

Рекомендуем

Последние отзывы
Оставьте отзыв к любой книге и его увидят десятки тысяч людей!
  • константин:
    12.08.2022
  • Добавить комментарий

    Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *