Книга - Эллингтон

a
A

Эллингтон
Лина Скай


Эшли, наследница престола и фамилии Эллингтон, получает письмо от короля государства Истен, с предложением заключить брачный союз с его сыном Кайлом. Она и раньше получала подобные письма, но именно это, вызвало у неё серьёзные опасения. К тому же новый лакей Уилл прямо заявил, что является лидером повстанцев и ей нужна их помощь.Валери, единственная подруга Эшли, дочь лучшего друга короля, с детства находится под опекой дворца. Тайно влюблена в принца Кайла. Вот только мир этикета, неудобных платьев и прочих законов ей чужд, а единственное её желание это покинуть Эллингтон. Только ли Кайл окажется для неё серьёзным препятствием?Их мир не останется прежним, когда прибудет Кайл…





Лина Скай

Эллингтон





Глава 1 Валери


Это могло быть обычное утро, но после голосового сообщения от родителей день не задался. Мама предупредила, что их исследования заметили особенные люди и теперь, к большому сожалению, они не смогут навестить свою дочь.

Я отложила телефон, перевернулась на спину и крепко зажмурила глаза. Где-то прочитала, что помогает быстрее проснуться. Похоже, тот кто это придумал, сейчас бы смеялся надо мной. Ни грамма бодрости не прибавилось. Вновь взяла телефон. На экране уведомление о переводе одной тысячи долларов. Прыгать от счастья не стала, а бросила телефон на кровать экраном вниз. Для родителей приемлемо не видеть дочь с трёхлетнего возраста и присылать ей каждый месяц скромную сумму. Да, так и написали, скромную.

Конечно, не мне судить. Они были молоды, только окончили университет, поженились и спустя год появилась я. Наверное, не ожидали, что родительство окажется таким сложным.

Раздался звонок. На экране высветилось «Эшли» и селфи с моей лучшей подругой. Обычное фото с наследницей фамилии и престола Эллингтона. Ничего особенного.

– Если не поторопишься, то пропустишь завтрак, – без лишних приветствий предупредила подруга.

– А что на завтрак?

– Приходи, узнаешь, – голос Эшли успокаивает. Мягкий, уверенный, без изъяна.

– Мне ближе дойти до кофейни. Не каждый королевский завтрак затмит их шикарные круассаны. – С вызовом ответила я.

Она не любит, когда её не слушают. Да кто посмеет спорить с принцессой? Только я.

– Для меня, что круассаны, что оладья с клубникой и сливками, никакой разницы. Удивительно, что гурманка из нас ты.

– А что сегодня оладья?! – обрадовалась я. Их подавали максимум два раза в месяц. – Обожаю, как их готовит мисс Эвонли! – я села и потянулась одной рукой. Вкусный завтрак бодрит лучше, чем тот советчик.

– Поторопись. Иначе скажу, чтобы на тебя не подавали.

– Ох, напугала.

– Валери, я серьёзно, давай скорее, мне нужно тебе кое-что показать, – раздражённо произнесла она и повесила трубку.

Явно сегодня не в настроении.

Эшли настоящая королева. Она владеет безупречными манерами, красноречием, удивительной способностью держать под контролем свои эмоции в любой ситуации.

Её отец – нынешний король Грегори Эллингтон. В это сложно поверить, но многие наследники учились в частном заведении с обычными студентами из богатых семей и тех, кто набирал высокий бал. Мой папа был лучшим другом Грегори. Оказалось удобным, что у него есть дочь Эшли, моя ровесница, с кучей нянь и гувернанток, поэтому он с радостью принял меня в свой дом, а родители – предложение поработать над проектом в Аларейме, которое спасёт экологию, людей и обеспечит будущее дочурки.

Меня бросили ради нечто важного. Своих интересов.

Я надела светлые широкие джинсы и рубашку в красную клетку, а белокурые волосы собрала в хвост. У меня ярко-голубые глаза, поэтому подчеркивать их тенями или тушью не требуется. Мой неформальный образ не лучший выбор для королевского завтрака и так меня пропустят только до комнат Эшли. Там имеется гардеробная для моей одежды, и я могу чувствовать себя леди. Хотя сколько ни помещай меня в наряды и не учи этикету, в жизни королевского дворца я словно вихрь.

Солнечная погода подняла настроение. Я поворачиваю направо. Через два соседних дома открывается вид на окраину Йорка. Зелёная холмистая местность плавно спускается к дворцу королевской семьи Эллингтонов и окружает его. Бескрайний лес по одну сторону, рабочий город Йорк по другую.

Архитектурное историческое достояние с традициями и обычаями прошлых веков, на фоне меняющегося современного мира. Долг короля хранить старые порядки и честь фамилии Эллингтон.

Это восхищает, но только я так и не нашла там своё место.

Меня встречает дворецкий Томпсон. Невысокий, крепкого телосложения мужчина в возрасте 60 лет. Несмотря на мелкие морщины возле глаз и седые волосы, выглядит бодро и уверенно.

Разговаривая со мной, он ограничивается дежурными фразами. Вежлив, но глаза выдают презрение. В общем-то, вся элита богачей относится ко мне без восхищения. Моё происхождение не из королевских семей, и они почему-то считают, что я должна быть им благодарна за то, что терпят моё присутствие во дворце короля.

Томпсон провёл до комнат Эшли на третьем этаже. Я могу пройти этот путь закрытыми глазами, но ему нужно проводить гостя, как того требует свод королевского этикета. Мало ли, вдруг захочу вазу украсть по пути. Наверное, так.

Я открыла дверь, а Эшли стоит напротив окна. Она повернулась, держа свой кулон на шее и тут же снова посмотрела в окно.

– По сообщениям от моих родителей можно определить какое сегодня число, – с возмущением я завалилась на её безупречно заправленную кровать, ожидая смешка в голосе. Тишина.

– Алло! Эшли? – я пощёлкала пальцами, хотя она даже на меня не смотрела.

– Прости, я просто задумалась, – сказала она и отпустила кулон.

– Что-то случилось? – настороженно спросила я. Эшли и нервозность далёкие понятия.

– Сегодня отец получил письмо от короля Истена. Прочитай! – она резко протянула мне листок, сложенный пополам, наверное, сотни раз. Где же моя подруга само спокойствие? Я аккуратно взяла это письмо и зачитала вслух:



«Приветствую, короля Эллингтона и желаю крепкого здоровья и долгих лет жизни. Хочу сообщить, что завтра я со своим сыном прибуду на бал в честь празднования коронации мисс Эллингтон, с чем вас поздравляю…»



Закатываю глаза, можно уже к сути?! Месяц назад Эшли исполнилось восемнадцать, спустя две недели прошла коронация, что означало её восхождение на престол после исполнения королю сорока пяти лет. Осталось два года, но она имела право принимать участие в управлении страной и называться королевой. Завтра устраивался бал, потому что элита настояла провести ещё одно празднование для тех, кто не смог попасть на первое. Была бы их воля, то каждый день устраивали приёмы за счёт королевской семьи. Я продолжила читать:



«Буду рад наконец договориться о возможности скрепить отношения двух стран путём родства наших семейств.

С уважением, Кано Рамирес»



Я смотрела на последние два слова. Кано Рамирес. У меня на секунду перехватило дыхание.

– В смысле? – спросила я, выждав пару минут. Не хотелось выглядеть глупо, вдруг я не так всё поняла.

– Выйти за его сына. Наследника. Валери, что здесь непонятно? – она уставилась на меня, ожидая реакции.

– А что здесь удивительного? Ты не раз получала подобные предложения.

Мне передалась нервозность Эшли. Но если подумать, то действительно, она часто получает подобные письма и даже не читает. Наша королева нескоро соберётся замуж.

– Да, – она, очевидно, ждала этого замечания. – Но обрати внимание на тон письма. Словно это давно решено.

Она указала рукой на письмо, чтобы я вновь прочитала.

– Буду рад наконец… – прочла я.

– Именно.

Я снова пробежалась глазами по письму, особенно вчитываясь в последние две строчки. Её никогда не заботили предложения о замужестве. Если Эшли насторожило это письмо значит, дело чуть сложнее.

– А что Грегори думает на счёт этого?

– Говорит это просто предложение и находит предлог уйти в кабинет, – она села рядом со мной. – Отец мне не говорит, но я случайно подслушала о нападениях на небольшие города у границ, неизвестно кто. Допускают мысль о повстанцах. Но уже столько лет мы с ними не сталкивались.

– Думаешь это как-то связано?

– Всё было тихо и довольно спокойно. А сейчас навалилось. Моя коронация, это письмо.

– Не накручивай себя. Власть это сложно.

Я перевернулась на спину, представляя прибытие короля и его сына. Эшли помолчала, словно собирала всё своё самообладание и наконец спросила:

– Ты же придёшь завтра?

Я представила этот вечер, где главным объектом нашего с Эшли обсуждения будет сын Истенского короля. Второй раз за всю жизнь мне хочется на бал. Первый в 12 лет. Я ждала этого дня и вычёркивала даты. Мне казалось, что все будут обращать на меня внимание и делать комплименты по поводу бирюзового платья с пышной юбкой. Но как только мы приступили к знакомствам и приёму пищи, детишки дразнили, а взрослые упрекали меня за неуклюжесть и что я недостаточно безупречна, как прекрасная Эшли.

– А как же? На твоего будущего единственного посмотреть, – подмигнула я. Хотелось её развеселить.

– Валери! – возмущённо воскликнула она и шлёпнула по плечу.

– А что? Вдруг он тебя очарует и поведу подругу к алтарю.

– К алтарю ведут отцы.

– Поверь, Грегори скажет: «поведи-ка, Валери, лучше ты!»

Мы засмеялись.

– Неважно. Не хочу выходить замуж под давлением или соглашением. – Произнесла Эшли и вернулась в задумчивое настроение.

Конечно, не хочет. Кто смеет оказывать влияние на Эшли.

– Всё будет хорошо! – я обняла подругу. Она вздохнула, словно дала себе последние две секунды выразить эмоции. И теперь снаружи лёгкость и спокойствие, но я знаю какой внутри бушует океан.

– Кстати, – повеселела вдруг Эшли. – Папе стало жаль смотреть, как ты мучаешься в неудобных нарядах и разрешил находиться в своей одежде. Только если нет гостей.

– Твой папа добрейший человек.

Я вспомнила, как десять лет назад Грегори старался сделать из меня аристократку, но потом сказал, что невозможно рыбу научить взбираться на дерево. Мне было смешно, а он давал послабления в моём поведении во дворце.

– Пойдём уже завтракать.

Эшли встала и кинула письмо на комод. Мы вышли в коридор, где одни горничные мыли чистые окна, протирали без единой пылинки поверхности, а другие перемещались с одной комнаты в другую, неся корзину с бельём и вазы с цветами, чтобы также привести всё в идеальный порядок.

– Хочу после завтрака спуститься к прислуге, – сказала я вслед Эшли.

Слуги порой казались мне роботами. Они как часовой механизм повторяли каждый день одни и те же движения. У новичков на лице искренняя улыбка от чести прислуживать королю и наследнице. Но спустя месяц это довольство угасает от монотонной работы, которую они должны делать идеально. Я раньше часто их навещала, чтобы внести в серые рабочие комнаты веселье и расслабленность. Только сейчас меня дворецкий перестал пускать, говоря, что у них много работы.

– Учти, Томпсон нажалуется папе.

– И что не впустит больше во дворец? – опустила я уголки губ и захныкала. На меня уже столько поступало жалоб от знатных дам на балах, но я почему-то до сих пор здесь.

– И как он всё тебе прощает, – нарочито удивилась Эшли.

– Любит меня больше, а у тебя несносный характер.

Мы снова засмеялись и спустились на второй этаж. Окна здесь от пола до самого потолка и видно, как погода переменилась с ослепительного солнца на серое небо и порывы ветра. Сегодня точно не мой день.

С шестнадцати лет я мечтала, что однажды встречу его. Не пропустила ни одной новости о нём и его жизни. Я считала его идеальным парнем и до сих пор берегу этот образ. Прежде мы с Эшли знакомились и обсуждали других сыновей высшей знати. Но только он был мне по-настоящему интересен.

Кайл Рамирес, наследник престола Истена. Но почему я встречусь с тобой именно так?




Глава 2 Эшли


Сегодня папа само спокойствие.

Наши утренние разговоры я помню с детства. Мы никогда не пропускали завтрак, оживлённо вели беседы обо всём, что радует или тревожит. Даже, когда я болела, папа приходил в мою комнату, ставил поднос с тёплым чаем и свежими булочками, а няня приводила Валери, и мы разговаривали. Эти моменты были чудесны. Папа смеялся во весь голос.

Он прочитал мне письмо рано утром, когда служанка заплетала мои каштановые волосы в роскошную причёску. Вполне мог это сделать в приватной обстановке, чтобы прислуга не сплетничала о новости. Но папа так рассеян в последнее время, поэтому я не стала ему ничего говорить.

Я испытываю крайнее раздражение от самоуверенности других. Более бесцеремонного письма мне не встречалось. Знаю, что порой браки заключаются не по любви, а ради взаимной выгоды или решения проблемы. Я с ним незнакома и даже не знаю, как он выглядит. К тому же не планирую связывать себя с кем-либо браком. Моя задача стать великой королевой, которой не нужен муж, чтобы править справедливо и благоразумно. Я докажу, что достойна фамилии и престола. Справлюсь сама с любой трудностью, и никто не посмеет приписать заслуги кому-либо ещё.

Папа был в своём кабинете, когда я зашла напомнить, что пора завтракать. Мне хотелось обсудить это письмо и выразить свои беспокойства. Дворецкий Томпсон, поставил чашку кофе и уходя сказал отцу:

– Сэр, новый лакей о котором мы вчера говорили, отлучился на один день, чтобы забрать свои вещи и полагаю, он готов устроиться на длительное время.

– Хорошо. Мне он показался воспитанным трудолюбивым юношей. Надеюсь, так оно и есть, – ответил папа, не отрываясь от газеты.

Я задумалась. Новый лакей? Отец мне об этом не говорил. Принять на работу слугу папа обычно доверял мне. Я никогда не ошибалась. Все принятые мною на работу люди приятные, честные и трудолюбивые.

– Пап?

– Да, дочка.

– Ты ничего не хочешь мне сказать по поводу письма?

Он выждал некоторое время, прежде чем ответить:

– Эшли, это просто предложение, – устало произнёс и отвёл глаза.

– Мы и ранее получали предложения. И я знаю, как о них пишут. Здесь же довольно уверенно, словно отказа и быть не должно.

– Король Истена не особо славится манерами. Эшли, никто тебя замуж насильно не выдаст.

– Но могут предъявить условия, на которых я буду вынуждена выйти добровольно, – я сделала паузу, а отец не ответил. – Папа. Я слышала о ситуации на границах, репутации Истенского короля.

– Дорогая, тебе нужно поменьше читать новостей.

– Ты знаешь, что там происходит? Кто грабит дома и магазины, устраивает поджоги и вандализм? – я развела руками, а папа наконец отложил газету.

– Поджоги, грабёж, вандализм, встречаются везде. А пресса любит преувеличивать и нагнетать.

– Папа, но…

– Не переживай, – он строго посмотрел на меня. – Сегодня много работы. Позавтракаю здесь. Думаю, Валери составит тебе компанию, чтобы не пришлось осмысливать всё в одиночестве.

Папа начал читать документы, тем самым показывая, что разговор окончен. Я вышла из кабинета и тихо повернула за собой ручку, чтобы дверь бесшумно закрылась.

Ему посчастливилось править в спокойное время и сейчас уверяет, что всё хорошо. Но я часто вижу, как ночью в папином кабинете горит свет. Он перестал звать меня сыграть с ним партию шахмат. Его лошадь стала реже видеть оранжевые закаты и чувствовать скорость и свободу. Отец перестал замечать внешний вид Валери во дворце и её свободный бунтарский нрав. Не говорит, что я буду хорошей королевой. Может, он уже не хочет, чтобы я ей была?

– Мистер Томпсон! – властно произнесла я.

– Да, мисс Эшли, – дворецкий медленно повернулся, как обычно, не выражая никаких эмоций.

– Почему на работу принимают нового лакея, но не ставят в известность меня?

– Ваш отец сказал вы не будете против, – ответил он и терпеливо ждёт, когда я отпущу его.

– У нас вышло с отцом недопонимание. Мне бы очень хотелось знать, что происходит в штабе прислуги. Будьте добры, докладывать мне о каждом новом работнике, – высказалась я.

– Конечно, мисс, – сказал дворецкий, нисколько не расстроенный моим замечанием. – Что-нибудь ещё пожелаете?

– Как его зовут? Лакея?

– Уилл.

– Он из Йорка?

– Нет мисс, одна из ферм Келфорда. Его рекомендация от вашей тёти. Он работал там два года.

– Почему ушёл?

Конечно, престижнее служить при короле, но зарплата у графини такая же, а обязанностей меньше.

– У хозяйки тяжёлое финансовое положение.

– У графини? – воскликнула я. – Не слышала об этом.

– К сожалению, подробностей не знаю. – Томпсон поглядывает в сторону лестницы. Его ждёт работа.

– Ладно. Благодарю. Хорошего дня Томпсон.

Моя тётя в затруднительном финансовом положении? Я полгода назад гостила в Келфорде, восхищалась современными улицами и роскошествам на балах. Не могло за это время разориться то, что с мудростью строилось десятилетиями. Тётя Скарлетт умна, решительна и приобрела состояние, на которое могут жить её внуки, ни в чём себе не отказывая. Правда, ни детей, ни внуков у нее нет.

– Люси, приготовь мне ручку, бумагу и заполни конверт графине, – приказала я, как только зашла в свои покои. Моя служанка Люси занималась комнатными растениями и меняла срезанные цветы на свежие.

– Да, мисс, – она отложила тряпку, вытерла руки о фартук и направилась в мой кабинет.

– И подожди, Люси… – служанка остановилась и пригладила свои рыжие волосы, собранные в чепчик.

– Как тебе новый лакей? – спросила я и почувствовала себя одной из сплетниц, которые стоят в углу и предпочитают всех обсуждать, чем заниматься своей жизнью.

Моя служанка слегка покраснела. Ясно. Значит, симпатичный и уверенный в себе. С такими чаще всего возникают проблемы. Служанки будут путать мои украшения, наряды, забывать просьбы. Как можно терять контроль за своей жизнью из-за мужчины?

– Добрый, внимательный. И весёлый, – улыбаясь, сказала она и опустила глаза. Явно не намерена продолжать.

– Ладно. Можешь идти.

Я посмотрела обиженно ей вслед, а она, конечно, побоится на меня взглянуть. Добрый. Внимательный. Весёлый. Шёпотом перекривила я, как только стихли её шаги. Спросила бы Валери, она описала бы его телосложение, лицо, глаза, о чём он говорил, как говорил, куда смотрел. Я королева и должна соблюдать дистанцию с подчинёнными. Мне не полагается беседовать по душам, вести себя с ними как с подругами. А Валери можно. Она часто проводит время с прислугой, болтает о сплетнях и всякой ерунде. Я соврала папе, что Валери их отвлекает, поэтому он попросил дворецкого оградить её общение и сообщать если не слушает. Мне не было стыдно, ведь народной любимицей должна стать я, а не она. Это справедливо.

Люси принесла заполненный конверт и бумагу.

– Что-то ещё мисс?

– Нет. Можешь идти.

Не хочу, чтобы письмо выглядело так, будто я пытаюсь что-то разузнать. Начну, пожалуй, о своих впечатлениях о последней поездке. Что это? Эмблема лилии? Люси! Как можно перепутать бумагу для писем графине и подданным? Они даже текстурой различаются. Видимо, лакей обаятельней, чем я думала.




Глава 3 Валери


У тебя есть любимая песня? Поставь её на будильник и нет у тебя больше любимой песни.

– Почему некоторым людям не спится в семь утра? – бормочу, уткнувшись в подушку и пытаясь найти правой рукой телефон.

– Алло? – повысила я голос.

– Валери, доброе утро. Надеюсь, не разбудил?

– А, Ларри. Это ты, – я перебила ласковый монолог школьного друга и сокурсника, иначе бы уснула, держа возле уха телефон. Славный малый. Дружим с пятого класса. Всё пытается ухаживать. Безответно.

– Сегодня в клубе будет мероприятие. Говорят танцоры из Аларейма. Соревнования, розыгрыш тура… – он продолжал восторгаться, но я уже давно не приходила на подобные вечеринки и теперь сложно вернуться.

– Я сегодня иду на бал. Вновь празднуют коронацию нашей принцессы.

Представляю, как на другом конце провода Ларри закатывает глаза. Моим приятелям сложно понять дружбу с Эшли. Эта часть жизни для них закрыта и многие с удовольствием признались бы, что мне там не место.

– Извини, но сложно представить тебя на балу, тем более в шикарном платье, – признался он.

– Это выглядит глупо поверь.

– Жаль, мне туда не попасть.

– Ларри, это всё жалкое зрелище. Просто кучка богатых людей, которые пытаются произвести впечатление друг на друга под шум веселящейся толпы.

– Ты можешь не идти, – последовавшее его молчание мне о многом сказало. Я бы отказалась сегодня, если бы не Кайл.

– Я нужна Эшли, – самая обычная причина, которую чаще повторяю себе, чем другим.

– Эшли хоть раз приходила на твои выступления?

– Ларри, это уже не твоё дело! – воскликнула я.

– В любом случае буду рад тебя видеть, – он мог быстро уйти от темы, словно и не задавал глупых вопросов и не лез не в своё дело.

– Я приду в следующий раз, обещаю.

– Пока Валери.

– Пока Ларри.

Я лучшая по уличным танцам в Йорке. Эта часть моей жизни, в которой нет Эшли. А в её жизни нет ничего, где нет меня. Ларри прав. Эшли не может быть частью тех событий и моментов, что важно для меня. Она ни разу не пришла на моё выступление. Не была на вручении диплома и даже выпускном. Ей не полагается присутствовать на мероприятиях среди простого народа, если они не организованы в её честь. Я же не пропускаю ни один бал и даже чаепития у знатных дам в округе. Всё потому, что Эшли нужна компания, поддержка и ей не хочется одной слушать монологи пожилых дам.

Очередной скучный вечер спасёт присутствие Кайла. Иначе, честное слово, лучше бы я пошла в клуб.

Поначалу Кайл Рамирес был мимолётным увлечением. Красивый юноша, наследник престола Истена часто мелькал в новостях и публичных страницах в социальных сетях. Всегда одет в чёрный костюм, и лишь иногда белая рубашка менялась на чёрную водолазку. Коротко не стригся, а чёрные волосы часто спадали на глаза.

Как и Эшли он обладает спокойствием на публике, красноречив, уверен в себе. Никогда не показывает истинных эмоций.

А я верю, что у каждого человека есть своя боль в сердце, недоступная взору других.

Год назад он потерял маму, а сестра, двойняшка вышла замуж и уехала за океан в перспективный и великий Аларейм.

Я надеялась с ним познакомиться. Он же из королевской семьи. Рано или поздно Эшли с отцом должны и с ними встретиться. Но шли месяцы. Никаких намёков о дружеских связях с королём Истена. Только сухие факты, что у них происходит. Это было слишком личное, чтобы рассказать Эшли. Когда мы смотрели очередной выпуск новостей о королевской семье, я спросила её, что она думает о принце. «Смазливый и самоуверенный» ответила она и забыла о нём, словно смахнула надоедливую муху.

Надежда в то, что мы однажды встретимся, стала угасать. Я вновь погрузилась в учебу, мое любимое программирование и много танцевала.

А сегодня прогуляла пары. Какой смысл, если все мысли о предстоящем вечере?

После полудня я пришла в комнаты Эшли. Её не было. Люси и Бетти сразу усадили меня перед зеркалом и переговаривали друг друга о том, какое платье они мне приготовили и что причёска должна быть простой, но элегантной.

– Стоп, стоп, стоп. Вы же знаете никакого роскошества.

Они захихикали.

– Что вы там задумали проказницы? – я устроилась на спинке мягкого стула и скрестила руки, поглядывая то на одну, то на другую.

Служанки Эшли мне как подруги. Они также далеки от этого узкого мира, но при этом тесно с ним соприкасаются. С Эшли они не выражают никаких эмоций. Да, мисс. Хорошо, мисс. Простите, мисс. Со мной они настоящие. Хотя бы в этом я превзошла её.

– Может, покажем ей? – шёпотом произнесла Бетти. Эта двадцатилетняя девчушка работает здесь полгода. Она стала светлым лучиком в штабе прислуги, не только благодаря золотистым волосам, но и постоянному смеху и румянцу. Ей сложно удержать свою радость и восторг в рамках королевских указов.

– А как же сюрприз? – строго произнесла Люси. Она работает здесь, сколько мы с Эшли себя помним, хотя выглядит довольно молодо. В отличие от Бетти, она научилась контролировать и сдерживать себя, и практически не получает замечаний от других.

– Так девочки, – нарочито строго сказала я и стукнула по подлокотникам стула.

– Ну ладно, – сдалась Люси, а Бетти захихикала. – Идите за мной миледи.

Мы прошли в комнату, обе стены которой занимали гардеробные с нарядами на любой случай. Люси открыла мою часть и провела рукой по дорогим платьям и остановилась на шёлковом кремового цвета. Без складок, декора. На обычных лямках, но ниспадающее ниже колена. Белый переливается с перламутром. Я не видела красивее. Другая бы посчитала этот наряд скучным, но это моё. Никакого роскошества.

– Почему именно такое? – я заворожённо смотрела на каждый сантиметр ткани.

– Ты бы видела себя со стороны, – они опять хихикнули. – Сплошные мучения.

Я тоже засмеялась, потому что все наряды сковывали меня, и я нервно их поправляла на каждом мероприятии.

– Мы хотели, чтобы тебе было комфортно, и ты наслаждалась этим вечером. – Они сияли.

– Спасибо, я так вас люблю. – Я обняла обеих и расцеловала в щёки.

Дверь открылась и вошла Эшли. На её лице промелькнуло раздражение, но быстро сменилось на безразличное.

– Привет, – обратилась она только ко мне. – Тебе уже показали это скучное платье?

– Эшли. Оно прекрасное, – мягко сказала я и помотала служанкам головой, мол не обращайте внимание.

– Для чая и приёма гостей может быть и да. Но для бала… – развела руками Эшли и повысила голос. – Валери, это событие в честь моей коронации. А ты подруга королевы. Ты не должна быть серой мышкой.

Я уязвлённая вскинула брови, но Люси имела смелость первой высказаться:

– Валери, выглядит роскошно в любом наряде. Не одежда делает человека привлекательным и заметным. – Она замолчала и тут же покраснела, но прощения не попросила.

– Если вы трое против меня тогда ладно, – Эшли села за свой туалетный столик, снимая тяжёлые серёжки. – Вы, кстати, принесли моё платье? – Она глянула в зеркало, излучая строгость.

– Его как раз должны сейчас доставить, – прощебетала Бетти.

– Проверьте, пожалуйста.

Служанки тихо вышли. Эшли подошла к платью, провела рукой по ткани. Я скрестила руки, ожидая, что она скажет ещё. Не успела выразить своё недовольство, но чувствую в этот раз, не сдержусь.

– Служанки много стали себе позволять. Выбирать платье, спорить со мной.

– Эшли, ты обидела девочек, – сказала я. – Они с такой добротой и трепетом отнеслись к моим предпочтениям. Так ждали моей реакции. А ты пришла и назвала его скучным.

– Я волнуюсь по поводу вечера, – она тут же перевела свою ошибку на заботы и проблемы. Бесполезно ждать от неё извинений перед служанками, но портить вечер я не хотела.

– Ну, своим платьем я тебя точно затмить не смогу.

– Я не об этом, Валери.

Мы засмеялись. Я тоже волнуюсь и предвкушаю этот вечер. Весь день обдумываю, как ей сказать о том, почему я так жду этот бал.

– Эшли, я хотела… – раздался стук в дверь. Она тут же приказала:

– Войдите.

На пороге показался дворецкий.

– Миледи, мы ждём вас утвердить закуски и десерт.

– Иду, Томпсон.

– Не теряй мысль, – поспешно встала Эшли и похлопала меня по руке.

– Времени ещё много, успею сходить домой.

– Не опаздывай. – Донёсся голос Эшли из коридора.

Расскажу после бала. Если Эшли об этом вспомнит.




Глава 4 Эшли


Успех любого бала, когда закуски сытные и восхитительные, а гости не сильно пачкают руки. Я утвердила меню и попросила нарезать фрукты небольшими, но идентичными по размеру кубиками. У меня слюнки потекли от этого списка, но вряд ли на балу хоть к чему-то притронусь.

– Томпсон, всю остальную нарезку оставляю на ваше усмотрение. Мне пора уже готовиться.

– Миледи, а десерты?

– Можно кексы и тарталетки. – Сказала я вслед.

Осталось три часа до прибытия гостей, и бедные слуги будут суетиться, подготавливая зал к большому приёму, а я смирно сидеть пока меня наряжают служанки. Не чувствую вины за оценку платья, которое заказали они Валери. На неё и так каждый раз косо поглядывают гости и находят повод осудить. Но Бетти и Люси никогда не бывают на приёмах и этого не знают. Так что придётся простить их неосмотрительность.

Люси завивает мои волосы, а Бетти подшивает платье. Они всегда молчаливы со мной, но сейчас даже молчание было другим. Кажется, сильно обижены.

– Девочки, я не хотела вас обидеть, – они вздрогнули, и даже я сама себе удивилась. – Прошу прощения за мои резкие слова.

– Мисс, всё в порядке. Нам нужно было сначала с вами посоветоваться, – вдруг растаяла Люси, а Бетти замерла с иголкой в руках.

– Нет, нет. Выбор отличный. Если отец позволил ей присутствовать здесь в неформальной одежде, то почему она должна носить то, в чём ей некомфортно.

– Вы правы, мисс, – опустила глаза Люси.

– Конечно, я права. Бетти? – окликнула я её. – Можешь продолжать.

– Да, мисс, извините, – она, улыбаясь, вернулась к моему платью.

– Люси, ты отправила письмо графине?

– Да, сегодня утром.

– Отлично! Ты не помнишь, когда примерно дойдёт ей письмо?

Тётя Скарлетт не признавала электронной почты. Говорит, что не может через экран прикоснуться к кнопкам, по которым стучали пальцы отправителя. Письмо, написанное от руки, вызывало трепет, потому что его касался человек, который находится далеко и дорог тебе.

– Обычно три дня, – ответила Люси.

– Очень хорошо.

Я посмотрела на себя в полный рост, пока служанки поправляли платье. Длинные слегка пышные рукава с манжетами, вырез прямой. Плотный материал до талии, с поясом, а дальше спадает множеством складок до пола, усеянные бисером. Оно будет мелькать в отражении бокалов гостей. Сияющее, в цвет золота. Волосы завиты, уложены впереди, украшены золотой короной.

Королева Эшли Эллингтон. Надеюсь, принц будет сильно сожалеть о моём отказе.

В бальном зале уже расставлены закуски, посуда. Много слуг, которые заканчивают последние приготовления. Через час это тихое и спокойное место заполнится музыкой, смехом, разговорами, танцами, звоном бокалов.

С этим волнительным предвкушением я зашла в кабинет отца.

– Папа, скоро начнут прибывать гости.

Он стоит возле рабочего стола и выглядит роскошно, как подобает королю. Рубашка цвета золота, едва заметна под чёрным пиджаком, который длиной ниже колена. С небольшим отступом от края вышит узор в цвет рубашки. Он огибает воротник-стойку и спускается ровно по обе стороны прямого кроя и уходит назад по низу пиджака. Сложно сказать, где начало и конец вышивки. Также узор украшает в три ряда манжеты рукавов.

Увидев меня, он поспешно положил в сейф какой-то документ.

– Эшли! Ты замечательно выглядишь!

– Ты тоже, – я слегка потрепала его по голове.

– Знаю, сколько времени уходит на то, чтобы сделать тебе причёску, так что отвечать тем же не буду, – папа лишь ущипнул меня за щеку и отошёл к зеркалу.

– Ни о чём не волнуйся. Это дружеский визит, а не помолвка.

– А я и не волнуюсь. Это же празднование моей коронации.

– Вот и умница. Но… – папа сделал вид, что на рукаве маленькое пятно и продолжил. – Нелишним будет завоевать внимание короля и принца. Не делай их врагами. Будь любезной.

– Пап, ты ничего от меня не скрываешь?

– Милая, как и договаривались никаких секретов.

– Что за документ ты только что положил в сейф?

– Давай, ты сейчас не будешь забивать этим голову. Идём приветствовать наших гостей. – Он подставил руку, я мягко положила свою.

Мне действительно не за что переживать, ведь папа рядом. Он король и сейчас не испытывает волнения.

У парадного входа мы поприветствовали уже много семей, которые пришли заранее. Автомобиль Кано явился ровно в шесть. Зная его репутацию это слишком очевидная пунктуальность.

– Кано Рамирес, ваша светлость, – представил его дворецкий.

Кано выглядит опрятно. Если в Эллингтоне отличительным цветом одежды королевской семьи золотой, то в Истене предпочитают классический чёрный без каких-либо броских деталей. Единственное, что отличает их мужчин это то, что они не стриглись коротко, но и не отращивали волосы ниже плеч. Также все коренные Истенцы имеют чёрный цвет волос. Его уложены аккуратно лаком назад.

Он одного роста с отцом, но имеет крепче телосложение, что удивительно, потому что репутация у него короля, который любит веселье и наедаться. Дамы зрелого возраста махали веерами, а некоторые имели смелость кокетничать. Помимо дорогого парфюма, от него исходит счастливое предвкушение этого вечера.

– Добро пожаловать! – сказал мой отец и протянул руку.

– Грегори, сколько лет прошло! – он ответил крепким рукопожатием. Папа не продолжил его замечание и отошёл в сторону, чтобы представить меня:

– Моя дочь Эшли.

Я присела в реверансе.

– Мисс, Эллингтон… – кивнул Кано и не постеснялся разглядывать моё лицо. – Для меня честь познакомиться с вами. – Он взял мою руку для поцелуя.

– Ваш сын не сумел приехать? – спросил папа, и Кано наконец-то переключил внимание на него.

– Он задерживается. Думаю, не успеет ничего пропустить. Я помню, что ваша семья устраивает роскошные приёмы.

– Будем счастливы, когда вы останетесь довольны этим вечером.

Не скрою, что я смотрю на короля с вызовом. Вы сюда веселиться приехали? Конечно, вслух не положено это произносить. Благо, что рядом нет Валери. Она бы уточнила этот момент.

– Грегори, не будем ходить вокруг да около, – Кано замолчал, всматриваясь в наши лица. У папы проскользнуло напряжение, а я держу безразличную маску. – Я люблю хорошо проводить время, но боюсь мой приезд непросто дружеский визит. Вы читали моё письмо и нам ещё нужно многое обсудить.

– Думаю, сегодня обстановка точно не располагает к таким разговорам. Предлагаю, просто насладиться вечером, – папа протянул руку в сторону парадного холла. Кано ухмыльнулся и медленно переступил порог. Он разглядывал стены, с вырезанными нишами под растения и дорогими статуями, в основном птиц и человеческих фигур.

– Торжество проходит на втором этаже, прямо по лестнице поднимемся.

– Я помню, приятель, здесь мало что изменилось. – Ухмыльнулся Кано.

Короли поднимались по лестнице, а я осталась поприветствовать ещё пару семей, затем попросила Томпсона встретить остальных самому или найти своего помощника.

Мне нужно пять минут уединения, чтобы вернуть спокойствие.




Глава 5 Валери


Я решила, что балкон с видом на площадь, куда прибывают гости, лучшее место, чтобы побыть одной и справиться с волнением. Я его сегодня увижу. С ума сойти. Одна мысль вытесняла другую. Может это просто предложение, от которого Эшли вольна отказаться? А может, я ему понравлюсь больше, и он откажется от Эшли. Как эгоистично даже думать так. Вдруг Эшли его полюбит? Только не это. У меня не будет шанса. Я даже не успела обо всём рассказать ей.

Зато впервые ощущаю себя комфортно в платье. На мне нет тяжёлых украшений, а только маленькая подвеска в форме сердечка и такие же серёжки гвоздики. Служанки просто уложили волосы лёгкими волнами, не прибегая к средствам укладки. Даже туфли на каблуках сегодня удобные. Конечно, рядом с Эшли я буду, как она выразилась серой мышкой. Но надеюсь, что Кайл среди всей этой дворцовой мишуры, увидит меня. Настоящую.

– Добрый вечер, мисс! – я погружена в свои мысли настолько, что вздрогнула от голоса в нескольких метрах от меня. Стены отражали стук его туфель. Идёт он медленно и уверенно, как полагается принцу. Голова слегка наклонена набок, а взгляд задержался на моём лице. Кайл.

– Эм… да, сэр… и вам, – стушевалась я, хотя сотни раз репетировала, как представлюсь ему. Он едва заметно приподнял брови и сказал:

– На самом деле, Эшли, я прежде видел вас только на одной фотографии, но вы гораздо прекраснее, чем мог представить.

Упс.

Я ошеломлённо уставилась на принца. Он в самом деле принял меня за Эшли? Хочу спросить про фотографию, но со стороны зала донёсся голос Эшли. Вовремя.

– Валери! Я всюду тебя ищу! – стремительно идёт королева к нашему неловкому разговору. Сама элегантность, красота и в ослепительном платье. Как меня можно спутать с ней?

– Вы, должно быть, Кайл? – она встала рядом со мной и плавно протянула принцу руку. – Я Эшли Эллингтон. – Мило улыбается и смотрит ему в глаза.

Кайл нахмурился и взглянул на меня, пытаясь скрыть смущение от своей ошибки. Ладно, не я в этот раз облажалась.

– Приятно познакомиться, – он только легко пожал ей руку. – Вы прекрасно выглядите.

– Прекраснее, чем, вы себе представляли? – не выдержала я. Кайл с трудом сдержал смешок, а Эшли резко и строго на меня посмотрела.

– Нам всем нужно идти, – она кивнула в сторону бального зала, а затем с улыбкой обратилась к принцу:

– Кано, уже спрашивал о вас. И король просил явиться нам немедленно.

Эшли развернулась и пошла вперёд, стуча каблуками. Я хотела последовать за ней, не имея представления как вести себя дальше. Кайл поправил голос и лёгким движением остановил меня.

– Прошу прощения, мне очень неудобно за эту ситуацию, – он коротко посмотрел на меня и отвёл глаза.

– Что вы. Это был комплимент. Вы видели мисс Эшли только на одной фотографии? Случайно, не ту, что журналисты неправильно разместили в газете? – предположила я.

Это было полгода назад, нас попросили изобразить радость на открытии нового медицинского центра, который финансировал Аларейм. Кажется, я сильно перестаралась, немного загородив Эшли. Фото оказалось единственным и отправилось на обложку газет, хотя придворные отца сильно возмущались, что в центре внимания какая-то я. Действительно, человеку не знающего меня и Эшли, могло показаться, что королева на фото я.

– Кажется, именно её, – нахмурился Кайл. Неужели ему не было интересно, как выглядит его будущая невеста?

– Теперь понятно.

– Я не слежу за дочерями политиков. И зря. Я бы по-другому начал наш разговор, – его улыбка медленно расплывается.

– Уверена, если бы вы знали, как выглядит Эшли, со мной не заговорили, – покачала головой я.

– Мне казалось, что девушка, которая вчера получила предложение о замужестве, будет стоять в уединённом месте и оттягивать момент знакомства. Вы в точности отразили это. Вот я и проявил такую самоуверенность. Если виновник вашего состояния не я, тогда в чём причина, что вы не стремитесь на торжество?

Ох, как раз вы, подумала я. Но ведь ему это знать не обязательно?

– Я простая девушка из рабочего города. И это не первый большой приём, на котором присутствую. К тому же чувствую себя там неуютно. Хочется скорее сбежать. Я здесь только из-за Эшли. Она моя подруга.

– Простая девушка, подруга королевы? Как такое возможно? – в его словах нет презрения. Это факт на самом деле удивителен и до сих пор некоторые пытаются копать причины, по которым я здесь.

– Я осталась без родителей. Грегори просто взял под опеку ребёнка своего лучшего друга.

– Мне жаль, что с вами это произошло, – сочувственно сказал Кайл.

– Не нужно. Со мной всё в порядке, – улыбнулась я. Мне вовсе не хотелось нагнетать.

– Вы хороший друг, – продолжил он. – Могли быть сейчас в другом месте, но жертвуете интересами ради другого человека.

Ага. Подумала я. Например, танцевать в клубе. Круто. Принц бы оценил.

– Ну и вы тоже не спешите в зал, – заметила я.

– Хотел побыть в уединённом месте и оттянуть момент, – ответил он и я засмеялась.

– Момент прошёл. Вы уже познакомились с будущей невестой, – с заигрыванием произнесла я. Надеюсь, не показалась ему глупой.

– Ещё ничего не решено. Она вольна отказаться. Как и я. – Он поставил ударение на последнее слово. В груди разливалось тепло. Он не будет жениться, если не уверен.

– Как бы нам этого ни хотелось, нужно идти. – Он предложил мне руку.

Как джентльмен. Валери, не придумывай, это ничего не значит. Просто жест вежливости. Но трепет не утихал пока мы шли под руку в бальный зал.




Глава 6 Эшли


Я не стала их дожидаться и направилась в зал сообщить папе, что Кайл прибыл. Надо выкинуть из головы факт, что Валери меня опередила. Познакомиться с принцем первой моя привилегия. Не планирую за него замуж, но приехал он ради меня. Уверена, Кайл скоро последует за мной.

Я подошла к папе, кивая всем подряд и не всматриваясь, кто меня приветствует. Кано первым заметил сына, входившего в зал, следом появилась Валери.

– А вот и мой сын! – воскликнул Кано и посмотрел на меня.

Кайл отличается от присутствующих. Он не выглядит ослепительно и роскошно, как богатая элита, надевающие на себя всё самое яркое и броское, словно это последний шанс заявить о своём достатке. Чёрный смокинг, опрятно уложенные черные волосы и манера держаться выдают в нём человека, имеющего высокое положение. Добрая улыбка, которой он одаривает каждого, кто его приветствует, располагает всё внимание к нему. Принц долго не задерживался, а вежливо указывал на своего отца и шёл к нему. Рядом следовала Валери с нарочито приподнятым подбородком. На подругу не обращали внимание, но её это, кажется, забавило.

– Ваша светлость, – Кайл поклонился моему отцу.

– Добрый вечер, Кайл, – мягко сказал отец. – У вас в дороге всё было хорошо?

– У машины спустило колесо, поэтому немного задержались.

– Вы ничего не пропустили. Даже танцы ещё не начались, – успокоил его мой отец. Но Кайла нисколько не расстроило опоздание.

– Я бы с радостью составил пару каждой из этих двух очаровательных девушек, – предложил Кайл, и только сейчас короли заметили, стоявшую рядом со мной Валери.

– Кажется, забыл представить, – папа поправил голос и указал на неё. – Валери Маклер. Близкая подруга Эшли, наш любимый гость в этом доме.

Валери пожала плечами и улыбнулась. Да что с ней?

– Мне бы хотелось познакомиться с остальными, вас молодёжь пока оставим, – сказал Кано, не удостоив внимания Валери.

Мы остались втроём. Валери оглядывала столы в поисках еды и напитков. Кайл оглядывал роскошный зал с высокими потолками. Я посмотрела на Кано, ушедшего с папой в другую часть зала. Он поглядывал на нас.

– Думаю, за танцем мы могли бы всё обсудить, чтобы избавиться от неловкости, – принц смотрит в глаза и держит руку в качестве приглашения на танец.

– Согласна. Ведите.

Он кивнул Валери. Я ей тоже кивнула, имея в виду, смотри за поведением Кано и принца. Но принц почему кивает?

– Для меня это всё так же неожиданно, как и для вас, – первое, что произнёс он.

– Пробудете вы здесь недолго, завтра я даю свой отказ. В мои планы не входит замужество и заключение политических союзов, – твёрдо ответила я. Да, папа просил меня вести хорошо. Но мне надо увидеть реакцию принца.

– Боюсь, ваш отказ не входит в планы моего отца, – Кайл вот-вот рассмеётся.

– Вынуждена разочаровать, – я чуть отстранилась и отвернулась в сторону музыки.

– Мисс Эллингтон, отказ можно было отправить почтой. Если отец проделал такой путь, значит, у него есть причины убедить вас в нашем союзе.

– Вам о них известно?

– Не более чем вам. Но не будем делаться врагами. Я, как и вы пока что не планировал связывать с кем-то свою жизнь, тем более если это решают за меня другие. Но наших нет, недостаточно.

Я смотрела ему в глаза, пытаясь понять его намерения. Он в самом деле несогласен с отцом или хочет принять роль ложного союзника?

– Не врагами, тогда кем? – спросила я. Он довольно улыбнулся и уклонился от ответа:

– Мой совет. Тянете время. Не давайте ответа. Никакого. Даже согласия. Делайте вид, что вам нужно подумать. Для вас это неожиданно, а вы не принимаете поспешных решений.

– И что вы планируете делать?

– Наслаждаться вечером. А там посмотрим.

Он закружил меня в танце. Искренне улыбался, а я не могла не отвечать на его улыбки.




Глава 7 Валери


Нас обучали танцам с трёх лет. Эшли была плавной и лёгкой. А меня в одном взмахе руки было слишком много. Первый вальс Эшли я смотрела затаив дыхание. Она кружилась, как снежинка. Как и полагается её вёл кавалер и в танце была гармония двух разных людей.

Я училась уличным танцам, потому что это про самовыражение. Или мне просто хотелось делать противоположное всему, что предлагается во дворце. Я легко осваивала разные направления в том числе те, что предпочитают на балах. Но проявлять себя в стенах дворца не люблю, поэтому кавалеры чаще всего получали отказ.

Конечно, Эшли первая кого Кайл пригласил на танец. Я смотрела, затаив дыхание. Она улыбалась той улыбкой, что предназначена для всех. Кайл любезен не более. Его рука едва касалась талии, словно не хотел подпускать её ближе.

Перед моим лицом появился поднос с бокалом напитка, загородив танцующих. Я подняла глаза на лакея. Новенький. Блондин, с серыми, но тёплыми глазами. Он ухмыльнулся и ждёт моей реакции. Я не большой сторонник этикета, но сначала он должен был спросить: «Не желаете что-нибудь мисс?»

– Что это? – я осторожно взяла бокал.

– Дворецкий Томпсон говорит, что это дорогой элитный напиток, быстро ударяющий в голову, поэтому подавать его исключительно гостям, внушающим доверие, – я засмеялась. Он собой доволен, однозначно.

– Это я вызываю доверие?

– Нет, но это то, что вам сейчас нужно, – он встал справа от меня, кивая проходящим мимо гостям.

– Простите, вы? – прищурилась я.

– Новый лакей, мисс Валери. Уилл.

– Откуда вы знаете мое имя?

– Штат прислуги вас обожает.

– Только не говорите это Эшли.

– Неужели завидует?

– Отец просит её держать дистанцию с подчинёнными и при этом ожидает, что она станет народной любимицей. Здесь трудно отыскать золотую середину.

– Вряд ли брак с принцем Истена будет одобрен народом, – резко переменил тему он. Неужели слухи пошли?

– Это всего лишь предложение, ничего же не решено.

Уилл сочувственно на меня посмотрел, будто я глубоко ошибаюсь.

– Что касаемо политических вопросов их союз будет удачным. Оба сдержанны, тверды, решительны. Но любовь. Они никогда по-настоящему не полюбят друг друга. Вас это должно обнадёжить.

– Что простите?

– Ваше внимание приковано только к нему.

– Вы слишком наблюдательны, самоуверенны. Это не ваше дело, – я не смогла не улыбаться и разозлится. Он это тоже понимал.

– Хочу вселить уверенность, что любой мужчина будет вами очарован. Кроме меня, разумеется.

– Не расстраивайте…

– Увы, моё сердце принадлежит другой.

– Как жаль, – цокнула я. – И кто же она? Подружка из родного города или местных служанок?

– Эти милые служанки прекрасные девушки, отличные друзья. Берите выше, – он указал на Эшли.

– С ума сойти! – воскликнула я. Какая-то дама через три стола от нас вздрогнула и ушла с тарелкой кексов, что-то бормоча себе под нос и качая головой. Обычная реакция на подругу королевы. – Если король узнает, вы лишитесь работы, – продолжила я шёпотом.

– Вы ему не скажете.

С какой стати он так хорошо меня знает?

– Завоевать сердце Эшли всё равно, что меня научить правильно держать вилку на завтраке.

– Вы же надеетесь привлечь внимание принца? Почему мне нельзя побороться за принцессу?

– Так Уилл. На вас уже косо смотрит дворецкий. Разносите напитки иначе точно без шансов.

Он подмигнул и ушёл выполнять работу. Обычно лакеи молчаливы и свободное время проводят в своих комнатах. Уилл выходит за рамки правил. Ему также тесно в этом большом доме.

Думаю, в штат прислуги это внесёт освежение и разнообразие.

И было бы здорово в жизнь Эшли.




Глава 8 Эшли


Должна признать, что Кайл учтив, сдержан, симпатичен и располагает к себе. Мне приятно его внимание и хочется быть самой прекрасной девушкой в этом зале. Это и правда симпатия к нему или моя склонность покорить сердце любого?

Он пригласил Валери, следующей на танец. Я на пару минут забыла об огромном количестве гостей не сводящих с меня глаз. Меня волновало, как они будут себя вести друг с другом.

– Почему Эшли танцует с принцем? – я вздрогнула от голоса отца. Он раздражён, словно это первый танец жениха и невесты, только вместо невесты Валери.

– Он её пригласил, я немного устала, не весь вечер же мне танцевать.

Папа аккуратно схватил меня за локоть и отвёл в сторону от любопытных глаз.

– Король привёз своего сына не чтобы с девушками танцевать.

– Он её сам пригласил, мне что запретить?

– Валери не должна быть в центре внимания.

– Почему? Она же просто танцует.

– Кано и Кайл наши гости. Будь добра, удели им достаточно времени.

– Я их сюда не приглашала… – слишком резко и повышено сказала я.

– У вас всё в порядке? – с улыбкой подошёл Кано. Уверена, он прекрасно слышал последнюю фразу и понял, к кому она относится. К сожалению, моим всплеском эмоций он доволен.

– Не хотите пройти в соседний зал? Томпсон угостит виски, – предложил папа.

– Грегори! Мы знакомы со студенческих лет, может, хватит на вы?

– Прошу заметить друзьями мы не были.

– Юношеское соперничество не более. – Кано положил руку на его плечи. Он слишком пылал дружелюбностью, чего не скажешь об отце.

– Эшли, Кайл твой гость, окажи, пожалуйста, ему хороший приём.

– А то боюсь твоя подруга пользуется его добрым характером, – добавил Кано.

– Валери совсем не…

– Томпсон, налей виски в моём кабинете, – попросил папа, а Кано переключился на разговор с дамой.

– Папа? Ты рушишь моё доверие к тебе. Я сейчас же дам свой отказ Кано! – я направилась к нему, а он остановил меня.

– Без резких решений и действий, Эшли. Ты поняла? – строго сказал он и продолжил шёпотом. – Пока всё не выясним. Делай вид, что просто думаешь, пожалуйста.

– Грегори! Эта дама решила к нам присоединиться, – снова вмешался Кано.

– Отлично, мисс Левинсон, расскажете, как поживают ваши сыновья.

– Отправляйся к принцу.

Я промолчала, а папа ушёл. И это он называет дружеским визитом? Ни о чём не волнуйся?

Танец закончился, но ни Кайл, ни Валери ко мне не стремились. Они, кажется, забыли о моём существовании. Лакей подал им напитки, Кайл о чём-то её спрашивал. Серьёзно?

Мне стало невероятно одиноко в этом помещении, переполненном людьми. Я вышла и направилась по коридору в своё любимое место в этом дворце.

Библиотека здесь не пользуется популярностью. Я могу побыть одна, но не одинокой. Вокруг меня тысячи персонажей со своими историями, готовые меня чему-то научить, что-то рассказать. Здесь не слышен шум с бального зала, свет тёплый и приглушённый. Я люблю слушать стук моих каблуков и проводить пальцами по корешкам книг. Всегда, когда мне нужно было подумать и успокоиться я кругами ходила рядом с полками.

Мои пальцы коснулись гладкой поверхности, и чуть не опрокинули белую фарфоровую статуэтку птицы. Я взяла её в руки. Она успокоила горящие подушечки пальцев от шершавых обложек книг. Меня заворожил её внешний вид. Не имеет ни единого драгоценного камня, да и керамика не считается ценным материалом. Но фигура выглядит дорого и хочется убрать подальше от края полки.

Может потому, что ей не нужно облачаться в золото и камни, чтобы быть прекрасной?

– С вами всё в порядке, мисс? – справа прозвучал мужской голос и от неожиданности птица выпадает из моих рук, разлетевшись на мелкие осколки. Её уже не вернуть. Я не могла отвести взгляда от этой нелепой случайности.

– Простите, не хотел вас напугать.

Я опомнилась и подняла глаза. На меня смотрит парень. Он выше меня на голову и уверена, что старше. Лет двадцать пять, не больше. Он красив в форме лакея. Чёрные брюки, белая рубашка, серый прямого кроя пиджак, пошитый из меланжевой ткани. Справа ряд чёрных пуговиц от самого воротника-стойки. Пиджак плотно прилегает к телу и его не принято застёгивать лакеям.

– Всё в порядке, что вы здесь делаете? – голос немного сорвался, наверное, я долго молчала.

– Вы шли без охраны, я подумал, приглядеть за вами, – спокойно ответил он.

Я приподняла брови и указала на его форму:

– Вы лакей. Моя охрана не ваша обязанность.

Он улыбнулся и промолчал, а я не могла выдержать его взгляда и опустила глаза на разбитую статуэтку.

– Можете позвать горничную, чтобы здесь убрали, – приказала я. Но тут моё внимание привлёк осколок, пожелтевший, с разводами. Я опустилась и дотронулась до него. Это оказался маленький лист, свёрнутый в трубочку.

Я подошла ближе к настольной лампе, развернула, там оказались числа:



270822



– Вы имеете дело с кодом от сейфа.

Я снова вздрогнула от неожиданности. Он что до сих пор не ушёл?

– Это не ваше дело. Прошу, немедленно покиньте эту комнату, – я указала рукой на дверь.

Он смотрит мне в глаза и улыбается. Да что же это такое? Обычно слуги мне боятся в глаза посмотреть. А он будто вот-вот рассмеётся.

– Я планировал здесь задержаться надолго, чтобы найти одну важную вещь. И тут принцесса в мой первый день, прямо передо мной разбивает статуэтку и находит её.

Он просиял.

– Думаете, я вам её отдам? – я крепче сжала в ладони эту бумажку.

– Возможно, позже. Но код я уже запомнил.

– Забудьте, потому что вы сейчас же покидаете этот дворец, – я пошла к вызову охраны, а он посмел схватить меня за руку. Мне не было страшно. Меня бесила его наглость и самоуверенность. Его отношение будто он выше меня по должности.

– А что вы сделаете с этой информацией? Сами откроете сейф?

– Для начала покажу отцу.

– Вы и сами прекрасно понимаете, что отец от вас что-то скрывает. Думаете позволит заглянуть в сейф? Сам откроет и вас пригласит?

– А вы что хотите там найти?

Он отпустил мою руку. Повернулся ко мне спиной и пошёл вдоль книжной полки. Уходить не собирался, наверное, что-то обдумывал. Куда конкретно нужно ударить, чтобы он потерял сознание?

– То, что хочет найти там Кано, – сказал он. – Я не знаю, что именно. Но главное его опередить.

– Какое вы имеете отношение к этому?

Он остановился и сел в кресло. Удобно расположился, словно нас ждёт долгий и доверительный разговор. Наглец.

– Я обладаю информацией, которой достаточно, чтобы правление Кано потерпело крах, а сам он сел в тюрьму на пожизненное.

– Кто вы?

– Уилл Макадам, ваша светлость.

– Сомневаюсь, что лакей.

– Вы проницательны, ваша светлость.

Я разрываюсь между желанием расспросить его больше и долгом рассказать всё отцу. Если бы он препятствовал мне, я бы так и сделала. Но он расслаблен и позволяет уйти. Знает, что не сбегу.

– Что вы делали в Келфорде?

– Работал, – ответил он, словно в этом не было ничего необычного.

– Лакеем?

– Естественно. Иначе, как бы я оказался здесь. Графиня, оказалась предусмотрительнее и попросила меня передать вам это, – он достал из кармана браслет на золотой цепочке с птицей посередине. Я посмотрела на эту птицу, затем на разбитую.

– Как видишь, многие вокруг тебя обладают большей информацией чем ты. А я сейчас могу это исправить.

Он встал и подошёл ближе, держа перед глазами этот браслет.

Такая же птица, что лежит разбитая на полу. Я протянула руку, чтобы просто её коснуться, но браслет резко качнулся. Со стороны выхода прогремел взрыв, а следом сигнал тревоги.




Глава 9 Валери


– Вы танцуете, мисс?

Я слышала эту фразу не раз и не десять от других. Кайл проявляет притягательную вежливость. Даже если бы я его не знала вообще, нисколько бы не сомневалась в своём да.

– Я не пропустила ни одного бала и знаю все танцы наизусть. Даже если бы встала в пару первый раз, повторила бы всё в точности.

Принц заулыбался. Да что я несу? Да или нет нужно сказать, и только. Он не сводит глаз.

– Простите, мне сложно уместить мысли в одно или два слова, – я опустила глаза, чувствуя, как начинает покалывать лицо.

– Вы непредсказуемы, не помню, когда последний раз я столько улыбался. Так… Можно вас пригласить? – он протянул руку.

– Конечно. – В груди стало разливаться тепло, от которого перехватывало дыхание.

Мы встали с краю от остальных танцующих. Я рядом с девушками, он, напротив, на расстоянии вытянутой руки.

Впервые возникло чувство будто этот вечер для меня. Музыканты заиграли одну из моих любимых песен, мне удобно в этом платье, и я даже не боюсь навернуться на каблуках.

Кайл улыбался, словно у нас был общий секрет.

Но я настолько изучила, как он проявляет эмоции и владеет собой при людях, что от меня не ускользали секунды, когда он обеспокоенно поглядывает в сторону. Часто его грудь сжимается и на выдохе он зажмуривает глаза. Мне хотелось спросить, что его тяготит. Но искренняя улыбка, когда он положил руку на талию и взял мою ладонь, не позволяла всё испортить. Пусть буду для него тёплым светом в паутине беспокойств и сомнений.

– Мне нравится атмосфера бала. Танцы, музыка, смех. Это большая редкость в моей жизни.

– Вы не устраиваете балы?

– Отец считает, что мероприятия, где все веселятся за его счёт, бессмысленны.

Я старалась сдержать смех. Большая часть гостей именно этим и занималась, включая Кано. И меня тоже.

– Вы с ним согласны? – улыбался Кайл.

– Сложно сказать, жадность это или мудрое распоряжение средствами. Но здесь подобные мероприятия, как образ жизни.

– Но видно, что вы от них не в восторге.

– Не каждому здесь место. В том числе мне. Если я не так обращусь к знатной даме, получу выговор от короля. Скажу в разговоре новомодное слово, тётушки за сердце схватятся.

– Я больше не представляю балов без Валери Маклер, – он засмеялся. – До чего они скучны и посредственны.

Мы продолжали танец. От моих рук исходило лёгкое дрожание и впервые мой партнёр в танце не ошибался, и я могла расслабиться и не брать ответственность за то, чтобы наша пара выглядела гармонично.

Всё как я и представляла. Кайл всецело ответственен там, где от него ожидается.

На последней ноте присутствующие аплодировали всем парам. Я, как обычно, поклонилась, чего остальные танцующие не делали. А он снова смотрел и опять эта эмоция беспокойства. Он подошёл ближе:

– Может, выпьем чего-нибудь?

– Конечно.

Я взяла стакан воды и залпом его осушила. Не будет искушения выпить алкоголь. Я даже не пригубила напиток, которым угощал новый лакей. Кайл предпочёл виски со льдом. Не один стакан, два. Боюсь в нетрезвом состоянии его контроль над эмоциями будет ослабевать. Он повернулся ко мне.

– Когда гости начнут расходиться? – он посмотрел на людей, заполнивших помещение.

– Что вы, всё только начинается.

Кайл что-то обдумывал, впервые не замечая моё присутствие. Наверное, моя сказка закончилась.

– Не могу найти Эшли… – сказала я и оглядела зал.

Кайл очнулся от своих мыслей.

– Ей сейчас придётся нелегко. Отец твёрдо решил насчёт этой женитьбы. Неудивительно, что она будет держаться и от него, и от меня подальше.

– Вы говорили, что она вольна отказаться.

– Боюсь, это будет ей дорого стоить.

– А вам?

– Что имеете ввиду? – спросил он серьёзно.

– Вы говорили, что тоже вольны отказаться. Чего стоит ваш отказ?

На его лице отразилось раздражение. Меня понесло не туда.

– Простите, Кайл. Это не моё дело, – я сделала шаг, чтобы уйти, но он взял меня за руку.

– Стой. Давай уйдём? Здесь сложно уместить мысли в одном слове.

Он улыбнулся и медленно отпустил руку. Я последовала за ним.



Мы вышли на площадь. На тёмной траве в строгом порядке падает свет от окон. Дорога ведёт к беседке, на небольшом роднике. Звон стекла, шумные разговоры, музыка были лёгким шёпотом. Я здесь, наедине с принцем. С ума сойти.

Он снял по пути пиджак и ослабил галстук. Я точно так же избавлялась от нарядов, которые стесняли. И это вовсе не из-за состава ткани или пошива. Впервые вижу, чтобы кто-то из элиты, как и я пытался от них скорее освободиться.

– Сюда я сбегала каждый раз стоило мне облажаться, – сказала я, когда мы оперлись о перила беседки и за нашими спинами жил своей жизнью дворец.

– Вы настолько преданы своей подруге, что стойко это переносите.

– Они многое для меня сделали. Это единственная моя семья.

– Значит, вы так поступаете из чувства долга?

– А это разве плохо?

– Вы взрослая и самостоятельная девушка. У вас свои интересы и планы. Уверен они не связаны с королевским дворцом. Этот мир не для вас, Валери.

У меня зажгло глаза. Я знала, что это правда и никогда и не хотела считать себя частью элиты. Но это означало также, что я не могу иметь ничего общего с ним. Наследником Истенского престола.

Я сморгнула слёзы и пообещала себе, больше не появляться во дворце.

Воздух сотряс взрыв со стороны замка.

Крики паники во дворце и моё имя, которое повторял Кайл, были приглушённые. Я не могла пошевелиться.




Глава 10 Эшли


Я закрыла уши ладонями, потому что звук невыносим. Уилл держа меня за плечи, увёл в одну из секретных комнат. Задаваться вопросом откуда он это знает, я не стала. В этой комнате шумоизоляция, поэтому мы не слышим, что происходит снаружи. Здесь имеется всё необходимое на случай длительного пребывания.

– Это был взрыв? – пытаюсь ровно дышать, чтобы пульс не причинял мне боль.

– Он самый. – Уилл приложил ладонь к двери. Его взгляд серьёзен, а брови нахмурены.

– Вероятно, повстанцы.

– Нет, не они, – он отстранился от двери и теперь спокойно смотрел на меня.

– Почему такая уверенность?

– Я лидер повстанцев и сегодня атака не планировалась.

– Твоей честности можно позавидовать! – я схватила консервную банку, на случай если потребуется действовать решительно.

– Успокойся, я не причиню тебе вреда! – Уилл сделал шаг назад и вскинул руки.

– Я в детстве подвергалась их нападению, а теперь с одним из них в этой комнате! —закричала я и подняла руку выше.

– Я не знаю, кто стоит за теми атаками и сегодня, но уверяю ни один из нас, не причинит вам вреда, – он медленно подошёл и накрыл своей рукой моё глупое оружие.

– Кто вы и что вам нужно?

– Я объясню тебе, пожалуйста, успокойся. – Уилл опустил мою руку. Я швырнула банку в соседнюю стену и схватилась за голову. Она просто раскалывалась. Перед этим лакеем я показала весь спектр эмоций, который прячу от всех.

– Эшли, – он прикоснулся к моему плечу, я отшатнулась.

– Обращайся как положено!

– Миледи, присядь.

Я подчинилась. Не представляю, как вынесу головную боль.

– Эшли, нам выгодно сотрудничество друг с другом. Кано здесь, чтобы заполучить ваше королевство. А мы владеем информацией, которая лишит его всего.

Я встала и несколько раз прошлась от одной стены к другой. Звучит многообещающе, а мне всё равно бежать некуда.

– Слушаю, – я остановилась.

Уилл поправил голос и встал напротив меня.

– Моя семья родом из Арлена, – он сделал паузу и смотрел мне в глаза, чтобы не пропустит мою реакцию.

– Арлен? – я перебирала в голове имена и фамилии правителей, но никого не могла подобрать к этой стране.

– Той самой страны, которую уничтожил Кано.

– Этому есть доказательства? – я не сомневаюсь, что Кано способен на такое. Но это достаточно серьёзное обвинение и нельзя так просто оклеветать человека. Пусть даже этот человек Кано.

– Да. Я могу их показать. Но только за пределами дворца.

– И что вы хотите от меня?

– Помочь нам разоблачить Кано.

– Кому вам?

– Нас тысячи беженцев из Арлена. Половина рассеялась в Эллингтоне и Истене. Живут под вымышленными именами и историями. Остальные выживают за пределами городов и жилых территорий. Мы организованы и готовы противостоять Кано.

– Значит, всё-таки повстанцы?

– Мы не ответственны за все атаки, что происходили в Эллингтоне. Все эти года мы действовали только в Истене.

– Действовали как? Тоже нападали?

– Наша цель была собрать информацию. Оборонялись, не более.

– Я не буду поддерживать тех, кто противится власти. Даже власти Истена.

– Мы всего лишь хотим вернуть свою страну, культуру, воссоединиться с семьями. Восстановить справедливость в конце концов. И предотвратить то ужасное, что намеревается сделать Кано.

– Что он задумал?

– Я готов тебе всё рассказать. Но не здесь. Не во дворце.

– Что вы ждёте от меня?

– Для начала ты должна мне довериться. Дальше, узнать, что находится в сейфе твоего отца.

Я вспомнила, как перед балом папа читал документ, затем поспешно убрал его. Он не выглядел так, словно увидел его впервые. Но зачем ему перечитывать что-то из сейфа перед самим прибытием Кано?

– Я же нашла сегодня код.

– Это половина кода. Нужно разгадать вторую.

– Кто вот так просто оставил половину кода от сейфа в сувенире на видном месте?

– Не знаю. Но, очевидно, этот человек хотел, чтобы стало известно кому-то ещё.

– Недостаточно сделать известным, что Кано уничтожил вашу страну?

– Было бы достаточно, уже бы сделали. – Уилл замолчал и отвернулся.

Мне действительно непонятно. Этой информации достаточно, чтобы дело рассматривал мировой суд и Кано лишился престола. И свободы.

– Кано знает о нас, – продолжил Уилл. – Знает какой силой и, главное, информацией мы обладаем. У него есть свои козыри, которые он выложит, стоит нам просчитаться. Поэтому, зная обо всех его ужасных делах, мы не торопимся. Нам нужно больше информации и доказательств.

Я согласно кивнула, не в силах больше вымолвить слово. Для меня слишком на сегодня.

– Я уверен, что нечто интересное есть в сейфе у твоего отца. Понаблюдай, как Кано будем им интересоваться.

Раздался щелчок и дверь открылась. Опасности нет, но теперь мне нужно столкнуться с последствиями. Я выбежала, чтобы найти отца и Валери.

По коридору шли вооружённые гвардейцы. На выходе из бального зала их стояло трое с дворецким. Они успокаивали гостей, которые стремились покинуть дворец.

– Томпсон! Где мой отец?

– Сюда, миледи! – он протянул руку, приглашая войти в зал, а гвардейцы приказали всем замолчать и пропустить свою королеву.

В центре зала пусто. Все гости расположились у стен. По периметру стоят гвардейцы, призывая к спокойствию. Папа разговаривал с одним из них в те моменты, когда их не перебивал Кано, что-то крича и вскидываю руку к выходу.

– Папа! – я бросилась в его объятья. Он крепко прижал меня к себе, затем отстранил, рассматривая моё лицо.

– Где ты была?

– В библиотеке. Успела спрятаться в комнате. Где Валери?

– Я думал она с тобой, – заволновался отец.

– Нет… – сердце у меня упало.

– Прошу заметить… – вмешался Кано. – И мой сын куда-то исчез.

– Все услышали? – обратился отец к гвардейцам. – Разыскать мисс Маклер и принца Кайла.

– Есть, сэр.

Двое из них побежали к выходу, обращаясь к рации.

– Иди, пожалуйста, в свою комнату, – сказал папа, обняв меня. – Гости будут расходиться постепенно. Боюсь, я здесь надолго задержусь.

– Хорошо. Сообщи, когда узнаешь что-то о Валери.

– Сразу же. Отдыхай.

– Ваша светлость, чем могу помочь? – я вздрогнула от голоса Уилла, раздавшийся за моей спиной.

– Проводи пожалуйста, королеву, в её комнату и подежурь, пока не прибудет кто-то из гвардейцев.

– Да, сэр.

Я шла по коридору, Уилл следом. Он не сказал ни слова. Прежде чем я вошла в комнату, Уилл её осмотрел и только потом пропустил меня. Для лакея он слишком много выполняет обязанностей.

– Спокойной ночи, мисс, – смотрел он немного устало.

– И тебе.

Я прикрыла дверь и сразу легла на кровать. Без служанок всё равно не смогу снять платье. И не усну, пока не узнаю, что с Валери. Я закрыла глаза и ко мне вернулась головная боль.




Глава 11 Валери


– Нам нужно скрыться, – продолжал кричать Кайл. – Да что с тобой? – Он всматривался в мои глаза и приложил ладонь к щеке. – Нам нужно уйти в безопасное место и сообщить гвардии. – Продолжил он шёпотом, словно боялся напугать.

Я пришла в себя.

– А как же Эшли? Нет, нет, – я вырвалась и побежала в сторону дворца.

Он успел поймать меня за руку.

– Нет, – твёрдо сказал он. – Мы не знаем, что там. Всех могли захватить в заложники.

– Там сейчас тихо, даже голосов неслышно.

– Лучшее что мы можем сделать, это как можно скорее вызвать подкрепление.

Я кивнула.

– Тогда побежали?

Я сильна и вынослива, но совершенно не готова бежать такое расстояние. Кайл держит меня за руку, я периодически останавливаюсь, чтобы перевести дыхание. Каждая секунда дорога, но и я могла рухнуть с остановкой сердца. Кайл терпеливо ждал, подбадривал меня.

Мы пересекли королевский парк и добрались до моста через городскую реку, которая была так спокойна сейчас.

– Кайл, я только торможу тебя, – я указала на здание в начале улицы. – Встретимся там. По номеру 710 можешь вызвать помощь.

Кайл кивнул, сделал шаг вперед, но остановился и ещё раз посмотрел на меня. Я оперлась о перила.

– Со мной всё в порядке, правда.

– Пожалуйста, не пропадай. – Кайл побежал, кажется быстрее.

Пару прохожих поинтересовались не нужна ли мне помощь. Я вскидывала ладонь и качала головой. Медленно шла, останавливаясь через каждые пять шагов и держась за перила. Под босыми ногами холодный асфальт. Не помню, где и когда оставила туфли. Жаль. Они были самыми удобными.

Мимо меня проехали две машины в сторону дворца. Чёрные с эмблемой королевской гвардии. Только бы повстанцы не превосходили количеством и не устроили засаду. Надеюсь, они не успели никому навредить.

– Всё в порядке, и с Эшли, королём и остальными.

Кайл шёл медленно, зажмуривая глаза и держа руки по бокам. Он не слился, как я в конце марафона и боюсь представить, какую боль он сейчас испытывает.

– Что там произошло?

– Взрывчатка в здании для гостей. Наверное, кто-то не рад нашему приезду.

– А те, кто это устроил? Их поймали?

– Никого не нашли.

– Бессмыслица какая-то.

Кайл встал рядом со мной и поднял глаза к небу, вдыхая ночной воздух. Да, бал мог бы проходить сейчас в полном разгаре.

– И как часто происходят подобные нападения? – спросил он.

– Во дворце не было такого очень давно. Мы только один раз с этим столкнулись, когда нам с Эшли было по восемь лет. Но что всё это значит сегодня…

– Похоже, решили высказаться, что не хотят брака будущей королевы с принцем Истена.

– Но как они могли узнать? Ваш приезд не афишировался как помолвка, просто дружеский визит.

– Они знают намного больше.

– Вы часто с ними сталкиваетесь?

– Это уже как часть жизни.

– Ого. Чего они добиваются?

– Справедливости, лучшей жизни. Или не видят смысла существования кроме как постоянной борьбы.

– Ты много о них знаешь.

– Мне приходилось часто с ними разговаривать, – он поморщился и отвернулся в сторону побережья.

– Ты далеко живёшь? – перевёл он тему.

– Нет, но с этой части города придётся идти в обход, минут пятнадцать.

– Я провожу тебя, потом попрошу, чтобы меня забрали.

– Хорошо.

Учитывая марафон в пару километров, придётся ползти.

Мы продолжили путь по набережной. Слева небольшая улица, которая служит границей города и переходит в просторы и бесконечные леса. Йорк не мегаполис и здесь не встретить здания выше пяти этажей. Улицы освещает тёплый свет фонарей, а навстречу проходят только дамы с маленькими собачками, парочки, школьники или студенты.

Наверное, со стороны кажется, что мы тоже наслаждаемся прогулкой.

Кайл смотрел на другую часть города, которую отделяет от нас река. Он был спокоен, а я не знала, стоит ли нарушать молчание. После разговора о повстанцах он помрачнел и сменил тему. Я вспоминала, о чём мы говорили перед тем, как прогремел взрыв. Но после пережитого, сложно восстановить цепочку событий.

– Впервые нахожусь на такой спокойной и тихой улице. Мой город живёт в быстром ритме круглыми сутками.

– За это Йорк вызывает восхищение и в то же время осуждение.

– Почему осуждение?

– У этого города есть потенциал, но он не развивается и живёт старыми порядками. Конечно, Грегори вкладывает средства в образование, медицину, но не в инфраструктуру. Отказывается расширять границы, строить современные здания и огромные бизнес-комплексы. А люди хотят, не знаю… современности, что ли.

– Правда, что молодёжь, получив профессию, уезжают за границу?

– Каждый стремится к этому. Все мои сокурсники только об этом и говорят. Здесь не хватает места для развития. Люди не могут расширять свой бизнес, а труд профессионалов не оплачивается по достоинству. В этом причина осуждения. Город не расширяется, населения больше, рабочих мест меньше.

– И как Грегори решает эту проблему?

– Платит больше пособий.

– Ты же сказала, что профессионалы не получают достаточно.

– Как видишь, те, кто работает на одном месте, в одной должности и не собирается ничего менять, будет получать то, что причитается и жить в достатке. Какой толк ему жаловаться? А те, кто хочет постоянно расти и строить карьеру, получают копейки. У них не отбить этого желания. В итоге те, кто готов восставать уезжает, а кого можно подкупить помалкивает.

– Интересная политика у Грегори.

– У меня двоякие чувства от этого. Иногда восхищает, а чаще просто ухожу из дворца, чтобы не высказать лишнего.

– Ну а ты, на кого учишься?

– ИТ-специалист. Компьютеры, программирование.

– Да ладно?

– В смысле? – заулыбалась я.

– Нет, я, конечно, понял, что ты умная девушка, но пока картинка тебя за новомодным компьютером не возникает.

– За пределами влияния Эшли, я совершенно другая.

– Ладно, – он улыбнулся, качая головой. – И как учишься?

– На отлично, – уверенно сказала я, приподняв подбородок.

– Куда ты поедешь?

– Я не думаю об этом.

– Уверен, что ты из тех, кто хочет постоянно расти и не будет довольствоваться пособиями.

– Я могла уже в пятнадцать лет уехать в Аларейм.

– Что тебя остановило?

– Это приглашение родителей. Они там известные люди и все устроили.

– Ты осталась без родителей, потому что они уехали? Извини, я сначала подумал, что они…

– Мне легче именно так думать. Оставить ребёнка по собственной воле, а когда он вырос, устроить там ему жизнь и позвать? Лучше них просто нет.

Кайл тяжело посмотрел, а я сморгнула накатившиеся слёзы. Мы дошли до моста, который приведёт нас к моему дому, третьему, считая от начала улицы.

– Мне жаль, Валери.

– Всё в порядке. Я не против говорить о них. Хоть и злюсь, – сказала я с улыбкой.

– Тогда заранее извини за вопрос, – он улыбнулся, приподнял брови и выдержал паузу. – От кого у тебя такие светлые волосы?

Я засмеялась вопросу. Мой цвет волос часто вызывал удивление. Не то, чтобы в Эллингтоне никто не рождался с таким. Просто преобладают шатены и небольшой процент русых. Но мой очень светлый.

В Истене лишь малый процент шатенов, остальные брюнеты. Наверное, из-за этого ему стало любопытно.

– От мамы. Мне говорят, что я похожа на мать в молодости. И внешне и характером. В студенческие годы она была популярна, с хорошим чувством юмора, активная и всегда позитивная.

– А каким был отец?

– Скарлетт, тётя Эшли, говорит, что я нисколько на него непохожа. Мама всегда его затмевала, и со мной она говорит, вышло так же. Он был серьёзным, не тратил время попусту, всегда к чему-то стремился.

– Ваш отец был другом Грегори?

– Они учились все вместе. Мои родители, Грегори, мама Эшли и её тётя, кстати она говорила, что Кано там же учился.

– Да, отец рассказывал, что получал образование в Эллингтоне. Было чьей-то идеей обучать наследников вместе с детьми элиты.

– Хотелось бы посмотреть на эту компанию в молодости.

– Отец не любит говорить о том времени.

– Интересно, что Грегори тоже. А тётя Скарлетт часто замолкает, когда мы задаём больше вопросов.

Я задумалась. Если Кано был знаком с моими родителями, то узнал ли он меня, как дочь Генри и Элизы. Конечно, то, что их дочь растёт при дворце, не было секретом. Но, когда меня представили, он даже не посмотрел в мою сторону, не выразил ничего. Я думала взрослым интересно какими выросли дети их знакомых.

Мы подошли к дому, я ввела пароль на электронной панели и дверь открылась.

– Да ладно? – удивился он.

– Я часто теряю и забываю ключи, а память, к счастью, нет.

Моё жилище не совсем то, к чему привык принц, но, по крайней мере, мне не стыдно за мой простор и минимализм. Я ушла на кухню и налила два стакана воды.

– Позвоню своей охране, чтобы забрали меня, – сказал Кайл.

– Да, рядом с тобой домашний телефон.

Я села в кресло и пыталась уловить обрывки разговора Кайла. Очевидно, он разговаривал с кем-то из охраны или прислуги.

– Ладно, без проблем… я тогда сниму номер в гостинце, адрес сообщу… да, приедешь утром.

Кайл повесил трубку, а я повернулась и смотрела вопросительно.

– Они оцепили территорию, следственные мероприятия, до утра никого не пустят.

– Ты можешь остаться здесь. – Вырвалось у меня.

Кайл посмотрел с удивлением и сомнением. Я пожала плечами. Что может быть необычного? Мы спасали свои жизни, переживали за близких и оба валились с ног. Нет ничего не пристойного в этом предложении.

– Я серьёзно. Моя комната на втором этаже, а этот диван свободен. У нас выдался длинный вечер.

– Если честно я и гостиниц ближайших не знаю.

– А я знаю и, если будешь храпеть есть куда тебя отправить, – сказала я, вставая с кресла. Кайл заулыбался.

– Не переживай, я не храплю.

– Ты не можешь знать точно.

– У меня нет девушки, которая бы это подтвердила, если ты об этом.

Хорошо, что я была к нему спиной и искала в шкафу постельное, иначе сразу бы заметил мой румянец на щеках. Куда тебя понесло, Валери.

– Вот, держи, ванная прямо по коридору. Можешь пользоваться кухней. Спокойной ночи.

– Спокойной ночи, Валери. Спасибо.

Кайл улыбался и не сводил глаз, пока я не отвернулась и не побежала по лестнице в свою комнату.

В моей жизни происходит что-то невероятное. Кто бы мог предположить, что так всё будет?




Глава 12 Эшли


Я сжимала и крутила кулон, прислушивалась к каждому звуку. За дверью царит тишина, а на улице вдалеке разъезжались гости. Головная боль не утихала.

Несколько вопросов требовали моего внимания. Почему Кано явился именно сейчас? Слышала ли я когда-нибудь об Арлене? Кому можно доверять? Связано ли сегодняшнее нападение на дворец со всем этим?

Как я вообще позволила этому лакею, вести себя так нагло и надменно? Что-то мне подсказывает, Уилл не ограничится одним разговором.

Я закрыла лицо руками, вспомнив, как потеряла контроль и выложила ему свои эмоции. Страх, грусть, ярость, безысходность.

И если Кайл не вызвал во мне ничего, кроме уважения, то с чувствами по отношению к Уиллу я не могла определиться.

Прошло около двух часов, как в дверь постучали:

– Войдите, – взволнованно сказала я и подбежала к двери.

– Ты как? – в комнату зашёл папа.

– В порядке. Есть новости?

– Все гости уже покинули дворец. Но идут следственные мероприятия, приехало много людей, поэтому не пугайся, если услышишь шум.

– Хорошо.

– Валери дома.

Точно, Валери. Я только сейчас поняла, что даже не вспомнила о ней. Слишком затуманили рассудок последние события.

– Где она была в это время?

Папа переступил с ноги на ногу и опустил голову. Не хочет говорить? Он тихо вздохнул и сказал:

– Она была на улице. Вместе с Кайлом.

Я хмыкнула, а затем застыла. Папа смотрел строго.

– Кажется, я просил тебя держаться возле Кайла.

– Я разве виновата, что он искал её общества?

Мне неприятно, что другую девушку предпочли вместо меня. Но я и сама не стремилась быть к нему ближе. Зато у подруги тоже был вечер с приключениями.

– Ладно. Главное, что вы обе в порядке, – сказал отец и повернулся к двери. – Спокойной ночи.

Через пару минут навестила Люси, вручив стакан воды, размешанную со снотворным и успокоительным. Как только она помогла мне с платьем, я отправила её отдыхать. Некоторое время я ходила по комнате, ожидая, когда препарат начнёт действовать. Внезапно появился интерес, дежурит ли возле моей двери Уилл. Я накинула пеньюар и приоткрыла дверь. Он стоит у ближайшего окна. Словно что-то высматривает на улице и крепко сжимает край подоконника. Даже надменного лидера, можно на минуту застать слабым.

Мы можем долго держать маску самоуверенности и безразличия, но при этом иметь сильные смятения и противоречия внутри.

– Никто не пришёл на замену? – мягко спросила и подошла ближе.

Уилл даже не вздрогнул.

– Всех подтянули обследовать территорию, – сказал он и повернулся ко мне.

– Я бы тебя отпустила отдыхать, но приказ отдал отец, так что я…

– За меня не беспокойся, тебе нужно отдохнуть.

– Я не беспокоюсь, – спокойно ответила я.

Он улыбнулся, а мне стало тепло в груди.

– Даже если простою всю ночь на ногах, ни капли сожаления?

– Я приняла успокоительное со снотворным, мне будет всё равно.

Он засмеялся на этих слова.

– Хотя бы утром почувствуй угрызения совести.

– Будет некогда, – покачала головой я.

– Никакой симпатии к бедняге лакею? – умоляюще сказал он.

– Мы оба знаем, что ты гораздо больше, чем просто лакей.

– Настолько, что могу говорить на равных с королевой? – Уилл подошёл ближе и нас разделяло полметра. Или это на меня стали действовать препараты

– Обращайся миледи, пожалуйста, и кажется… – я пошатнулась.

– Кажется, вам нужно прилечь, – он поднял меня на руки, и моя голова сильнее закружилась. – Миледи.

Уилл нёс меня так, словно я не имела веса. Мягко опустил на кровать и убрал волосы с моего лица.

– Я не чёрствая, как все думают, – с печалью вдруг поделилась я.

– Вы пытаетесь весь мир убедить в своей идеальности и независимости.

– Я же будущая правительница…

– В первую очередь, молодая девушка, которая тоже нуждается в защите и заботе, – ответил он и собирается уйти.

– Думаете, принц Кайл составит мне хороший союз?

– Ты устала и выпила снотворное, уверена что хочешь об этом поговорить?

– Я и так сегодня облажалась по полной, – я легонько постучала по голове. Серьёзно, что за глупые вопросы я задаю и, главное, кому?

– Отдыхай. – Заботливо сказал он и поцеловал меня в лоб. Я смутилась, а для него это был естественный жест. Взглянув на меня, в его глазах появилось сомнение и недоумение.

Может, он до этого на ночь целовал кого-то?

– Спасибо, Уилл.

Я так и не поняла, за что его поблагодарила и провалилась в сон.




Глава 13 Валери


7:40 на часах. Нет, не похмелье. Я больше месяца не была в клубе.

Почему так ломит ноги? И раскалывается голова?

Долго думать не пришлось. В голове пронеслись картинки, как я встречаю Кайла, он путает меня с Эшли, приглашает прогуляться, затем взрыв, бегство и сам принц у меня дома.

С ума сойти.

Я натянула чёрные велосипедки и бледно-розовую свободную футболку. А может лучше платье? Валери, ты не во дворце и у принца сейчас смокинг не в лучшем виде. Я слегка распушила волосы, стёрла макияж. Парни ведь любят естественную красоту?

Медленно спустилась по ступеням и обратила внимание на прихожую. Его обуви не было, как и самого Кайла. Я вздохнула и направилась на кухню. На столе тетрадный лист с ручкой. Стоп, а где он это взял? Рылся в моих вещах?



«Валери, доброе утро! Прости за наглость взять твои вещи, они лежали на видном месте :) не мог молча уйти. Я решил, что, если кто-то меня обнаружит в твоём доме, это закончится излишним вниманием и сенсацией. Поэтому вызвал своего водителя в другое место. Спасибо за приятную компанию и тёплый приём!»

P.S придёшь сегодня на завтрак? Буду рад увидеть тебя.»



Я прижала письмо к груди и побежала наверх. Какие-никакие у нас зарождаются отношения.

Приняла душ, сделала лёгкий макияж. Мокрые волосы всегда завиваются, поэтому я просто их заколола крабиками с двух сторон. Наверное, впервые явлюсь в платье во дворец. Белое в мелкий рисунок, полевых цветов. На широких бретелях. Прямое чуть ниже колена. Осталось найти босоножки. Платье уже перебор, а с каблуками точно стану сенсацией. Я выбрала босоножки на небольшой платформе.

Улыбнулась отражению в зеркале и побежала.



– Добрый день, мистер Томпсон! Как вы после вчерашнего? – спросила я, как только переступила порог.

– Я спокоен, в отличие от женской части прислуги, – холодно ответил дворецкий.

Крайне не люблю, когда люди со мной формальны и закрыты. Тем более мы знакомы с ним много лет.

– Бедняжки, – пожалела их я. – Можно мне навесить прислугу после завтрака?

– Думаю, это излишне их потревожит.

Ну вот опять.

– Что ж, передавайте от меня привет. Хорошего дня.

Это излишне их потревожит. От меня, конечно, всегда было много шума, но в последнее время часто ограждают от общения с прислугой.

Томпсон проводил на этаж. Я направилась в комнаты Эшли, совсем не удивлённая Уиллу, который идёт мимо её двери.

– Мисс, Валери. Прекрасно выглядите, сегодня, – он оценивающе посмотрел на меня. – Вчера слишком официально. – Скривился он.

Что за человек этот Уилл? Тем не менее я рада, что можно с кем-то поболтать.

– Обычно я одета более неформально, – развела я руками.

– А что сегодня необычного? – Уилл подмигнул, и я вспомнила наш вчерашний разговор.

– Уилл, кажется, это не ваше дело, – я обошла его и повернулась, чтобы продолжить разговор. – А как ваши успехи? Эшли уже известно хотя бы ваше имя?

– Уверен, мысли Эшли сейчас только обо мне.

Его самоуверенности можно позавидовать.

– Надо же, какой молодец, – покачала я головой. – У тебя большее будущее Уилл.

– Желаю тебе того же.

Я закатила глаза и вошла в комнату Эшли, обнаружив там только служанку.

– Бетти, привет!

– Доброе утро, мисс Валери.

– Где Эшли?

– Её навестил психолог, они в библиотеке.

Ну, конечно. Главное мне с ним не пересечься.

– Тогда я пойду сразу в столовую. Ты как в порядке?

Она опустила глаза. Значит, не в порядке. Я подошла и приобняла её:

– Милая, что случилось?

– Миледи, мне кажется, это важно, но вы знаете, мне так сложно обратиться к кому-либо.

– Всегда можешь рассказать мне, я решу, кому это нужно знать, – заверила я.

Она взглянула на меня, убедившись, что я слушаю:

– Я была, наверное, минут за десять до взрыва в том крыле. Услышала странный разговор, не видела кто, но… не придала тогда значения, – она снова посмотрела на меня, я кивнула. – Один сказал: «Время истекло, он не пришёл», другой ответил «Он был настроен решительно, что его остановило? Не сдаст ли он нас?». Первый засмеялся и спросил: «Кому? Забыл, на кого мы работаем? Идём. Сделаем свою работу, а с ним потом разберёмся», – Бетти развела руками. – Вот, собственно, и всё.

– Думаешь это как-то связано с тем, что вчера произошло?

– Мне не были знакомы эти голоса. Даже акцент другой. Это не кто-то из прислуги или охраны. Но о какой работе могут говорить гости?

Девочку это сильно беспокоило. Но, честно говоря, я не любитель строить догадки и расследовать. Оставлю это для Эшли.

– Бетти, эта ситуацию может иметь множество объяснений. Я тебя услышала, постарайся теперь не думать об этом. Хорошо?

Я потрепала её по голове, Бетти засмеялась.

– Мисс, Валери, вас так здесь не хватает! Одним своим присутствием делаете всё вокруг светлее.

– Это приносит мне огромную радость! – я обняла её. – Кажется, подошло время завтрака. Я пойду.

– Хорошего дня, мисс Валери.



Томпсон позвал меня в столовую. Она предназначена для королевской семьи и важных гостей. Прямоугольный стол на восемнадцать человек, накрытый белой скатертью, является центром комнаты. Через высокие окна сюда проникает много света, а золотистые шторы собранные по углам комнаты, создают уют. Стены здесь светлого бежевого цвета, пол выложен плиткой текстурой дерева. Слева от меня ряд столов с сервизами, приготовленными блюдами и всем необходимым, чтобы тут же подать гостям. За столом уже сидят два короля и принц. Грегори справа во главе стола. Он смотрится величественно на фоне стены с камином и картиной дворца Эллингтон, написанной маслом. По обе стороны камина стоят два лакея. Кано справа от Грегори, а рядом с ним Кайл. Все трое одеты менее официально, чем вчера. Чёрный смокинг считается здесь повседневной одеждой. И только у принца чёрная водолазка вместо белой рубашки.

– Доброе утро, – я присела в реверансе.

– Мисс Маклер, – Кайл встал и поприветствовал меня, поцеловав руку. Кано невнятно произнёс, приветствую, не отрываясь от газеты. Грегори, не дожидаясь лакея подвинул мне стул и сказал:

– Я попросил Мэрилин остаться и принять тебя после завтрака.

Я сделала глубокий вдох. Меня раздражало, как Грегори принимал решения, не спросив меня. Не нужно быть злой перед Кано и его сыном, отвечу помягче:

– О, нет-нет, Грегори я совершенно в порядке. Даже спала всю ночь хорошо.

Кайл не сводил с меня глаз как я зашла, и только на этой фразе отвёл глаза.

– Скорее всего, ты утомилась, – настаивал на своём Грегори. – Осознание произошедшего придёт позже. Следующие ночи у тебя могут вновь начаться…

– Доброе утро! – Эшли вошла в самый подходящий момент. Грегори не имел права перед гостями говорить о моих проблемах.

– Папа, король Кано, принц Кайл. – Эшли присела в реверансе, а дворецкий пригласил её занять место рядом со мной и справа от Грегори. Если моё присутствие Кано не признавал, то её встретил улыбками и комплиментами:

– Мисс, Эшли, представляю, через что вам пришлось пройти, но выглядите вы чудесно!

– Спасибо! Я очень проголодалась, буду рада просто вас послушать.

Она держится хорошо и знает, как элегантно оградить других от себя. Я надеялась, что разговор к психологу больше не вернётся. Спасибо Кано, который восторгался оперативностью гвардейцев и управления безопасности.



Позавтракав, мы вышли в коридор. Эшли несколько раз обернулась, словно кого-то искала, может, обеспокоена, не слышит ли нас кто-либо.

– Эшли, ты в порядке?

– Да, – слишком наигранно она произнесла. – Кано заставляет нервничать, словно следит за каждым моим шагом.

– Ко мне он относится к мебели.

– Он ко всем так относится, от кого не может получить выгоды.

– Эшли, я хотела зайти к тебе до завтрака, чтобы обсудить вчерашнее, но сейчас я очень опаздываю.

– Конечно, встретимся вечером, мне нужно с тобой поговорить.

Эшли быстро меня обняла и пошла в свои комнаты. Я минуту потопталась возле дверей столовой в надежде встретить Кайла, затем помчалась по лестнице к парадным дверям. К сожалению, остаться, время не позволяло.

Помощник дворецкого уже открыл двери, как меня окликнули. Я обернулась и сердце сильнее заколотилось.

– Валерия! – Кайл шёл ко мне. Элегантен, красив.

– Валери. На И. – Заметила я и улыбнулась.

– А если мне нравится больше первый вариант? – он подмигнул и остановился на расстоянии вытянутой руки.

Как можно отказать, когда он так улыбается? Вряд ли мне будет улыбаться преподаватель, когда я войду с опозданием в аудиторию.

– Ладно, – я улыбнулась и заправила воображаемые пряди волос за уши. – Прости, мне нужно бежать.

– Мне важно спросить…

– Слушаю.

Кайл словно в последний раз подумал, стоит ли говорить, но всё же решил сделать это глядя в глаза:

– Ты уверена, что не нужно пойти к психологу?

В груди появилась тяжесть. Теперь он считает меня больной.

– Я же сказала, всё в порядке, – твёрдо ответила я, закусив щеку изнутри. – Извини, мне правда нужно идти.

Я развернулась, чтобы выйти из дворца, но он мягко взял меня за руку и сказал:

– Ночью тебе снились кошмары, – шёпотом сказал Кайл.

Я выдохнула и закрыла глаза. Прекрасно. Забыла принять таблетки и вчерашнее происшествие спровоцировало паническую атаку.

– Ты закричала, – продолжил он. – Я подумал, кто-то проник в дом. Ты сначала кричала, потом начала задыхаться…

– И что ты сделал?

– Пытался успокоить. Когда уже думал, что не справлюсь и нужно вызывать помощь, всё прошло. Ты долго всхлипывала, но уснула. Боялся тебя оставлять, поэтому до утра был рядом с тобой. Решил возможно тебе просто приснился кошмар. Ты правда не помнишь?

Его тон, взгляд говорил о заботе. Неужели я и правда ему небезразлична?

– Нет. – Сказала я резко.

Помню, как он обнимал меня и уверял, что всё будет хорошо. Только я была убеждена, что это был сон, от которого не хочется просыпаться.

– Я переживаю за тебя, поэтому решил, может, послушаешь меня и пойдёшь к специалисту?

– Кайл, возможно, да, но не сейчас. Мне правда нужно идти.

– Не пропадай. – Он только сейчас отпустил руку и ждал, когда я уйду.

Мне ведь сейчас важнее не вылететь с института.

Мальчики сбивают с толку.

Потом.




Глава 14 Эшли


Зачем тогда приходила, если так торопится?

Преодолев разочарование оттого, что сейчас не получится с подругой всё обсудить, я медленным шагом направилась к себе. Не помешает вздремнуть. Главное лишний раз не встречаться с семьёй Рамирес и новеньким лакеем. Вспоминая, как близок он был ко мне вчера, ощутила покалывание по телу. Невероятно. Дальше своей комнаты больше его не подпущу.

– Милая, Эшли! – обратился Кано. Я напряглась, медленно развернулась и натянула холодную улыбку. Стереть бы с его лица эту ухмылку. – Мой сын планирует покататься на лошади, составите ему компанию?

– Извините у меня дела.

Кано подошёл ближе и заговорил тише:

– Я понимаю, вам нужно время, но как вы примете решение, если не проводите время с моим сыном? Я не намерен ждать долго.

– Господин Кано, ваше предложение весьма неожиданно. С вашим приездом моя жизнь не остановилась. Я не планировала замужество и есть гораздо больше дел, которые требуют немедленного решения, чем ходить на свидания.

– Тогда не теряйте время и дайте согласие. Как бы вам ни хотелось сказать нет, в итоге вы всё равно согласитесь.

Его наигранное дружелюбие вдруг испарилось.

– Прямо сейчас даю свой отказ. Убирайтесь! – мой голос эхом разнёсся по коридорам.

Кано резко схватил меня за руку, а лицо исказилось гневом.

– Вы не вправе мне приказывать. Я уеду, когда ваш союз будет заключён. А пока буду воспринимать ваше нет, как «мне нужно подумать».

– Отец? – Кайл стоял через три двери комнат от нас.

– Кайл, я как раз сказал Эшли о вашем свидании.

– Оказалось мой костюм не готов, и я решил съездить в город. – Кайл подошел ближе, посмотрев сначала на отца, потом на меня.

– А я говорила королю, что у меня неотложные дела. Хорошей прогулки, Кайл.

Я зашла в свою комнату и постаралась негромко хлопнуть дверью. Серьёзно, хоть не покидай свои покои.

– Скажешь хотя бы спасибо за сорванное свидание? – я резко повернулась в сторону кофейного столика. Там стоял Уилл. – Не так-то просто было испортить форму.

– Ты не можешь здесь находиться!

– Разве? Ты же заказывала чай. – Уилл аккуратно наливал кипяток. Я закатила глаза.

– Что тебе нужно?

– Чтобы ты пришла вечером на свидание.

– Уилл убирайся.

– Особая честь увидеть твои искренние эмоции.

Я совершенно обессилила. Оказывается, не так тяжело держать в себе весь негатив, как потихоньку его выпускать. Чувствую вину за каждый срыв, но всё сложнее контролировать эмоции.

Уилл уже стоял у меня за спиной, положив руки на плечи. Я вспомнила, как вчера он действовал решительно, быстро укрыв нас в потайной комнате. Мне хотелось, чтобы Уилл меня защищал. Но моя участь быть сильной и брать на себя большую ответственность. И только сейчас прижав меня к себе, он дал возможность мне горевать о своём положении.

– Я знаю, ты веришь мне, – сказал он.

– Что Кано задумал? Ты это знаешь?

– Да. И я готов тебе всё показать.

– Где?

Я резко повернулась и смотрела ему в глаза. Либо паду или буду на шаг впереди Кано.

– Клуб «Сокол», лучший в городе. Самый многолюдный. Люди будут увлечены танцами и алкоголем. Приходи туда в десять вечера. Комната, номер семнадцать. Их бронируют богатые, чтобы провести время только своей компанией.

– Как мне вообще туда попасть?

– Уверен, Валери тебе поможет. С неузнаваемым образом.

В мою дверь постучали. Я отошла к кофейному столику и взяла в руки чашку.

– Войдите.

Дверь медленно отворилась в мою комнату. Беспокойства последних двух дней вмиг испарились. Мой гость держался за ручку и вместе с улыбкой на его лице показались ямочки. Волосы чуть бледнее моих, в небольшом милом беспорядке. Удивительно, так как в силу профессии он стрижётся коротко. Был в отпуске две недели и, очевидно, сразу с дороги зашёл ко мне, поскольку сейчас он в гражданской одежде. Мой телохранитель. Главный над всеми гвардейцами, служившими при мне.

– Уилл, спасибо, можешь идти.

Он мне кивнул, встретил моего телохранителя напряжённым взглядом и вышел из комнаты.

– Привет, – тихо произнёс мой гость.

– Лео! – я поставила на место чашку и обняла своего главного гвардейца. Моя охрана состоит из большего числа людей. Но с недавнего времени только Лео стал мне другом.

– Как твоя семья? – я вернулась к своему столику.

– Всё в порядке. Ни дня не прошло, чтобы мама не плакала. От радости, разумеется. Она так счастлива, что я работаю здесь, что они ни в чём не нуждаются. Хотя до сих пор тяжело переживают потерю отца.

– Лео, обещаю, я буду чаще тебе давать отпуск и всегда позабочусь о маме и сестре.

– Эшли, всё в порядке, не нужно. Я выполняю свою работу и не потерплю от тебя послаблений.

– Гордый ты человек, Лео, – покачала головой я, но буквально светилась от счастья поговорить с ним.

– Уверен, тебе забот и так хватает. Кстати, что там с истенским принцем? Стоило мне уехать, как ты чуть ли уже не замужем.

Я закатила глаза и указала на соседний стул. Лео закрыл дверь.

– Я так понимаю дело серьёзнее, – он сел, поставил локти на колени. – Слушаю.

– Кано уедет только в том случае, если мы с Кайлом поженимся.

– Чем грозит твой отказ?

– Пока не знаю.

– А сам принц, как себя ведёт?

– В плане личностных качеств небо и земля с отцом. Мне уже довелось с ним говорить. Просит тянуть с ответом, пока сам всё не выяснит. Ему этот союз, как и мне до лампочки.

– Фу, Эшли, что за выражения? – поморщился Лео.

– Пагубное влияние Валери, – фыркнула я и мы засмеялись.

– Возможно, он прав, – серьёзно заговорил Лео. – Пока просто подождать…

– Я не могу бездействовать, Лео. Отец тоже обеспокоен. Видел бы ты, как он раздражён их присутствием. Стоит его о чём-то спросить, он отсылает меня и говорит, что много дел.

– Дождись, пока не станет немного яснее. Пока нет причин для паники, – Лео пододвинулся и накрыл мою руку своей. – Возможно это пустые угрозы.

Я смотрела в глаза Лео и мне впервые за эти два дня стало спокойнее.

Но в отличие от Лео, я не готова ждать. Не могу позволить другим действовать за моей спиной. Я узнаю, что скрывает отец. Я буду готова дать отпор Кано. А Кайл… он мне не муж, чтобы слушать его.

– Тебе нужно отдохнуть с дороги, – убрала я руку и встала. Лео последовал моему примеру. – Завтра утром можешь приступить к работе.

– Я мог бы уже сегодня…

– Нет. Я сегодня иду к Валери. Психолог сказала, что мне полезно сменить обстановку. А Марк очень просил подработку. Он подежурит возле дома.

– Эшли. Я должен обеспечивать твою безопасность.

– Лео, никто не узнает, что я у неё. Да когда мои поездки в город становятся известными? А если возле дома Валери будет стоять фургон с гвардейцами, это точно вызовет внимание.

– Тогда меня и Марка будет достаточно.

Лео не сводил взгляда, а я не могла сдержать беспокойство. Если что-то случится в клубе, вина ляжет на него. Я не могу лишить его семью кормильца.

– Лейтенант, Эдриан, – сказала я строго. – Официально у вас сегодня выходной. Я не рассчитывала на ваше появление, поэтому распорядилась, чтобы меня сопроводил Марк Роуз. Сегодня моя безопасность, не ваша забота.

Лео стиснул зубы и развернулся в сторону двери.

– Если с вами что-то случится… – произнёс он.

– На вас, лейтенант, ответственности не будет. – Твёрдо сказала я.

Он хлопнул дверью, а я опустилась на стул.

Не люблю, когда так с ним поступаю. Возвышаю до друга и опускаю до подчинённого.

Но это ради его блага.




Глава 15 Валери


– То есть… ты просто захотела побывать в клубе? – уточнила я, после её речи о вчерашних событиях и планах на вечер. Эшли закатила глаза, будто это я сейчас сказала глупость.

– Валери, я же только что объяснила.

– Я пытаюсь это как-то переварить. Ты во что ввязалась?

Эшли редко навещает меня. Ей привычнее встречаться во дворце. Я была удивлена, когда после тяжёлого дня в университете в мой дом вошла сама королева. Она нервно перебирала ручку сумочки и долго собиралась с мыслями. Если сама Эшли не в силах сохранить спокойствие, то стоит ли мне воспринимать приезд принца, как романтичное приключение?

Но её слова мне кажутся неправильными, опасными.

– Мой отец, Кано… они что-то скрывают, – продолжила она. – Уилл единственный, кому выгодно делиться со мной информацией.

– Так он из повстанцев?

– Да.

– Тех, что устроили вчера нападение? И те, кто так перепугали нас в детстве? – повысила голос я.

– Валери, возможно это были не они…

– Эшли может тебе просто отдохнуть? Потому что ты явно не в себе. Ты уже давно должна была доложить об этом отцу.

– Повторяю. Кано присвоил себе земли Арлена и стёр упоминание о нём. А те жители, что успели бежать, организовали движение и именно их мы зовём повстанцами.

– Напомнить тебе, по какой причине у меня панические атаки и почему ты потеряла мать? – сказала я и тут же пожалела. Эшли опустила глаза и дотронулась до своего кулона. – Прости, я не хотела обидеть.

– Это была просто авария. А остальное мои выдумки. То нападение, мы сильно перепугались, но они же нам ничего плохого не сделали?

Эшли явно забыла события того дня. Не её ведь пытались похитить.

– И не факт, что именно они стоят за теми нападениями, – продолжила она. – Почему бы не выяснить так ли это?

Я положила руки на пояс и задумалась. Сразу надо было выдать Уилла, за планы очаровать королеву. Не успел бы заморочить ей голову. Но Эшли никогда не поступает на эмоциях. Она умолкла и смотрела на меня. Слегка сутулилась и вновь выпрямляла спину по нескольку раз. Тяжело держать спину ровно в любое время, как полагается королеве, но Эшли никогда не давала себе слабину. Как тяжело ей далось решение переступить правила и иметь дело с повстанцами? Может, это правда даст ей сил вновь выпрямить спину и поступать правильно?

– Арлен. Я где-то слышала, – я посмотрела на книжный стеллаж, надеясь найти подсказку, где это встречала.

– Это вряд ли. Я столько книг перечитала и изучала историю, но ничего не помню об этом государстве.

– Нет, нет. Точно помню, где-то уже встречала, – помотала головой я.

– Уилл обещал показать доказательства, – не унималась Эшли.

– И что ты будешь делать, если он говорит правду? Станешь с ними сотрудничать?

– Мне не обязательно это сегодня решать. Но если упущу шанс узнать больше, все будут на шаг впереди, а я не смогу их догнать, – сорвался голос Эшли. – Как всё произошло в одно время? Прибывает Кано, отец просит сидеть тихо, появляется Уилл, происходит нападение. Тебе не кажется, что происходит что-то серьёзное?

– Не хочется в это верить.

– Мне тоже. Но я очень хорошо подумала. Я пока не вижу других путей, вырваться вперёд них.

Эшли подняла подбородок и смотрела решительно. От меня зависит, будет ли она справляться с этим в одиночку.

– Как ты себе представляешь явиться в клубе незамеченной?

– Я уверена ты с этим справишься, – она приподняла бровь и заговорщически улыбнулась.

– Если честно я в восторге! – подпрыгнула я и заулыбалась. Эшли в клубе? Хоть раз в жизни это нужно увидеть. – Вставай к зеркалу.

Немного скучно мы жили в последние годы. Нужно ведь в будущем что-то рассказывать детям и внукам?




Глава 16 Эшли


Я всегда знала, что Валери талантлива, но с помощью макияжа и образа сделать меня неузнаваемой, казалось невозможным. Чёрные ботинки с цепями, того же цвета легинсы, красная кожаная куртка. Волосы она выпрямила и надела на меня чёрную шапку с непонятной каллиграфической надписью. Подводка для глаз и красная помада, сделали меня другим человеком.

Именно так выглядела, если бы не росла во дворце?

Сама Валери одета в прямые светлые джинсы и чёрную майку со стразами, длинные волосы спадают впереди. Она положила руку на моё плечо и светится от довольства.

– Тебя не узнать!

– Это совсем не я.

– Скорее твоя тёмная бунтарская сторона.

Я вытянула вперёд руки, куртка тесновата в плечах.

– И как мне себя там вести, что там вообще происходит?

– Громкая музыка, алкоголь, возможно, будут подкатывать парни. Сделай высокомерное лицо, ты это умеешь и не обращай на них внимание. Я быстро проведу тебя в комнату, если что встречаемся возле остановки напротив, – она поправила мою шапку и отошла надеть свою серую толстовку. – Что там с Марком?

– Он ничего не видел, я никуда не ходила.

– Сколько стоило его молчание?

– Погасила картотечный долг на довольно крупную сумму.

– А Лео?

– Если со мной что-то случится у него и его семьи будут проблемы. Поэтому дала выходной.

Валери задумалась. У неё, конечно, иное отношение к моим работникам. Если станет известно, где я была этим вечером, любому сопричастному гвардейцу грозит минимум увольнение и пожизненное лишение этой должности. Возможно и тюремное заключение. Зависит от тяжести произошедшего. Конечно, мне самой неприятно подставлять кого-то. Но времени найти другое решение у меня нет.

– Марка тебе не жалко? – спросила подруга.

– Насколько я знаю, он один. Ему терять нечего.

– Не хотелось бы никого подставлять. Даже Марка.

– Это его выбор. Он знает, на что идёт. Полезно, что я однажды его прикрыла.

– Да ладно? Эшли и кого-то выручила из прислуги? – нарочито восхитилась Валери. Я засмеялась, поскольку мой поступок был удивительным даже для меня.

– Это был единственный раз, когда он явился с города в нетрезвом виде, а Лео очень просил не увольнять его.

Я вспомнила, что Лео никогда меня ни о чём не просил, поэтому просьба оставить Марка, удивила меня. На самом деле Марк хороший гвардеец и я надеялась, что это будет единственный его проступок.

– Эшли прощает ошибки прислуги, – задумалась Валери. – Попади эта информация какому-нибудь журналисту, сразу станешь народной любимицей.

– Главное, чтобы никому не стало известным, что молодая королева за всю жизнь, первый раз решила побывать в клубе. Хотя… что в этом такого?

– Куда скандальнее, если бы ты имела переговоры с повстанцами. – Серьёзно сказала она.

В зеркале стоит девушка, которую я не знаю. Идёт в место, где никто, кроме лидера повстанцев, не будет её ждать. Но Валери рядом. Ничего не должно случиться.

– Эшли, если что я тебя прикрою! – она обняла меня.

– Спасибо, – поправила я голос, чтобы скрыть дрожание.

– Такси скоро подъедет. Идём?

– Идём.

Тесный салон автомобиля нагнетает тревогу. Я приоткрыла окно. Воздух веет свежестью, после кратковременного дождя. Поймала себя на мысли, что ни разу не каталась на машине в такое позднее время. Валери разговаривает с водителем о танцах, турнирах. Оказалось, он фанат её выступлений. Их разговор мне кажется чем-то странным. Смеются, употребляют непонятные мне слова, говорят о незнакомых для меня вещах. И это называется непринуждённые беседы простых людей? Что тогда интересно меня ждёт в клубе?



Клуб находится ближе к окраине Йорка, но, кажется, он центр этого района. Большая зона парковки и яркие витрины бутиков расположились вокруг клуба с зелёной неоновой надписью «Сокол». Всё светится, мигает, а постоянно движущиеся рекламные таблоиды вызывают раздражение.

И это мой дворец люди называют ослепительным и роскошным?

На входе нам надели яркие зелёные браслеты и пропустили внутрь. Я неинтересна прохожим. Словно невидимка. Но Валери знают почти все. Как хорошо, что я не пошла одна. Мы попали в огромный зал и здесь царит хаос. Слишком много звуков, музыки, перед глазами всё мелькает.

– Ты как? – Валери пришлось повысить голос и сказать в ухо.

– Мог бы выбрать место и получше, – прокричала я.

– Здесь никому нет дела до других. Идеальное место, чтобы не привлекать внимание.

– Куда нам идти?

Хочется скорее покинуть это непонятное место.

– Привет, Валери, – это приветствие уже от пятого человека.

Впервые чувствую, что в центре внимания не я.

– Вон там комнаты, они всегда зарезервированы, тебя пропустят.

Она провела меня через толпу, вдоль высоких стульев и столов. Молодые люди в белых рубашках и чёрных фартуках, разливали напитки. Алкоголь. Я нахмурилась.

– Ты главное не пей, – предупредила я её.

– Не задерживайся. Я буду вон там, – она указала на высокие столы, за одним из которых стоит молодой человек, отвечающий за напитки. – Отсюда мне будет видно, как ты выходишь.

Я кивнула, и охрана пропустила меня.




Глава 17 Валери


Ждать. Я всерьёз беспокоилась за Эшли и только сейчас поняла эту глупую затею. Кто такой этот Уилл? Как легко он прикрылся симпатией и буквально получил моё благословение приблизиться к ней.

Я про себя засмеялась, вспомнив лицо Эшли, когда она увидела клуб и что внутри происходит. Ладно, это стоило того. Уверена, что у неё сохранились остатки благоразумия и она не идёт на необдуманный риск.

Через два стула от меня к бармену подошёл парень. Кепка с широким козырьком опущена низко.

– Мне бренди, пожалуйста.

Стайка бабочек в животе сделало несколько переворотов, когда я услышала этот голос. Он на мгновение повернулся в мою сторону и глаза сразу выдали узнавание, удивление… радость? Серьёзно?

– Валери?

– Привет…

– Ты… то есть… что? здесь? – он немного смутился. – Вторая наша встреча, а я веду себя как идиот.

Я рассмеялась.

– Что ты здесь делаешь? – наконец спросил он.

– Я говорила, что живу в городе и это одно из мест, где люблю проводить время. А ты? Принц в клубе? С ума сойти. Вот что я никак не ожидала.

– Люблю отвлечься от официальности. Первый раз на подобное мероприятие меня затащила сестра, – он покрутил стакан и слабо улыбнулся. – Тем более сказали, что это лучший клуб в городе, где проходят турниры по танцам. Но приходится находиться здесь приватно. – Он поправил кепку.

Я засмеялась от мысли, что также приватно здесь находится Эшли.

– Только смотришь?

– Иногда принимаю участие, – подмигнул он.

– Да ладно? Я это… – «Не знала» хотела продолжить, но осеклась. Оказалось, я не всё о нём знаю. – Я так понимаю это тайна?

– Отец давал мне двенадцать часов в неделю на себя. Проводить их так, как хочу. Но я настолько жил подготовкой к роли короля, что не мог и двух минут думать о чём-то другом. Здесь… я словно отключаюсь от проблем и обязанностей. Когда совсем приходится тяжело, иду сюда.

Кайл осушил стакан и поставил на стол. Он напряжён и смотрит в сторону танцующей толпы. Совсем непохож на того Кайла, которого я знала: уверенного и сдержанного будущего правителя. Такой же была Эшли, до того как получила письмо.

Кажется, я недооценила всю ситуацию и зря спорила с Эшли.

Голос ведущего прерывает наше молчание:

– Добрый вечер Йорк! – толпа загудела.

– Вы готовы, к турниру по уличным танцам? – толпа снова гудит. Обычно на этом моменте я закатываю глаза. Даже здесь одни формальности.

– Ты танцуешь? – спросил Кайл. Снова расслаблен и улыбается мне.

– Я? Нет, конечно, нет, – помотала я головой. Не хватало, чтобы у него окончательно разрушился образ обо мне, как леди.

– Валери, будешь сегодня участвовать? – вдруг спросил меня бармен. Спасибо ему. Кайл склонил голову набок.

– Так она всё-таки танцует? – повернулся Кайл к бармену.

– Ты серьёзно не знаешь? – удивился он. – Она лучшая за последние года.

Кайл повернулся ко мне, качая головой и укоряя за обман.

– Нет, впервые встречаю человека, который не в курсе… – продолжал бармен, протирая стакан.

– Спасибо Терри, достаточно.

Он пожал плечами и отошёл в другое место. Кайл не сводит с меня глаз и улыбается.

– Так неловко было в этом признаться?

– Я этим не прям, чтобы горжусь.

– Почему ты сюда приходишь?

– С детства во дворце душили формальности и правила. Здесь могу быть собой.

Кайл смотрит с пониманием. Наши увлечения не просто хобби или дело жизни, а потребность.

– Подожди подождите! – прозвучал голос ведущего. – До меня тут дошли слухи, что среди нас лучшая танцовщица Йорка, – он нарочито оглядывал толпу и, остановившись на мне, прокричал. – Валери Маклер!

Тогда загудела. Просто круто.

– Иди покажи, что умеешь, – сказал Кайл, а толпа повторяла моё имя.

– Кайл, мне сейчас не до этого, – я помотала головой ведущему и всем собравшимся.

– Давай, в батл… со мной, – предложил Кайл. – Стану лучшим я.

Знал, что меня это зацепит. Он подмигнул и ушёл в центр сцены к предсказуемому ведущему.

– У нас, кажется, есть участник! Неизвестный парень в кепке, как тебя зовут?

– Король, – ответил Кайл, угодив ликующей толпе.

– Король?! – Засмеялся ведущий. – Ну что ж, где твоя королева?

– Зовите королеву танцпола.

– Мне это нравится! – Громко закричал ведущий и толпа вновь загудела.

– ВАЛЕРИ! ВАЛЕРИ!

Я выпила свой мохито и пошла к сцене. В горле зажгло. Мохито оказался алкогольным. Супер.

Конечно, включили музыку не совсем интересную мне, но я обычно импровизирую, и это нравится присутствующим. Кайл оказался отличным танцором и на балу и уличных танцах. Он чувствовал музыку. Не подчинялся законам, как и я импровизировал. На куплетах песни мы танцевали по отдельности, демонстрируя самые лучшие навыки, а во время припева объединялись в дуэт. Меня поразило, как с лёгкостью мы понимаем друг друга и выполняем движения, которые многие пары изучают неделями.

Я никогда не видела в его глазах такого счастья. Он был здесь и сейчас, являлся тем, кем хочет быть. Точно так же я себя ощущала. Моменты, ради которых хочется проживать каждый день.

И часто они просто обрываются.

Алкоголь в коктейле дал о себе знать. Перед глазами поплыло на пару секунд, но их хватило, чтобы я неудачно приземлилась на правую ногу. Колено пронзила боль, я сжала зубы. Неожиданно Кайл подхватил меня на окончании песни, словно так было задумано. Я сумела скрыть свой промах и не упасть.

Ведущий и зрители были вне себя от восторга.





Конец ознакомительного фрагмента. Получить полную версию книги.


Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/lina-skay/ellington/) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.



Эшли, наследница престола и фамилии Эллингтон, получает письмо от короля государства Истен, с предложением заключить брачный союз с его сыном Кайлом. Она и раньше получала подобные письма, но именно это, вызвало у неё серьёзные опасения. К тому же новый лакей Уилл прямо заявил, что является лидером повстанцев и ей нужна их помощь.Валери, единственная подруга Эшли, дочь лучшего друга короля, с детства находится под опекой дворца. Тайно влюблена в принца Кайла. Вот только мир этикета, неудобных платьев и прочих законов ей чужд, а единственное её желание это покинуть Эллингтон. Только ли Кайл окажется для неё серьёзным препятствием?Их мир не останется прежним, когда прибудет Кайл...

Как скачать книгу - "Эллингтон" в fb2, ePub, txt и других форматах?

  1. Нажмите на кнопку "полная версия" справа от обложки книги на версии сайта для ПК или под обложкой на мобюильной версии сайта
    Полная версия книги
  2. Купите книгу на литресе по кнопке со скриншота
    Пример кнопки для покупки книги
    Если книга "Эллингтон" доступна в бесплатно то будет вот такая кнопка
    Пример кнопки, если книга бесплатная
  3. Выполните вход в личный кабинет на сайте ЛитРес с вашим логином и паролем.
  4. В правом верхнем углу сайта нажмите «Мои книги» и перейдите в подраздел «Мои».
  5. Нажмите на обложку книги -"Эллингтон", чтобы скачать книгу для телефона или на ПК.
    Аудиокнига - «Эллингтон»
  6. В разделе «Скачать в виде файла» нажмите на нужный вам формат файла:

    Для чтения на телефоне подойдут следующие форматы (при клике на формат вы можете сразу скачать бесплатно фрагмент книги "Эллингтон" для ознакомления):

    • FB2 - Для телефонов, планшетов на Android, электронных книг (кроме Kindle) и других программ
    • EPUB - подходит для устройств на ios (iPhone, iPad, Mac) и большинства приложений для чтения

    Для чтения на компьютере подходят форматы:

    • TXT - можно открыть на любом компьютере в текстовом редакторе
    • RTF - также можно открыть на любом ПК
    • A4 PDF - открывается в программе Adobe Reader

    Другие форматы:

    • MOBI - подходит для электронных книг Kindle и Android-приложений
    • IOS.EPUB - идеально подойдет для iPhone и iPad
    • A6 PDF - оптимизирован и подойдет для смартфонов
    • FB3 - более развитый формат FB2

  7. Сохраните файл на свой компьютер или телефоне.

Книги автора

25 стр.Правообладатель:АвторОглавлениеКнига нарушает законодательство?Пожаловаться на книгуЖанр: детские приключения, книги для детей, сказки
6+

Рекомендуем

Последние отзывы
Оставьте отзыв к любой книге и его увидят десятки тысяч людей!
  • константин:
    12.08.2022
  • Добавить комментарий

    Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *